Оглядываясь назад... Главы 2 - 9



ГЛАВА ВТОРАЯ

В канун масленицы княгиня Наталья Сергеевна Соболевская получила письмо от своей соседки Катерины Ивановны Леру.

"Милая Наташа! - писала Катерина Ивановна. - Знаю, как ты тоскуешь по Евгению, и чтобы развеять твою грусть, мы с Жоржем решили устроить небольшой маскарад. На него будет приглашён весь цвет нашего городка и Александр Николаевич Ланской в том числе. Ты, наверное, знаешь, Наташа, что он недавно вернулся из-за границы. Думаю, тебе будет приятно видеть этого человека.
Ах, душенька! Ждём тебя в воскресенье к шести вечера.

Твоя Катерина."

Прочитав письмо, Наталья Сергеевна загорелась желанием поскорее поехать на бал. она представила себе Катерину Ивановну и её темпераментного супруга и улыбнулась. Конечно же, она непременно поедет к Леру, тем более, что встреча с Александром Николаевичем сулила ей незабываемые минуты.
Спрятав письмо в бюро, княгиня позвала горничную и велела ей приготовить платье из бирюзового атласа, цвет которого так гармонировал с цветом глаз хозяйки.
В день бала Соболевская встала рано, от завтрака отказалась и только попросила принести ей кофе с гренками.
Княжеский дом был залит ярким солнечным светом. За окнами раздавались весёлые голоса дворовых парней и девушек. На широкой площадке перед домом молодёжь играла в горелки.
Княгиня пребывала в прекрасном настроении от предстоящего праздника и, чтобы как-то скоротать время, подсела к ломберному столику и разложила пасьянс.



" Загадаю: приедет Ланской на бал или не приедет?" - подумала она.
Пасьянс не выходил. Наталья Сергеевна разложила другой пасьянс, но её снова постигло разочарование. княгиня отложила в сторону колоду карт и принялась за чтение нового модного французского романа, присланного ей недавно из столицы. Увлёкшись чтением, она не заметила, как подошло время обеда.
В столовой накрыли к обеду. Княгиня в грустном одиночестве села за огромный стол, пригубила вина, съела суп Жюльен наколола на вилку несколько солёных опят, которые очень любила. Закончив трапезу, она встала из-за стола, и , почувствовав лёгкую усталость, прилегла, не раздеваясь, на канапе и задремала.
Когда Наталья Сергеевна открыла глаза, в небе уже засветились первые звёзды. взглянув на часы, княгиня ахнула: стрелки показывали без четверти пять. Соболевская потянула ручку звонка, укрепленную на расписанной шелками широкой малиновой ленте. Явилась Машенька, как ласково называла княгиня горничную. Девушка подала барыне готовый наряд, завила её светло русые волосы в тугие локоны, уложив их по бокам головы и оставив гладкими на темени.
- Скорее, скорее, Машенька! - поторапливала её Наталья Сергеевна. - Не то я опоздаю...
- Не беспокойтесь, Ваше Сиятельство. Осталось всего несколько шпилек. Вот уложу эти букольки, и вы своей красотой затмите всех дам на балу.
- Ах, милая! - грустно улыбнулась княгиня. - Мне уж сорок три...
- Ничего, Ваше Сиятельство. Вы многих двадцатилетних за пояс заткнёте : и плавной походкой, и манерой держаться. А если вам надеть ещё бриллиантовое ожерелье, что подарил вам покойный батюшка, равных вам не будет!
- Спасибо, милая на добром слове. одна ты у меня осталась, такая добрая и приветливая. Вот вернётся из Петербурга молодой князь, подпишу тебе вольную
- Всё равно я от вас никуда не уеду. - Девушка опустилась на колени и поцеловала барыне руку.
Наталья Сергеевна ласково погладила её по голове и отослала, предупредив, что домой вернётся поздно, и чтобы Маша не ждала её и ложилась спать.
Затем Наталья Сергеевна подсела к зеркалу, тронула румянами щёки. Достала из потайного ящичка флакон с любимыми духами. Запах интимно-вкрадчивый и пряный защекотал нервы. Тонкие ноздри красивого носа дрогнули. Княгиня взяла овальное зеркальце на длинной ручке из слоновой кости.
" Конечно, не девочка, - грустно вздохнула она, - но ещё и не старуха. Видел бы меня покойный Алёша"...
Алексей Ильич Соболевский скончался за границей в возрасте тридцати одного года от скоротечной чахотки, когда Евгению едва минуло пять лет. Второй раз замуж княгиня не вышла. Много женихов было, но она всем отвечала отказом. Вспоминая покойного супруга, Наталья Сергеевна считала, что такой любви, какую подарил ей он, в её жизни больше не будет никогда!



Вспомнив про бриллиантовое колье и такие же серьги, княгиня достала бархатную коробочку, открыла её и невольно залюбовалась игрой света в алмазных гранях. Она надела ожерелье, вставила в уши серьги, встала и, не отрывая взгляда от зеркала, грациозно прошлась по комнате. Потом повернулась, сделала неглубокий реверанс и осталась весьма довольна своим внешним видом. В довершение ко всему, княгиня достала из туалетного столика маску из чёрного бархата и положила её в изящную сумочку, украшенную жемчугом.
Лакей подал барыне меховой капор и соболью шубку и проводил её до кареты.
- К дому Леру! - приказала она кучеру Ивану и села в карету.
Кучер в ответ кивнул, хлестнул лошадей . и они бодро вынесли карету из ворот.

ГЛАВА ТРЕТЬЯ

Катерина Ивановна Леру в изящном платье из серебристого шёлка сшитом специально для неё по последней французской моде, сердечно встретила приятельницу. Дамы расцеловались и сразу же наговорили друг другу кучу комплиментов. Эвелина Леру присела в лёгком книксене перед своей предполагаемой свекровью и мигом упорхнула к друзьям и подругам.


" Уж больно Веля ветрена и легкомысленна! - отметила про себя Наталья Сергеевна. - И что только нашёл в ней мой Женюшка"?
Держа высоко украшенную фероньеркой ( женское украшение с драгоценными камнями, надеваемое на лоб) голову, Катерина Ивановна с нежностью проводила дочь восхищённым взглядом. Затем она повернулась к подруге, подхватила её под локоть и, оживлённо болтая, повела в гостиную.
- Полина Горчакова - истая Аврора! - весело щебетала мадам Леру. - Но зачем бриллиантов столько на себя повесила? Даже головка под их тяжестью клонится. Кажется, все маменькины драгоценности в ход пошли.
- Пусть себе носит, - спокойно отозвалась княгиня. - Она молода. Ей всё к лицу. Вспомни поговорку: " Во всех ты, душенька, нарядах хороша!" Мы стареем, Катя, вот в нас и играет зависть к её юности и жизнерадостности. Кстати, забыла тебя спросить. А где же Жорж? Что-то я не вижу его на нынешнем балу.
- Жоржа срочно вызвали в столицу по делам службы. Он приносит свои глубочайшие извинения за то, что не может присутствовать на нынешнем балу.
- А что Александр Николаевич?
- Будет. Непременно будет. Что-то запаздывает, но обещался приехать. Подождём немного. - заговорщическим тоном прошептала Катерина Ивановна. - А пока давай, Наташа, выпьем шампанского.
- Спасибо, Катя. А нельзя ль мороженого? - устало взглянула на подругу Соболевская.
- Мороженого? Изволь.
Катерина Ивановна подозвала лакея, и тот принёс на подносе две вазочки, в которых разноцветными горками возвышалось ароматное мороженое. с двумя крошечными серебряными ложечками.
- Маменька! - подбежала к дамам раскрасневшаяся Велинька. - У Полины Горчаковой я только что заметила такой очаровательный перстенёк! Вот бы мне такой!
- Ах, душа моя! - поцеловала Катерина Ивановна свою любимицу в румяную щёку. - Папенька привезёт тебе из Парижа любой перстень, какой только пожелаешь.
- Мерси! - присела Велинька, обрадованная обещанием матери. - А теперь я что-нибудь сыграю.
Она села за клавикорды, подняла крышку и взяла несколько аккордов.
- Сыграйте лучше Вы, Наталья Сергеевна, - попросила Эвелина, передумав играть. Она понимала, что пианистка из неё никудышная.
Да, играла Веля неважно, зато пела, как соловей. Её чистое колоратурное сопрано славилось на весь городок.
- Да что ты, Веля, я совсем разучилась играть. Почитай гола два к инструменту не подходила.
- Правда, сыграй, Наташа, - поддержала дочь мадам Леру. - А Велинька споёт.
Княгиня не заставила себя долго упрашивать. Она подошла к инструменту, пробежала пальцами по клавишам. Эвелина встала рядом, сложила руки на груди и приготовилась к пению. Немного посовещавшись, они договорились исполнить один известный итальянский романс. Княгиня сыграла вступление и девушка запела. Гости, покорённые голосом юной исполнительницы, подходили к инструменту и замирали.

Наталья Сергеевна ласково поглядывала на Эвелину и улыбалась. Она думала о том, что, вероятно, слишком строга к юной восемнадцатилетней девушке. Велинька чудесна! Она просто ангел!
Неожиданно под сводами гостиной раздался громкий голос лакея:
- Граф Бельский!
Наталья Сергеевна тихонько ахнула, и по её лицу прошла судорога. Отрывисто прозвучал последний аккорд. Откинувшись, княгиня уронила руки на клавиши. Голос Эвелины оборвался на высокой ноте. Она увидела, как побледнела Наталья Сергеевна и медленно повернула голову в сторону лакея. В глубине её зрачков застыл необъяснимый ужас.
В гостиную валкой походкой вошёл невысокий полный человек в чёрном рединготе. При свете многочисленных люстр лысина вошедшего отливала жирным блеском. Взгляд тёмно серых навыкате глаз был кинжально острым.
Наталья Сергеевна поспешно встала из-за клавикордов, быстро пошла по направлению к выходу, но, пройдя несколько шагов, покачнулась и упала.
Эвелина первая подскочила к ней и, раскрыв широкий веер из страусовых перьев, стала обмахивать им княгиню. Кто-то из гостей подал нюхательную соль, но ничего не помогало: Наталья Сергеевна не приходила в чувство.
- Позовите Вильгельма Карловича! - посоветовал один молодой человек. - Я, кажется, видел его в бильярдной.
Послали за Вильгельмом Карловичем, уездным доктором. Тот близоруко взглянул на больную из-под толстых стёкол очков, взял её руку, пощупал пульс, приложил ухо к груди и посоветовал отвезти княгиню домой, чтобы там можно было осмотреть её как следует. Сам же доктор любезно согласился сопровождать больную.

ГЛАВА ЧЕТВЁРТАЯ


Дома, ещё не пришедшую в сознание больную, раздели и уложили в постель. Доктор велел нагреть воды и приготовить грелку. Ещё он настоятельно советовал известить о страной болезни княгини её сына и двоюродного племянника, поручика Шеховского, чей полк стоял неподалёку от имения Соболевских.
Поручик приехал лишь под утро. К тому времени сознание княгини немного прояснилось.


- Что с ней, доктор? - спросил Шеховской, с состраданием глядя на жалкий вид тётушки, ещё молодой и цветущей женщины.
Врач, проведший бессонную ночь у постели княгини, устало пожал плечами и беспомощно развёл руками.
- Видите ли, молодой человек, - начал он. - Всё в этой истории с болезнью вашей тётушки так странно и необычно, что я затрудняюсь что-либо сказать. Судя по тому, что она раньше никогда не сетовала на своё здоровье, я мог бы предположить, что произошёл сильный испуг. Именно из-за этого испуга у неё случился удар, и она потеряла сознание.
- Можно надеяться?..
- В данный момент, молодой человек, надеяться нельзя ни на что. Хочу сразу предупредить: состояние больной тяжёлое. Уповать можно разве что на чудо. Я сделал всё необходимое, но сами понимаете: я не Господь Бог. Пусть сейчас княгиня отдыхает. следите за тем, чтобы она не волновалась. Лекарство необходимо давать строго по часам: оно стоит на столике подле кровати. Если понадобится моя помощь, известите меня немедленно.
Доктор откланялся и ушёл.
Поручик подошёл к постели и взял княгиню за руку. Рука была безвольна и холодна. По бледным щекам Натальи Сергеевны катились слёзы.
- Ну что ты, Наташа? - ласково улыбнулся Шеховской.
- Обещай мне, Андрюша, - еле ворочая языком, проговорила княгиня, - что ты не оставишь моего Женюшку, что бы ни случилось. И, пожалуйста, не говори ему ничего о моей прошлой жизни, как бы он ни приставал к тебе с вопросами. Не надобно ему ничего знать...
- О чём ты, Наташенька? В твои ли годы говорить такие слова? Конечно же, я во всём буду помогать Евгению, но уверяю тебя: ты скоро поправишься.
- Нет, Андрюша, не обманывай ни меня, ни себя. Я чувствую: дни мои сочтены. Ты напиши письмо в Петербург Жене. Я хочу проститься с ним.
Рот Натальи Сергеевны скривила страшная судорога. Андрей испугался и побежал за сиделкой. сиделка пришла незамедлительно и накапала княгине лекарства. Потом княгиня немного успокоилась.
- Хорошо, Наташа, я отправлю письмо Евгению, ты только не волнуйся.
Андрей присел к бюро и быстро написал письмо. Затем он присыпал чернила песком, стряхнул и, положив листок в конверт, поставил сургучную печать и велел лакею немедленно снести его на почтовую станцию.
Потом Шеховской присел на краешек кровати рядом с больной и осторожно, чтобы не причинить ей лишней душевной боли, спросил:
- Объясни хоть мне, Наташа, что произошло? Чем вызвана твоя странная внезапная болезнь? Если тебя незаслуженно обидели, я накажу обидчика!
- Что ты, Андрюшенька? Это так, пустяки. Сам понимаешь... Народу много, шум, гам, духота. Из-за этого произошло стеснение в груди, сильная головная боль, дурнота.
- Я чувствую, что ты говоришь мне неправду. Но ведь если я ничего не узнаю, я ни чем не смогу помочь ни тебе, ни Евгению.
Наталья Сергеевна попыталась улыбнуться, но улыбка у неё получилась какая-то вымученная.
- Мне уже лучше, Андрюша. Я устала и хочу поспать. Ты оставь меня одну и отдохни сам. Если что, я тебя позову.
Андрей задёрнул портьеру на окне и, тихонько прикрыв за собой дверь, вышел в коридор.

******

Получив известие о внезапной болезни матери, Евгений немедля отправился в ректорат университета. Старый проректор внимательно выслушал юного князя, сочувственно поглядел на него поверх очков. он разрешил юноше отлучиться на некоторое время, взяв с него слово, что сразу же по возвращении в Петербург тот сдаст все зачёты, так как князь Соболевский их лучший студент и гордость университета. Юноша заверил проректора, что сдаст все зачёты к сроку, вернулся к себе в номер, собрал необходимые вещи и отбыл из Петербурга.


ГЛАВА ПЯТАЯ

Родной дом встретил Евгения гробовой тишиной, резким запахом лекарств и каких-то снадобий. сбросив на ходу верхнюю одежду на руки лакею, юноша взбежал на второй этаж и с дрожью в коленях ступил на порог материнской спальни.
Княгиня лежала на высоких подушках, утопая в море кружев и душистого шёлка. Её некогда роскошные белокурые волосы разметались в беспорядке по белому атласу. Щёки, обычно цветущие, с лёгким румянцем, отливали теперь болезненной желтизной. Глубоко запавшие глаза глядели в потолок. В них уж не было той жизни, которую сын привык видеть в распахнутых навстречу судьбе зелёных очах матери. Холёные руки княгини неподвижно, словно восковые, покоились теперь поверх стёганого одеяла.
Евгений упал на колени перед материнской постелью и расцеловал её безжизненные руки. С немой мольбой и надеждой он пытался разглядеть в матери хоть капельку жизни, но чувствовал на себе лишь ледяное дыхание смерти.
- Маменька, милая маменька! - шептал юный князь вздрагивающим голосом, поглаживая влажные материнские волосы. - Я приехал.
Княгиня медленно повернула голову в сторону сына. В её глазах застыли боль и неоглядная тоска. Она попыталась было протянуть руку навстречу Евгению, но сделать этого уже не смогла.
- Женюшка! Ангел мой! Слушай меня внимательно, - сказала княгиня. - Господь милостив. Я молила его, чтобы он послал мне ещё несколько минут, и вот ты успел. Мальчик мой, ты всегда был примерным сыном и во всём слушался свою мать. Ведь правда, Женя?
- Да, маменька... - слегка заикаясь, ответил юный князь.
- Так вот тебе мой последний наказ. Уверена, ты исполнишь его... - Наталья Сергеевна глубоко вздохнула. видимо, ей не хватало воздуха. - Немедля уезжай из России!
- О чём вы, маменька? - удивился Евгений.
- Ты обещался не перебивать меня. Немедля уезжай из России, из этой проклятой страны! - повторила Наталья Сергеевна, слабо сжимая горячую от волнения ладонь сына.
- Куда же мне ехать?
- Поезжай к моему двоюродному брату, твоему дяде графу Шеховскому в Гаагу.
- Но почему? Объясни, пожалуйста, чем вызвана такая необходимость?
- Так надо. Господин Леру поможет выправить тебе заграничный паспорт.
- А как же университет? А как же наше обручение с Велинькой?
- Доучишься в Голландии, - продолжала княгиня. - Если Эвелина любит тебя, она последует за тобой, куда угодно!
- И всё же я не понимаю, почему я должен бросать всё и мчаться бог весть куда? В чём причина?
- Когда-то давно я совершила роковую ошибку, которая может дорого тебе стоить. Нет, нет, только не думай плохо о своей матери. Просто... Я не подумала о том, что проступок мой может когда-нибудь обернуться трагедией для тебя.
Княгиня вдруг резко оторвалась от подушек. её страшный взгляд устремился куда-то в сторону, словно она увидела какое-то жуткое видение, которое незримой нитью преследовало бедную женщину всю жизнь.
- Опасайся, Женюшка!..
Тут больная захрипела, закатила глаза и откинулась на подушки. В уголках её губ появилась пена. Княгиня забилась в судорогах и затихла навсегда.
Евгений застонал, обхватил тело матери руками и затрясся в рыданиях. Юношу отвели в спальню и уложили в постель. Лакей принёс декохт*, (устаревш. выраж. - микстура, лечебная настойка) им напоили князя и, как только он немного успокоился и прикрыл глаза, оставили одного.


ГЛАВА ШЕСТАЯ

Опомнился Евгений лишь под вечер. Он поднялся с постели и, пошатываясь, прошёл в зал, где уже стоял гроб с телом покойной. Трещали свечи, приторно пахло ладаном и смертью. Князь долго стоял у гроба, глядя на мать, словно хотел навсегда запечатлеть в своей памяти все, даже самые тонкие черты любимого лица.
" Немедленно уезжай! - носились в его голове странные неожиданные фразы, сказанные матерью перед смертью. - ... к дяде в Гаагу... совершила роковую ошибку... опасайся"...
Что ещё хотела сказать княгиня, осталось загадкой. Но одно понял юноша: мать унесла с собой в могилу какую-то страшную тайну.
Его мысли прервали тихие осторожные шаги. Кто-то подошёл сзади и встал с ним рядом. Обернувшись, он увидел свою старую няню Марфу Фоминичну, женщину добрую и ласковую, которая вырастила Женю и многому его научила. Её родного сына Бог прибрал ещё в младенчестве, и всю доброту, ласку простая крестьянка отдавала своему любимому князюшке, как нежно называла она Евгения.
- Как же так, няня? - бросился ей на шею юный князь - Почему? Почему Бог так несправедлив? Зачем он так рано призвал к себе маменьку?
- На то его воля, - ласково поглаживая любимца по пепельно русым волосам, ответила Марфа Фоминична. - Только он один решает, сколько кому отпустить на веку. Успокойся, милый! Теперь матушку-княгиню уж не воротишь. Она - на небесах. А тебе ещё жить, да жить...
- Скажи, няня, почему маменька перед смертью настаивала на моём отъезде за границу? - спросил Евгений, поднимая на старушку, опухшее от слёз лицо.
Няня вздрогнула, словно к телу её прикоснулись холодным железом. Её полное, добродушное лицо застыло, в глазах промелькнул страх.
- Маменька твоя, Женя, была женщиной мудрой и дальновидной. Таких барынь, как она, по всей России не сыскать! Как велела она, так и делай!
- Ты что-то скрываешь от меня, няня! Скажи, кого я должен опасаться?
- Откудова мне знать? - замялась Марфа Фоминична. - Разве мы, простые люди, смеем встревать в дела господ?
- Никуда я не поеду! - твёрдо заявил Евгений. - Здесь - моя Родина, тут будет могила моей матери, в эту землю и я когда-нибудь лягу.
- Женя! Барыня наказывала... Неужели ты нарушишь последнюю волю маменьки?
- Нарушу! Некого мне бояться, да и врагов у меня нет!
Марфа Фоминична укоризненно покачала головой и побрела на кухню.

*****

Не получив ответа от няни, Евгений забросал вопросами Андрея Шеховского.
- Не могу сказать, Женя, - признался поручик. - Знаю лишь одно: дед твой покойный лишил по какой-то причине Наташу, то есть твою мать, наследства. Разгневался он сильно на неё и проклял. Что между ними тогда произошло, не ведаю. Наташа в ту пору с батюшкой твоим за границей была. там ты и родился...
- Это мне известно, - прервал брата князь.- А дальше?
- Ну, так вот. После смерти Алексея Ильича, княгиня вместе с тобой вернулась в Россию. Увидев маленького внука, старый князь Соболевский растрогался, снял с дочери проклятье и изменил своё решение в отношении наследства.
- Постой! - оборвал кузена Евгений. - Тут какая-то неувязка получается. Что-то никак не сходится в титулах и фамилиях! Говоришь, что фамилия моего деда была Соболевский? Как же тогда понимать, что мать, выйдя замуж, не сменила свою девичью фамилию на фамилию мужа? Они что, с отцом были родственниками или однофамильцами?
- Не пытай меня, брат! - воскликнул Андрей, отводя взгляд. - Всё равно - больше, чем я знаю, не смогу тебе сказать. Лучше пойди отдохни. Тебе предстоит ещё много переживаний.Все заботы по похоронам я беру на себя.

ГЛАВА СЕДЬМАЯ


В начале июня Евгений Соболевский сдал выпускные экзамены в университете и получил диплом с отличием. ему была вручена похвальная грамота за преуспевание в науках и прилежное поведение.
На дружеском вечере, что устроили выпускники, часто звенели бокалы, но один из многочисленных тостов товарищи посвятили Евгению Соболевскому и его будущему обручению с Эвелиной Леру.
- Ты первый, Женя из нашей дружной, бесшабашной компании, кому надоела свобода,- говорили друзья, беззлобно подтрунивая над юным князем. - Скоро, окольцованный обручальным кольцом, ты станешь отцом семейства с солидным брюшком и кучей орущих ребятишек.
Евгений улыбался и принимал шутки и добрые пожелания друзей без обиды. Он настолько растрогался вниманием товарищей, что пообещал пригласить их на обручение всех до одного.
Потом шумной гурьбой они катались на лодках по ночной Фонтанке, до рассвета бродили по Летнему саду, вспоминая прекрасное время вольной студенческой жизни.
А через несколько дней выпускники Петербургского университета разъехались по домам, освободив дорогу новой смене.
Отбыл домой и юный князь Соболевский.

*****

По приезде в родное имение он первым делом проверил завещание покойной матери, составленное на его имя. По завещанию Евгений наследовал всё состояние княгини, в которое входили: родовое поместье, прилегающие к нему земли и лес, две небольшие, но приносящие значительный доход суконные фабрики, три деревни и тысяча душ крепостных.
В своей предсмертной записке Наталья Сергеевна убедительно просила сына подписать вольную дворовой девушке Марии Головановой. Евгений исполнил волю матери, но Машенька наотрез отказалась покидать господский дом. Девушка уверила молодого барина, что не сможет жить нигде, кроме дома, где родилась и выросла, что покойная Наталья Сергеевна была к ней добра, словно родная мать. Евгений спорить не стал и оставил Машеньку в имении. Он подумал о том, что его будущей жене не помешает такая милая, разумная и услужливая горничная.
Соболевский также нанёс визит Леру и посватался к Эвелине. Пококетничав для приличия, она дала согласие на брак с князем, и только осталась с ним наедине, бросилась в его объятия и покрыла его губы страстными поцелуями. Велинька была счастлива, что выйдет замуж за любимого человека, молодого и красивого, а не за старика, как некоторые её подруги. Родители девушки были довольны вдвойне: во-первых, они считали, что их дочь выйдет замуж за молодого, но очень преуспевающего человека. Во-вторых, она получит громкую фамилию и княжеский титул.
Посовещавшись, обручение отложили до начала августа. К тому времени Евгений по-настоящему вступит в права наследования, ознакомится с работой фабрик и разошлёт приглашение всем своим друзьям.

ГЛАВА ВОСЬМАЯ

В один из погожих июльских вечеров князь Соболевский решил прогуляться до имения Леру, чтобы повидаться с Велинькой а заодно уточнить количество гостей, приглашённых на обручение. Проехав половину пути, Евгений повернул коня к небольшой полоске низкого кустарника, что рос по обочине дороги. Неожиданно из-за поворота выкатились дрожки и на полной скорости промчались мимо Евгения, обдав его фонтаном брызг из дорожной лужи.
Возмутившись в душе на эдакую незадачу, молодой князь достал из кармана брюк белоснежный носовой платок и принялся стирать им ошмётки тины и грязи с нового платья. Проехав ещё немного, юноша подумал о том, что появление его в доме Леру в таком неприличном виде может расцениться, как неуважение к дамам. Он остановил лошадь возле небольшого озерка, смочил платок и тщательно привёл в порядок свой испачканный костюм и вычистил дорожной щёткой сапоги.

******

Для Катерины Ивановны Леру явилось полной неожиданностью, когда появившийся в дверях гостиной лакей громко объявил:
- Граф Бельский настоятельно просит Ваше Сиятельство принять его!
Женщина вскинула брови и отложила в сторону рукоделие.
- Я графа сегодня не звала, - сказала она. - Узнай, Фёдор, что ему нужно?
Лакей поклонился, вышел из гостиной, но через несколько минут появился снова.
- Они-с желают лично переговорить с Вами, - доложил Фёдор.- Причину своего столь неожиданного визита назвать отказываются.
- Хорошо. Пусть войдёт.
Катерине Ивановне не нравился этот скользкий человек. Его появление всегда раздражало и настораживало даму.
Своей обычной валкой походкой граф Бельский вошёл в гостиную, где сидела женщина. Небрежно поигрывая тростью, он приблизился к ней и прикоснулся губами к её протянутой для поцелуя руке. Мадам Леру чуть было не отдёрнула руку: так омерзителен был поцелуй этого странного типа. Но всё же она сдержала свои чувства и предложила незваному гостю стул.



- Чем обязана столь неожиданному визиту? - спросила она, равнодушно глядя на графа.
- Речь пойдёт о вашей дочери, мадемуазель Эвелине. Как Вы помните, я был у вас на масленицу. Тогда ещё случился шум из-за внезапной болезни какой-то дамы. Так вот, Катерина Ивановна, буду с Вами откровенным. мне очень понравилась Ваша дочь, и я прошу её руки.
Женщина резко встала. Сидевший у неё на коленях котёнок шлёпнулся на пол и жалобно замяукал. Она нервно передёрнула плечами и обратилась к гостю:
- Граф! Разве Вы не видите, что моя дочь - юная девочка. А Вы. извините, уж не молоды...
- Конечно, я не мальчик, - согласился Бельский, - но дам ещё фору любому юноше. став вторично вдовцом, я подумал о том, что мне как никогда, необходим наследник. К сожалению, предыдущие жёны детьми меня не порадовали. Вот я и подумал о том, что наш брак с Эвелиной будет выгоден нам обоим: я, наконец-то, получу желаемого наследника, а она в моём лице - надёжного супруга и выгодного партнёра.
Катерина Ивановна с содроганием глядела, ка развязно ведёт себя Бельский, с каким цинизмом он торгуется с ней, с матерью, чью дочь сватает так, словно покупает породистую лошадь.
- К сожалению, граф, - как можно мягче сказала мадам Леру, - Вы опоздали. К моей дочери уже посватался один достойный молодой человек, и через месяц состоится их обручение.
- Обручение - не свадьба. Его можно и расстроить, - возразил Бельский. - Я ведь тоже знатен и богат. И потом, мне известно, что молодые люди - повесы, особенно именитые красавцы. Думаю, Вашей дочери, Катерина Ивановна, больше подойдёт такой солидный человек, как я.
- Я не могу приказывать своей дочери. Она уже сделала свой выбор, и мы с мужем одобряем его!
- Вы можете приказать ей! Вы же мать!
- Да, я мать, но мы с Жоржем воспитываем свою дочь на французский манер, а вовсе не так, как это заведено во многих русских патриархальных семьях. Эвелина свободна в своём выборе, и я не собираюсь навязывать ей своего мнения.
- Что ж, таком случае приношу свои извинения! - поспешно поднялся Бельский. - С Вашего позволения. Но, думаю, в скором времени мы ещё увидимся!
В этот самый момент в гостиную вбежала Эвелина, которая тянула за руку Евгения Соболевского. Увидев незнакомого человека, молодые люди остановились в нерешительности возле матери.



- А вот и наши дети! - воскликнула Катерина Ивановна, довольная тем, что ей больше не придётся оставаться наедине с этим неприятным типом. - Разрешите вам представить, граф: князь Евгений Соболевский, жених Эвелины и наш добрый сосед.
- Очень приятно! Павел Иванович Бельский, - отрекомендовался граф, склонив голову в то же время он стрельнул глазами в сторону Евгения. Сразу стало заметно, как изменился гость, как помрачнело его лицо. В маленьких острых глазках графа застыла желчная зависть, рот его перекосила кривая усмешка.
К счастью, в тот момент Катерина Ивановна стояла к нему спиной, а молодым людям и вовсе было не до него. Поэтому никто из присутствующих не заметил странной перемены, происшедшей в Бельском.
- Это из каких же Вы будете Соболевских? - спросил он Евгения елейным голосом, вновь усаживаясь в кресло и небрежно закидывая ногу на ногу. - Уж не сынок ли Натальи Сергеевны?
- Да, - спокойно ответил молодой князь. - А Вы знавали мою маменьку?
- Знавал, и даже очень хорошо. Как сейчас поживает Наталья Сергеевна?
- Маменька не так давно умерла...
- Царствие ей небесное! - поспешно перекрестился граф. - Славная была женщина. А Вы, юноша - точный портрет своей матушки. Хотя, не совсем. - Бельский без стеснения шарил по Евгению круглыми навыкате глазами. - Очи у вас папенькины и брови тоже его. Красив был Ваш папенька! Очень красив! А шустрый какой, ну, просто ветер! Никак за ним было не угнаться. Бывало кричу ему: " Стой, Алёшка! Стой! Куда ты, разбойник? Хи-хи-хи, - неприятно захихикал граф. - А он всё бежит, да бежит...
Тут Бельский замер на полуслове, сообразив, что сболтнул лишнее.
- Это вы о чём? - не понял доверчивый юноша. - Вы что, были близко знакомы с моим папенькой? Да, и причём тут бег?
- Ближе некуда! - осклабился Бельский. - А насчёт бега это я так, пошутил. Ноги у Алексея Ильича были стройные, длинные, ну, прямо, как у Вас, юноша. Ну, а я, грешным делом, всё никак не мог за ним угнаться на своих коротких толстых ножках. Так говорите, что померла княгиня?
- Да. На масленицу.
- Ай-яй-яй! - закивал головой на толстой шее Бельский. - Совсем ещё молодая женщина. Сколько же ей было годков?
- В январе исполнилось сорок три.
- Жаль! Очень жаль! А Вы, юноша, как я слышал, собираетесь жениться? Одобряю-с Ваш выбор, одобряю-с! - И Бельский сначала многозначительно посмотрел на Евгения, затем медленно перевёл взгляд на Эвелину. От этого странного взгляда князю стало не по себе. - Что ж, совет вам да любовь!
Судя по разговору, Евгений Соболевский понял, что граф Бельский был некогда знаком с его родителями, раз так хорошо знает о прошлой жизни их семьи. Юноша вежливо поклонился графу и сказал просто и задушевно:
- Послушайте, Павел Иванович! Мы с Эвелиной просим Вас непременно присутствовать на нашем обручении.
- Благодарю! Буду непременно! - Бельский прищурил глаза и впился в юношу хищным взглядом. - А теперь, с вашего позволения, разрешите откланяться.
Граф поклонился и вышел. Юноша и девушка недоумённо переглянулись.
- Зачем ты пригласил этого человека на обручение, Женя? - спросила, опомнившись, Катерина Ивановна. - Пренеприятнейший тип: наглый, ведёт себя развязно.
- Да Бог с ним, Катерина Ивановна, - успокоил будущую тёщу юноша. - Нам он настроения не испортит, а пригласить его надобно. Как-никак, он - старинный друг нашей семьи.
- Наивен ты, Женечка чересчур, - ласково пожурила будущего зятя мадам Леру. - И уж больно благороден! Смотри сам, тебе виднее.


ГЛАВА ДЕВЯТАЯ


Как и предполагалось, обручение должно было состояться в имении Соболевских. Ради такого случая здесь приводились в порядок комнаты для гостей, которые прибудут из других городов, закупались продукты и вино. Местным купцам были даны заказы на различные деликатесы к праздничному столу.
В день обручения с утра стали съезжаться гости. Первыми приехали друзья Евгения по университету: Сергей и Владимир. Следом за ними, звеня шпорами, появился Андрей Шеховской с товарищами. Гусары притащили с собой огромного осетра и двадцать бутылок отличнейшего французского коньяка.
- Ну, что, новоявленный жених? - улыбался в усы поручик. - Как настроение?
Андрей обнял младшего брата и растрепал его вихры. С тех пор, как умерла Наталья Сергеевна, Андрей стал чаще появляться в доме Соболевских. Он считал своим долгом справляться о жизни кузена и о его финансовых делах, так как обещал тётушке помогать Евгению во всём и контролировать его. У Андрея была даже мысль определить Женю на военную службу, но юный князь напрочь отмёл эту идею.
- Нет, Андрюша, армия не для меня, - сказал тогда князь Соболевский. - Я - человек штатский. К тому же, в недалёком будущем обзаведусь семьёй. Подумай только: что скажет Эвелина, если я всё время буду вдали от родного дома?
Таким образом, со своей мыслью об армии Андрей расстался и начал просто чаще заезжать в имение Соболевских.
И вот сегодня, наконец, Евгений станет законным женихом.
- Когда свадьбу-то будете играть? - спросил Андрей, наполняя бокал вином.
- Когда вернётся из Парижа господин Леру, - ответил счастливый жених. - Через пару дней он отбывает с посольством за границу. Думаю, в конце сентября мы с Велинькой обвенчаемся.
- Никак не представляю тебя в роли отца семейства. Перещеголял ты меня, брат, намного! На целых двенадцать лет. Мне вот уж тридцать два, а в мужья меня так никто и не взял. Хоть бы ты мне нашёл какую-нибудь старую деву.
- Зачем старую? Мы тебе молодую сосватаем, - улыбнулся Евгений. - У Велиньки подруг много, и все, как на подбор - писаные красавицы!
- Не понимаю тебя, - продолжал поручик. - И зачем ты так рано женишься? Погулял бы ещё немного.
- Я бы не стал спешить с женитьбой, да Велинька настояла. Клялась, что любит меня до беспамятства, что жить без меня не может, что пойдёт за мной, куда угодно - хоть в огонь, хоть в воду. Да в общем, я не против. После смерти маменьки здесь такая скукотища, что даже не знаешь, куда себя деть.
- Время - хороший лекарь, Женя, - успокоил его Шеховской. - А если честно сказать, то особо скучать тебе не придётся. Ты уж, наверное, кое в каких бумагах разобрался. Хозяйство у тебя большое, а Наташа покойная в последнее время дела запустила. Так что потихоньку будешь приводить их в порядок.

******

К шести часам подъехали Леру. Евгений встретил невесту возле парадного входа и нежно прикоснулся губами к её руке, затянутой в белую кружевную перчатку.
Сегодня Велинька напоминала цветущую яблоньку в погожий летний день, а её смешанная кровь делала девушку ещё привлекательней. Чёрные, как зрелые каштаны, папенькины глаза, его матовая смуглота, южный темперамент соперничали в ней со средне русским румянцем и неповторимым блеском глаз её матери, русской женщины. Евгений никогда Эвелину такой прекрасной и женственной, как сегодня. В довершение всего голова девушки была убрана просто и скромно, а лёгкое платье из белого французского шёлка подчёркивало её девичью целомудренность и нежность.





Юный князь тоже выглядел великолепно. изысканный костюм подчёркивал стройность его фигуры. Накрахмаленная до хруста сорочка оттенялась чёрным шейным платком. Глаза юноши радостно блестели.. всё это было так необычно, что гости, отходя в сторону, судачили между собой:
- Ну, слава Богу! Оттаял Женя! После смерти княгини он всё время ходил с потухшим взором. Прекрасный мальчик: и скромен, и благороден, и хорошо воспитан. Жаль, что княгини нет сейчас здесь. Как она мечтала видеть сына счастливым!
- Да, жених на славу! - говорили другие. - И знатен, и богат. Повезло Леру. Невеста-то ничего завидного из себя не представляет. Так, смазливая мордашка, а умишком-то особо не блещет!
Андрей Шеховской прохаживался мимо молоденьких девиц, демонстративно позванивая шпорами и поблёскивая эполетами. Он делал вид, что девушки его вовсе не интересуют, однако, так и стрелял глазами по сторонам ту, которую искал давно. Наконец, он нашёл её, подсел рядом и принялся непринуждённо рассказывать ей о военных походах и дружеских застольях, заставляя свою очаровательную собеседницу иногда тихонько ахать от страха и удивления.



- Тебе не кажется, Велинька, что наш закоренелый холостяк, наконец-то, нашёл себе объект поклонения? - шепнул на ухо невесте Евгений.
- Между прочим, - так же тихо ответила Эвелина, - Полине Горчаковой давно нравится Андрей Григорьевич. Она даже сама как-то мне об этом сказала.
- Может, когда-нибудь он всё же женится, наш покоритель женских сердец? Пора бы ему уже начинать осёдлую жизнь. А то вечно Андрюша в седле да в походной палатке.
Гости почти все уже съехались, а Евгений почему-то не спешил приглашать их к столу.
- Разве мы ещё кого-то ждём? - спросила будущего зятя мадам Леру. - Уже давно пора к столу. Гости заждались.
- Сейчас, сейчас. Ещё несколько минут, - ответил юный князь.
- А кого мы все-таки ожидаем? Уж не графа ли Бельского?
- Его самого.
- Мой мальчик! - укоризненно покачала головой дама. - Нашёл кого ждать! А вдруг он вообще не приедет? И потом, семеро одного не ждут.
- Наверное, Вы правы, Катерина Ивановна, - согласился юноша.






Рейтинг работы: 22
Количество рецензий: 4
Количество сообщений: 2
Количество просмотров: 26
© 06.11.2019 Долорес
Свидетельство о публикации: izba-2019-2666423

Рубрика произведения: Проза -> Исторический роман


ЛЮДМИЛА ЗУБАРЕВА       13.11.2019   16:09:56
Отзыв:   положительный
Ох, чую, что без крепостных следов в родовом дереве не обойдётся...
Екатерина Олен       11.11.2019   17:45:46
Отзыв:   положительный
Долорес, Уж не граф ли Бельский все изгадит Евгению. Завтра спокойно узнаю..........
Милая Долорес, у вас все романы построены на переживании, я с удовольствием читаю и не знаю, чем закончится.
ЭТО высший пилотаж написания, когда читатель думает, что же дальше.........


ЕЛЕНА МОРОЗОВА       11.11.2019   13:09:03
Отзыв:   положительный
Интересно ОЧЕНЬ!!! Спешу дальше...
БЛАГОДАРЮ, ДОЛОРЕС, ЗА ВАШУ ПРЕКРАСНУЮ
ТВОРЧЕСКУЮ РАБОТУ!!!


Долорес       13.11.2019   21:45:35

Спасибо, милая Леночка!
Очень вам благодарна!
Пусть Муза никогда не покидает вас.
С искренней симпатией!


David Goldshmidt       07.11.2019   00:50:41
Отзыв:   положительный
Интригующе!
Интересно, как вся эта история будет развиваться дальше...
Куда, и к чему мы придём, ведомые фантазией автора?))
Долорес       09.11.2019   16:34:40

Добрый вечер, Давид!
Спасибо, что читаете. Вы, такой занятой человек.
Ну, что дальше будет можно узнать только из следующих глав...
Отличных выходных!













1