Сердце дриады


1.

Порывистый ветер швырял редкие дождевые капли и раскачивал ветви, заставляя цветущие деревья сыпать белые лепестки, словно снежинки, на асфальт, на клумбы и лужайки у одноэтажных коттеджей.

Девушка шла вдоль улицы неспешно. Стройная, изящная. Строгое, закрытое платье, туфли на низких каблуках, колготки и маленькая сумочка — всё чёрное, кроме короткой бежевой куртки. Светло-русые волосы с золотисто-каштановым отливом, не очень длинные, до плеч. Красивые, аккуратные черты лица, бархатно-лазурные глаза.

Мимо проехал большой синий автомобиль. Из салона донёсся обрывок радиопередачи: "...По данным статистики, ежегодно в стране бесследно исчезает двадцать тысяч людей. Прогноз погоды на завтра. Облачность, осадки..." Водитель прибавил ходу, и урчание двигателя заглушило слова диктора.

Дом кардинально не отличался от соседних. Такие же белые стены, серая крыша, застеклённая входная дверь. Девушка вошла настороженно, явно не ожидая ничего приятного. Большие старинные часы, покрытые чёрным лаком, полированный стол из тёмного дерева, светлый линолеум с рисунком паркета на полу. Беспорядочные пятна в рамке на стене, просто размазанные по холсту краски, вероятно, обозначали абстрактную картину.

— А! Доченька явилась! — едко объявил здоровенный, хорошо откормленный мужик лет сорока пяти, в белой рубашке и чёрных штанах. Чисто выбритая физиономия, прилизанные тёмные волосы, злобный взгляд, очевидное намерение устроить скандал. — Небось, снова на работу ходила? Семью позоришь, воспитательницей вкалываешь?

Отец подкреплял своё праведное негодование эмоциональной жестикуляцией.

Дочь вздохнула в отчаянии, но не ответила. Положила на стол сумочку. Медленно сняла куртку, небрежно повесила её на спинку стула. Её глаза потемнели, стали холодными, и среди синего льда угадывалась бесконечная, тоскливая усталость.

— В колледж поступать не собираешься, да? — продолжал папаша, брызгая слюной. — Карьеру делать не хочешь? А мне перед сослуживцами стыдно, что у меня дочка стала нянькой! Прислугой!!

Молодая нянька отвернулась к окну, поджав губы.

— Что у тебя в тумбочке?!! — распалялся родитель, переходя на истеричный крик. — Романы о сказочных принцах!! Какие-то стишки!!!

Последнее замечание, похоже, оказалось последней каплей в чаше терпения.

— Шёл бы ты... заниматься своей карьерой! — заявила девушка, резко обернувшись. Затем, пользуясь минутным замешательством папаши, решительно зашагала к выходу. И, едва переступив порог, побежала, не разбирая дороги, прочь от коттеджа. Капли дождя смешались со слезами горького отчаяния.

Пасмурный день утратил реальность. Оттенки выцвели, растворились в серости неба. Асфальтовая дорога, разбросанные повсюду лепестки, неприветливый ветер — всё сделалось призрачным, как во сне.

Дальше, бегом сквозь пелену тоски, задыхаясь и не жалея ног. Последние из домов пригорода, а за ними — только мокрая трава под ногами да чахлые ветки с остатками цветов.

Ещё дальше, пока хватит сил, пусть по бездорожью, куда угодно, вырваться из такой жизни, хоть ненадолго затеряться, исчезнуть...

Тучи расступились, и выглянуло низкое солнце, заливая мир янтарным светом заката. Вселенная снова обрела ясность красок. Каждый цветочек стал отчётливым, да и сад в целом теперь выглядел пышным, а не потрёпанным непогодой.

Зазвучала прекрасная песня. Беглянка перешла на шаг и недоумённо посмотрела по сторонам. Приятные бархатные голоса пели где-то неподалёку:

В тайной долине всегда светло.
Радуга сменит хрусталь дождей,
В каждой улыбке храня тепло
И доброту золотых лучей.

Даже ночами не гаснет свет:
Звёзд океаны прольёт закат.
И в бесконечном круженьи лет
Каждое сердце — весенний сад.

Чистым сиянием нежных глаз,
Отображением ярких снов
Новое утро встречает нас
В тайной долине среди цветов.

На лужайке танцевали и пели изящные, стройные девушки, одетые в светлые платья разных оттенков: сливочного, бежевого, лазурного, сиреневого, зелёного. Длинные рыжие или русые волосы развевались в кружении хороводов или разлетались веерами тонких косичек.

— Ой, смотрите! Сестрица из мира людей, судя по одежде! — удивлённо воскликнула одна из танцевавших, и певуньи весёлой стайкой подбежали к новенькой. — Привет! Меня зовут Мартина! А тебя? Давно ты здесь?

— Шелли... У вас тут фестиваль какой-то? Кино снимают? Обалдеть!

— Должно быть, случайно вошла в открытый портал, — предположила Мартина с доброжелательной мягкостью в голосе. — И попала к нам, в объединённое королевство эльфов и дриад. Ты ведь одна из нас!

— Кто? — окончательно растерялась Шелли. — Прикалываетесь? Я же не актриса...

— Может, и не актриса! — засмеялись девушки. — Но уж точно дриада!

— Ну что вы хихикаете? — из-за деревьев вышли трое в зелёных, цвета юной листвы, рубашках и брюках. Светлые волосы, собранные в хвосты на затылках, ножны с длинными кинжалами, луки в руках, колчаны со стрелами за плечами, такие же добрые глаза, как и у девушек. — Забыли, что в мире людей не все знают о своём происхождении?

— Вот, смотри, это эльфы! — Мартина представила молодых людей. — Айвэн, Себастьян и Сэмми. Ещё у нас есть немного гномов и рыцарей. Привыкай, осваивайся!

— Был всплеск энергии, и мы пришли выяснить, в чём дело, — Айвэн объяснил Мартине причину внезапного появления лучников. — Поскольку всё в порядке, то мы, пожалуй, продолжим патрулирование...

— Не беспокойся, мы позаботимся о нашей гостье! — дриады взяли Шелли под руки и повели к круглым деревянным столикам и плетёным стульям, стоявшим на траве. Серебряные тарелки, бокалы, кувшины и подносы, накрытые прозрачными стеклянными крышками. Сдобные булочки, жареный арахис, плитки шоколада. — Проголодалась? Угощение у нас небогатое, но всё же...

— Подождите-ка минутку! — Шелли позволила усадить себя на стул. — Я не хотела мешать вашему театру...

— Да знаем, знаем, поверить трудно! — Мартина улыбнулась, наливая из кувшина в бокалы золотистый напиток. — Ты уже не первая! Так что успокойся, всё в порядке! Лучше расскажи, как до нас добралась.

— Просто убежала из дома, — Шелли осторожно отпила, затем сделала большой глоток. Несколько дриад придвинули стулья и приготовились слушать, а остальные куда-то упорхнули. — Хотелось побыть одной, подальше от... Ладно, неважно... Ну и заблудилась.

— Так просто? Взяла да и перешла в другое измерение? — восхитилась Мартина. — Такое не каждому волшебнику по силам! Из тебя получится превосходный навигатор!

— Да, да! — с энтузиазмом защебетали дриады. — Нужно эльфам рассказать! Они как раз экспедицию готовят!

— Эльфы уже и сами поняли! — Мартина сняла крышку с подноса и передала Шелли плитку шоколада.

— Вообще-то, да! — заметила зеленоглазая девушка с рыжими косичками. — Война против троллей давно уже сделала их специалистами по управлению порталами! Скоро будут такие штучки на компьютерах проектировать.

— Да, Шелли, не удивляйся! — ещё одна дриада, светловолосая и голубоглазая, принялась раздавать всем собравшимся тарелки с арахисом, — у нас и ноутбуки есть, и мобильные телефоны, и электронная почта! Мы берём из вашего мира только самое лучшее, самое разумное.

— Ну да, конечно, — согласилась Шелли, с аппетитом принявшись за еду, — не оставлять же телефоны дома. Во время съёмок их просто отключаете, да?

— Ничего, скоро сама во всём разберёшься! — загадочно произнесла рыжая.

Солнце скрылось, и закат превратился в нежное пастельно-розовое зарево. Последние золотые отблески минувшего дня плавно переливались в синеву вечернего неба, темнея с каждой минутой.

— Идём, посмотришь наше поселение! — дриады повели Шелли сквозь сад. Впереди, среди ветвей, в голубых сумерках засияли жёлто-оранжевые фонарики, указывая путь. Затем показались двухэтажные деревянные дома с широкими верандами, утопавшие в весеннем цветении. В окнах зажигались огни, явно электрические, но неяркие, уютные. Хлопали двери, кто-то выходил кому-то навстречу. Приятные голоса, звонкий смех.

Молодёжь в светлых одеждах собиралась в группки. Именно молодёжь, если судить по жизнерадостности и энергичности, хотя некоторые выглядели на все тридцать, оставаясь, тем не менее, бодрыми и обаятельными.

Многие, встретившись с друзьями, направлялись вдоль широкой улицы, которая вела на мощёную белым мрамором площадь, окружённую статуями молодых женщин в летних платьях и полированными каменными скамейками. В самом центре мерцал каскадами воды величественный фонтан в виде огромного цветка. Рядом расположились музыканты, эльфы в тёмно-лиловых рубашках и чёрных брюках.

Скрипки, флейты и гитары словно передавали мелодию друг другу, затем соединялись в единый ансамбль, чтобы потом снова солировать по очереди. Несколько тамбуринов мягко, негромко вели ровный, постоянный ритм.

Эльфы и дриады танцевали парами, кружились в хороводах, смеялись, разносили подносы с серебряными бокалами.

— Давайте присядем на скамейку! — предложила Мартина своей маленькой компании, что та и сделала дружно. Тут же появился эльф в белой рубашке и светлых брюках, прикативший низкий столик на колёсиках, уставленный угощениями. Пышные румяные булочки на фарфоровых тарелках, серебряные кувшины и бокалы, шоколад и сдобное печенье.

Шелли не решалась что либо взять, но дриады вручили ей бокал и большую тарелку со сладостями.

— Первая звезда! — воскликнула одна из девушек.

В вечернем небе действительно появился лазурный светлячок, сиявший с каждым мгновением всё ярче, а затем и другие засверкали алмазами, изумрудами и сапфирами.

— Что за созвездия?!.. Где я?!.. — глаза Шелли изумлённо расширились. — Блин!.. Ничего себе!.. Значит, это правда?!..

— Теперь-то ты нам веришь? — снова засмеялись дриады. — Добро пожаловать в наш мир, сестрица!

— Но вы так похожи на людей... — Шелли посмотрела на танцевавших и веселившихся совершенно по-новому, гораздо внимательнее, словно пытаясь разглядеть какие-то необычные черты, сказочные отличия от привычного облика.

— А почему должно быть иначе? — пожала плечами Мартина.

Эльфы запели, искусно вплетая слова в ритм и мелодию:

Поверь, мой друг, весна вернётся,
Холодный мир наполнит солнце
Своим сияньем золотым.
Весёлой радугой капели
Растают влаги акварели,
И станет яркий день цветным.

Не оставляя в сердце грусти,
Твоя печаль тебя отпустит,
Утихнет ледяная боль.
Поверь, мой друг, весна вернётся,
Холодный мир наполнит солнце,
И будет новая любовь.

Песня завершилась, но музыка звучала без перерывов, хотя исполнители постепенно менялись, давая возможность поиграть каждому желающему. Один из эльфов, пока солировала флейта, передал гитару дриаде в коротком светло-зелёном платье, и девушка тут же влилась в ансамбль, гармонично вступив со своей партией.

Похоже, никто не чувствовал себя одиноким, и все присутствовавшие, вне всякого сомнения, были друзьями.

— Ты не устала? — забеспокоилась Мартина, взглянув на Шелли. — Переночуешь в моём доме. Если согласишься стать навигатором, то завтра эльфы отправят тебя на орбитальную станцию.

— Куда отправят?!.. — оказалось, что Шелли ещё сохранила способность удивляться, хотя уже и не так сильно.

— Ну, мы иногда к звёздам летаем, — беззаботно сообщила одна из дриад. — Открываем в космосе порталы, и сквозь них корабли попадают к разным планетам...

— Ладно, тебе на сегодня уже хватит впечатлений, — решительно объявила Мартина, — а то совсем крыша поедет!

2.

Лучи рассвета залили веранду, вазы с цветами, низкий деревянный столик, серебристый портативный компьютер, небольшой белый принтер, два дивана, застеленные клетчатыми зелёными покрывалами, гладкие доски пола, выложенное из камней русло искусственного ручья, плетёные стулья. Обстановка, казалось, пребывала в полной гармонии с весенним садом за стеклянными стенами, и технические элементы не портили общего впечатления. Белая параболическая антенна, установленная среди деревьев, выглядела на удивление естественно.

Мартина, в длинном розовом платье, принесла на веранду круглый серебряный поднос, поставила на столик три фарфоровые чашки и широкую тарелку с горкой румяных булочек.

Со второго этажа спустилась Шелли, ступая босиком по гладким деревянным ступенькам лестницы. Снова в чёрном, только колготки не надела.

— Доброе утро! — улыбнулась Мартина. — Как спалось? Айвэн звонил по мобильному, сейчас придёт... А вот и он!

Дриада открыла эльфу дверь. Айвэн, в белой рубашке, тёмно-серых брюках и мягких кожаных туфлях, кивнул девушкам в знак приветствия. Все трое уселись на диван и принялись завтракать.

— Говорят, ты попала к нам сама, без чьей-либо помощи, — начал гость, с аппетитом уминая булочку. — Однако после войны против троллей мы отгородились от параллельных измерений надёжно. Видимо, способности у тебя весьма незаурядные.

— Я вообще-то и сама не понимаю, — Шелли отпила из чашки, — как смогла такое начудить.

— Сейчас проясним! — безмятежно ответил эльф. Продолжая жевать, он вытащил из кармана огромный изумруд и положил его на столик. Причём, проделал это без какого-либо почтения, словно камень был простым булыжником и не стоил целого состояния. Солнечные лучи тут же наполнили драгоценность блеском. — Можешь усилием воли разбудить энергию кристалла?

— Если бы я ещё имела хоть какое-то представление, что это за энергия...

— Та, что называется жизненной силой, — попытался объяснить Айвэн, — благодатным излучением лугов и деревьев, листьев и цветов. Кристаллы могут её накапливать и сохранять.

— Просто заставь изумруд светиться! — подсказала Мартина, с видимым удовольствием вдыхая аромат чая. — Управляй мысленно! Вообрази, что он делается хоть чуточку ярче...

— Ну, я попробую, конечно... — девушка поставила на столик чашку, на секунду закрыла глаза, пытаясь сосредоточиться, а затем пристально посмотрела на полированные грани.

Кристалл немедленно вспыхнул ярким, но не слепящим светом, зелёным и чистым, как свежая листва в саду. Мистическое зарево закружилось весёлыми искорками. Послышался тихий хрустальный перезвон, похожий на журчание декоративного ручейка в дальней части веранды.

Мартина и Айвэн изумлённо выдохнули, напрочь позабыв и об ароматном чае, и о вкусных булочках.

— Что-то не так? — забеспокоилась Шелли. Сияние тут же погасло, растворившись в воздухе. Изумруд мигнул пару раз, а затем остался только его обычный блеск, теперь уже казавшийся тусклым.

— Нет, наоборот, всё очень даже так! — с энтузиазмом воскликнул эльф. — Такую силу я видел только у королевы Вероники! Ну, наверное, ещё у волшебника Джо.

— В общем, тебя нам сама судьба прислала, не иначе! — подытожила Мартина. — Хочешь стать астронавтом? Кажется, эта профессия в вашем мире называется именно так...

— Всю жизнь мечтала о чём-то подобном! — призналась Шелли с неподдельной искренностью. — А что для этого нужно?

— Немножко потренироваться на орбитальной станции, — ответил эльф, явно всё ещё пребывая под впечатлением от увиденного. — Но учти, что жизнь звездолётчиков нельзя назвать лишённой опасностей...

— Знали бы вы, какая в моём мире беспросветная тоска! Ни друзей, ни понимания... А опасности подстерегают за каждым углом, даже улицу переходить страшно, — пожала плечами Шелли и снова взяла свою чашку. — Зато у вас, надеюсь, скучно не будет.

— В этом можешь не сомневаться! — заверила Мартина. — Я и сама иногда путешествую к разным планетам, но навигатор из меня никудышный.

— Ладно, пора познакомить тебя с королевой Вероникой, — Айвэн всё же дожевал булочку. — Пойдём, здесь недалеко!

— Кажется, ты забыл забрать свой изумруд! — Шелли отыскала свои туфли у входной двери и просунула в них ступни.

— Ну и ладно, потом возьму, — беззаботно ответил эльф, выходя из дома.

Подобное отношение к ценным вещам слегка удивило девушку, что и отобразилось на её лице.

Казалось, что они шли сквозь сад. Опрятные лужайки, аккуратно подстриженные живые изгороди из кустов, широкие пешеходные дорожки, вымощенные большими мраморными или гранитными плитами. Только коттеджи с просторными верандами, прятавшиеся среди деревьев, указывали на тот факт, что это всё же был городок.

Айвэн повёл девушку к одному из таких двухэтажных домов. На лужайке у входа стояли три плетёных кресла, в одном из которых расположилась молодая женщина лет тридцати на вид. Бежевое летнее платье, длинные светлые волосы, слегка волнистые. Умные серо-голубые глаза. В руках — маленькая книжечка в мягкой чёрно-белой обложке.

— Доброе утро, ваше высочество! — поздоровался эльф. — Позвольте представить вам Шелли!

— Доброе утро! — королева Вероника закрыла книжку и непринуждённым жестом пригласила занять два свободных кресла. — Здравствуй, Шелли! Как тебе новая жизнь?

— У вас тут очень интересно! — девушка присела и скромно положила руки на колени. — Настоящее волшебство! Мне до сих пор кажется...

— Что всё это только сон! — Айвэн договорил вместо неё. — Поначалу именно так и думают, попадая к нам. Однако доведётся поверить в реальность эльфов, дриад и гномов.

— Давай-ка расскажем Шелли, — спокойно предложила королева, — о сложившейся ситуации.

— Мы воевали против троллей, — начал эльф. — Нам пришлось отступить в это измерение и оградить его от врагов с помощью того, что гномы и люди по традиции называют волшебством.

— На самом деле никакой магией мы не занимаемся, — пояснила Вероника, — просто используем естественные силы природы.

— Так вот, — продолжил Айвэн, — теперь попасть к нам можно только либо сквозь портал между мирами, как это сделала ты, либо прилетев на нашу планету на звездолёте.

— У тебя получилось потому, что в твоём роду явно были дриады, — добрые глаза королевы смотрели на Шелли внимательно, но не пристально, а как бы между делом, — и способности пробудились в момент какого-то потрясения.

— В общем, — резюмировал эльф, — мы следим за всплесками энергии. Даже если тролли ухитрятся открыть портал в наш мир, то врасплох нас не застанут. Но из космоса могут явиться все кому не лень... Ты по-прежнему хочешь во всём этом участвовать?

— Даже сильнее, чем раньше! — уверенно кивнула Шелли. — Приятно приносить пользу.

— Что ж, тогда пойдём на орбитальную станцию! — Вероника поднялась и положила книжку на кресло.

— Пойдём? Не полетим? — спросила девушка, тоже вставая.

— Пешком, — пояснила королева, предлагая следовать за ней изящным жестом, в котором не было ни малейшей надменности или повелительности, — сквозь так называемый локальный портал, действующий на небольших расстояниях... Айвэн, а вы с Мартиной не забудьте отправить разведчикам электронную почту!

— Да, ваше высочество! — эльф ободряюще помахал Шелли на прощание.

Вероника подняла руку. На ладони зажглась маленькая золотистая искорка. Королева сделала движение губами, словно намереваясь сдуть эту звёздочку. Действительно, волшебный светлячок полетел к траве. И на том месте вспыхнул огромный шар переливчатого света, игравшего цветами радуги.

— Смелее, Шелли! Давай руку!

Они медленно вошли в сияние, словно внутрь громадной эфемерной жемчужины. Шаг сквозь свет, ещё один. Туфли ступили на твёрдый пол вместо мягкой травы, и королева вывела девушку из мерцания.

Круглый зал с серо-синими стенами, громадные плоские экраны, показывавшие то пунктирные схемы созвездий на тёмном фоне, то золотистую вязь таинственных символов.

По окружности помещения полыхали другие сферы локальных порталов. Их использовали, появляясь или исчезая, эльфы в брюках, рубашках и куртках разных оттенков: зелёных, тёмно-пурпурных, лиловых.

Выход из зала, коридор с прозрачной стеной. А за стеклом — лазурно-голубое сияние планеты и алмазные россыпи звёзд.

Королева Вероника шла неторопливо, позволяя Шелли хорошо рассмотреть величественную панораму орбиты.

Поворот, блеск солнца сквозь светофильтры, ещё поворот.

Казалось, все коридоры сходились к широкому ступенчатому амфитеатру, к ярусам с эскалаторами между ними. Кольца этажей ограничивались хромированными парапетами. Повсюду — кадки с зеленью, цветы и вьюнки.

В центре этого амфитеатра, на самом нижнем уровне, журчал фонтан. Небольшой и не такой монументальный, как в поселении дриад, но довольно красивый. Струи воды мерцали в звёздном свете, проникавшем сквозь прозрачный потолок.

На каждом этаже все стороны расходились широкие коридоры, или, скорее, настоящие улицы. За стеклянными дверями можно было рассмотреть залы, напоминавшие интерьеры кафе и баров. Повсюду — эльфы и дриады. Причём, почти все девушки носили не платья, а светлые рубашки и тёмные брюки.

— Это космический город, один из нескольких, — рассказала Вероника. — Они строятся по стандартному проекту для туристов и желающих зарядить кристаллы солнечной энергией. Поэтому пусть тебя не смущают рестораны и клубы. Мы не стали переделывать интерьеры, просто проводим там конференции... Вот, уже пришли!

Помещение действительно выглядело как кафе. Эстрадная сцена у стеклянной стены, пластиковая стойка бара, имитировавшая полированное красное дерево, такие же столики, составленные вместе, и стулья с невысокими спинками. Эльфы в тёмно-зелёных костюмах, не меньше дюжины, работали за серебристыми портативными компьютерами, смотрели фотографии и читали документы. Неутомимо трудился белый принтер, выдавая новые листы бумаги.

— Доброе утро, ваше высочество! — один из эльфов, похоже, поздоровался от имени всех собравшихся.

— Доброе утро, Себастьян! — кивнула Вероника. — Принимай в свой отряд нового навигатора! А я пойду посовещаюсь с астрономами.

— Мы вас проводим! Нам тоже нужно с ними поговорить! — вызвались два эльфа.

— Присаживайся! — Себастьян указал на стул, затем придвинул к Шелли один из ноутбуков. На экране мерцала голубая заставка с изображением планеты. — Полагаю, компьютером пользоваться умеешь? Они ведь в мире людей производятся.

— Немного умею, — скромно ответила девушка.

— Специалистом быть совсем необязательно, — речь эльфа, нового знакомого Шелли, звучала ясно и отчётливо, несмотря на довольно высокий темп и многословие. — Твоя основная задача заключается в управлении звездолётом с помощью энергетического шлема, усиливающего электромагнитное излучение мыслей.

— Вроде того изумруда, который засиял по моему желанию?

— Засиял? Хорошо! — одобрительно кивнул Себастьян. — Да, кристаллы, конечно, встроены, но с ними взаимодействует интерфейс дистанционного радиоуправления. Сейчас увидишь!

Ещё один эльф принёс шлем, серую металлическую конструкцию с крохотными красными лампочками, кнопочками и гнёздами для разъёмов, похожую то ли на большую округлую шляпу с полями, то ли на очень толстую каску, как у пожарного.

— Теоретически можно обойтись без вспомогательных средств, — Себастьян надел устройство себе на голову, и лампочки замигали, — но для этого нужно быть мастером вроде королевы Вероники. А так будет наверняка. Смотри на дисплей!

На экране компьютера само собой, без видимого вмешательства, появилось серо-белое окошко программы.

— Я запустил проверку электронной почты, — начал комментировать эльф. — Открываю письма, закрываю, завершаю работу. А теперь сама попробуй!

Шелли позволила Себастьяну надеть шлем себе на голову, явно стараясь не прикасаться к прибору.

— Не бойся, он током не ударит! Напряжение очень низкое, как от пары батареек для плеера. Нужно вообразить действия, необходимые для подачи команды. Нажатия на клавиши, работу манипулятора.

Девушка посмотрела на ноутбук. Дисплей показал, что запустился файловый менеджер. Один за другим начали открываться каталоги. Затем выскочило чёрно-зелёное окошечко проигрывателя, и из динамика зазвучала приятная ритмичная музыка. Та самая, которую играли в поселении дриад накануне вечером.

— Блин! Кажется, я вам тут наворотила...

— Всё в порядке! — заулыбались эльфы. — Не выключай, мы послушаем с удовольствием!

— Голова не кружится? — заботливо спросил Себастьян, осторожно помогая ей снять шлем, — в глазах не темнеет?

— Вроде бы нет, — она действительно выглядела вполне здоровой.

— Тогда пойдём в ангар! Основы теории расскажу по дороге! — эльф положил шлем на стол. Затем порылся среди бумаг и отыскал небрежно прикрытый документами медальон, сапфир в золотой оправе с тонким цветочным узором и на золотой цепочке. — Это для тебя! Сможешь вернуться в поселение откуда угодно и когда угодно.

Девушка, видимо, больше не удивлялась разгильдяйскому отношению к драгоценностям. Просто надела выданное ей ювелирное изделие себе на шею и последовала за своим инструктором.

Они вышли из зала кафе, используемого не по назначению, и направились вдоль коридоров и улиц орбитального города.

— Когда активируешь медальон, зажигается свет портала, — Себастьян начал свою мини-лекцию. — В него входим, держа в голове изображение места, куда нужно попасть.

— А если путешественники, — поинтересовалась Шелли, — одновременно вообразят разное?

— Попадут, кто куда хочет, если не прикасаются друг к другу, — эльф повёл девушку к эскалатору. — Но это только умышленно, да и то не без наличия немалого опыта.

— А случайно? — спросила девушка, ступив на эскалатор, бесшумно передвигавшийся вниз, к фонтану.

— Случайности исключены. Современные технологии позволяют надёжно запечатлеть координаты пункта прибытия. Например, в кристаллах. Но традиция держаться за руки осталась как знак доверия. Мол, никуда не денусь и тебя не брошу.

— Это обнадёживает, — заметила Шелли, разглядывая приближавшиеся струи воды. — А что же нужно будет делать мне?

— Навигатор управляет всем процессом вручную, — сообщил Себастьян, сходя вместе с девушкой с эскалатора на голубой пол нижнего яруса, слегка влажный от мелких брызг, но не скользкий. — И приводит звездолёты в места, которые невозможно ни вообразить, ни определить по записанным в кристаллы координатам, потому что там ещё никто никогда не бывал.

Ещё один коридор привёл к массивной двери, такой же серо-синей, как и почти всё вокруг, но с толстыми чёрными полосами, прочерченными наискосок.

— Это шлюз, — эльф приблизил ладонь к пульту, встроенному в стену, однако ни к одной кнопке не прикоснулся, словно стараясь подать нужную команду только мысленно. — Смотри, горит зелёная лампочка. Значит, в ангаре есть воздух. Можно заходить.

Створка с тихим шелестом отодвинулась вбок, исчезнув внутри толстой стены. Шелли и Себастьян попали в небольшой тамбур. Перед ними оказалась ещё одна дверь, точно такая же, и она пришла в движение после автоматического закрытия первой.

— Ух ты! — восхитилась девушка. — Настоящие летающие тарелки, да?

— Люди называют их именно так, — кивнул эльф, входя в просторное помещение, где в голубоватом свете ламп действительно стояли аппараты, напоминавшие гигантские, высотой с одноэтажный дом, матово-серые блюдца, накрытые выпуклыми крышками.

В боку одной такой тарелки раскрылся люк. Часть стенки просто опустилась на тёмный гофрированный пол, образовав пандус, по которому Шелли и Себастьян вошли в корабль.

Широкие экраны, установленные по периметру и обеспечивавшие практически круговой обзор, показывали изображение ангара. Клавиатуры компьютеров неярко мерцали кнопками, подсвеченными изнутри. На сиденьях удобных пилотских кресел чёрного цвета лежали шлемы. Более компактные, чем опробованный ранее, но такого же типа.

Эльф взял шлем, надел и уселся в кресло. Девушка сделала то же самое.

— Теперь ждём, пока из ангара выкачается воздух. Во время полёта можно разговаривать, если это не отвлекает от управления. Даже между мирами, в Обители Грёз.

— Надо же, как поэтично! Не какое-нибудь ноль-пространство...

— На Земле среди фантастов не так уж много поэтов, — улыбнулся Себастьян, подавая ей большие тёмные очки. — Возможны очень яркие вспышки.

— Да уж, — согласилась девушка. — Магазины завалены примитивным чтивом для средних умов... Ой, а я всё вижу, как будто стёкла прозрачные!

— Сейчас ты смотришь не глазами, — пояснил эльф. — Изображение транслируется прямиком тебе в голову. Обрати внимание на компьютерное меню, слова в нижней части поля зрения. Воздух уже откачан, мысленно нажимаем "Старт".

Стена ангара раздвинулась, открыв широкий прямоугольный проём с чёрным бархатом космоса.

Летающая тарелка зажужжала и ощутимо завибрировала. Действительно, вспыхнул свет, на секунду залив помещение молочно-белым излучением. Затем корабль вылетел наружу, во время молниеносного рывка не причиняя пилотам ни малейшего дискомфорта вроде перегрузок и вдавливания в кресла. Шелли даже ахнуть не успела, и её лицо отразило удивление с некоторым опозданием, когда на экранах уже сияла голубая планета.

— Передаю управление тебе, — сообщил эльф, развернув аппарат так, чтобы сбоку была видна орбитальная станция, своей формой тоже напоминавшая два блюдца, сложенных вместе, но только размером с большой остров. — Попробуй самостоятельно менять направление. Сейчас появится рамка с крестиком в центре, как прицел на дисплее видеокамеры...

Положение станции изменилось, она начала уходить вверх.

— Смелее! Инерция нас не расплющит! — подбодрил Себастьян. — Из кресел не вышвырнет!

Дисплеи показали, что станция приблизилась. Очевидно, Шелли намеревалась пролететь под ней, со стороны планеты. Однако там можно было разглядеть только скучную равнину с неровностями шлюзов, выступами и тёмными сегментами. Тогда девушка плавно повернула назад, к ободу титанического диска, где бесконечными рядами солнечных бликов тянулись стеклянные стены коридоров и большие окна.

— Хорошо! Теперь идём в Обитель Грёз! Посмотришь на мир снаружи. Команда "Вход" в меню программы. Давай!

Снова вспышка. В этот раз не белая, а радужная. Причём, она не погасла. Всё вокруг, похоже, собралось мерцать и переливаться целую вечность. И орбитальный город, и планета, и солнце.

— Ох!.. Обалдеть!.. Ну и красотища!

Вселенная, казалось, была соткана из восхитительной ткани, сверкавшей миллионами ярких оттенков. Бескрайний океан с лучистым золотом солнца, перламутром, сапфирами, изумрудами и рубинами звёзд, с аметистовым островом орбитального города, малахитовым берегом планеты и лазурными волнами пространства, уходившими в бесконечность.

— Управление по-прежнему за тобой, — мягко произнёс Себастьян после долгой паузы, позволив Шелли рассмотреть изнанку мироздания, отображённую на дисплеях. — Попробуй подлететь к станции и вернуться в наше измерение. Команда "Выход".

Интерьер летающей тарелки, как ни странно, не изменился, разве что великолепие оттенков, вливаясь сквозь экраны, не могло не раскрасить серые стены и пол. И передвигался корабль так же легко и быстро, как раньше. Через пару секунд обзор заслонил проём ворот ангара, похожий на тёмный янтарный прямоугольник. Девушка замедлила полёт.

— Не бойся, я остаюсь на подстраховке! — успокоил эльф.

Выход из Обители Грёз не сопровождался никакими визуальными эффектами. Просто всё вокруг стало обычным.

— Ладно, посадку произведу сам...

Тарелка вплыла в ангар и опустилась на пол. Ворота закрылись. Шелли и Себастьян сняли тёмные очки, а затем и шлемы, опустив их себе на колени.

— Как самочувствие? — заботливо поинтересовался эльф.

— Крышу снесло напрочь! — заявила девушка.

— Значит, пора обедать! — с улыбкой кивнул Себастьян.

Снова двери шлюза, серо-синие коридоры, фонтан, эскалатор и кафе, где уже ожидала Мартина, вполголоса разговаривая с двумя эльфами.

— Как успехи? — спросила дриада с искренним интересом.

— Отлично! — бодро ответил Себастьян. — Через день продолжим тренировки.

— Королева Вероника занята, — сообщила Мартина. — Наш новый навигатор остаётся моей гостьей.

Дриада взяла Шелли под руку и отвела в зал с порталами. Они вошли в одну из светящихся сфер и очутились в нескольких шагах от дома Мартины.

— Идём мыть руки! — дриада открыла дверь веранды. — За обедом расскажешь, что да как.

3.

Где-то неподалёку пели эльфы, невидимые среди садов. Мелодия гитарных струн лилась легко и плавно, как серебряный ручеёк. Простые слова отображались в сновидениях Шелли ясными, спокойными образами. Чистые голоса вели к таинственным озёрам и отражениям звёзд на синей воде, к утренним сумеркам, следом за большими белыми птицами в лазурном небе.

Мы — лепестки ночного шторма
И снег, летящий пеплом в руки;
Мы — странники вдали от дома,
В холодном мире тёмной вьюги.

Сквозь одиночество без края
Ведут судьбы дороги снова,
И мы в унылой мгле блуждаем,
И нет для нас пути иного.

Но эти капли водопада -
Не слёзы сбывшейся печали.
О прошлом сожалеть не надо,
Мы нашу боль не зря познали.

Оставь надежды без ответа,
Забудь былые ожиданья.
Из бурных вод в стране рассвета
Прольётся радуги сиянье.

Мы — лепестки ночного шторма
И снег, летящий пеплом в руки;
Мы — странники вдали от дома,
В холодном мире тёмной вьюги.

Но следом за пустынной тьмою,
Ты знаешь, будем мы однажды
Бежать весеннею рекою
В пески, измученные жаждой.

Музыка смолкла, оставив только шелест ветра за стеклянными стенами веранды. Белые лебеди исчезли, сказочные леса и долины растаяли, растворились в солнечных лучах.

— Я долго спала? — спросила Шелли, проводя ладонью по лицу. Она лежала на диване, укрытая клетчатым зелёным пледом.

— Ой, певцы тебя разбудили?! — подошла Мартина.

— Ничего страшного, — девушка отвела от лица волосы, — не дрыхнуть же днём.

— Тебе надо было отдохнуть после Обители Грёз. Нередко сил не остаётся даже у тех, кто привык... Ладно, подумаем, какую бы тебе одежду подобрать...

— У меня ведь совсем нет денег. Даже не знаю, какая у вас тут валюта...

— Нет никакой валюты! Торгуем только с другими мирами, расплачиваемся золотом. А друг другу ничего не продаём.

— Как это? — удивилась Шелли, просыпаясь окончательно. — А если что-то нужно?

— Идём на склад и берём! — дриада присела на диван, взяла со столика компьютер и положила его себе на колени.

— Неужели даром?

— Почему же, — Мартина открыла дисплей. — Каждый работает на общее благо, сколько может, и получает всё необходимое.

— А если кто-то разленится? Начнёт шиковать, ничего не давая взамен?

— Совесть замучит. Будет стыдно смотреть в глаза остальным.

— Ну ладно, — не унималась Шелли, — а вдруг среди ночи что-нибудь понадобится?

— Ничего не запирается, — объяснила дриада, запустив серое окошечко программы. — У нас нет ни воровства, ни грабежей. Вообще никаких преступлений. Можем полноценно жить и без них.

— Кажется, — произнесла Шелли, вставая, — до меня начинает доходить, чем эльфы и дриады отличаются от людей...

Компьютерная программа отобразила жёлтый конверт.

— Планы меняются, — лицо Мартины стало сосредоточенным. — Через полчаса будет сбор всех навигаторов у королевы Вероники.

— Полчаса? Время здесь измеряется так же, как у людей?

— Да, сутки длятся примерно столько же, — дриада быстро застучала по клавиатуре. — Сейчас разошлю всем уведомления, а потом тебя проведу. Не забудь свой медальон!..

Вскоре Мартина закрыла дисплей и поднялась. Они вышли на улицу и направились к дому королевы.

— Дверь распахнута, — Мартина продолжила знакомить свою подопечную с традициями дриад. — Это означает, что мы не помешаем, можно входить.

В просторной прихожей, украшенной серебряными вазами с красными тюльпанами, стоял большой круглый стол, вокруг которого собралось не меньше дюжины эльфов в зелёных костюмах. Некоторые сидели за компьютерами, другие распечатывали тексты и схемы на маленьких белых принтерах, а королева Вероника разглядывала изображение звёздного неба на дисплее.

— Добрый день, Шелли! — повернулась королева к вошедшим девушкам. — Мне сообщили, что с первым полётом ты справилась прекрасно. Знакомься, это коммандер Натаниэль!

— Очень приятно! — из-за стола поднялся один из эльфов. Такой же светловолосый, тоже в зелёном, но от остальных его отличал оранжевый платок вокруг шеи. — Сейчас каждый навигатор на счету.

— Твоя помощь, Шелли, была бы весьма кстати, — продолжила Вероника. — Хотя, конечно, тебе бы потренироваться ещё пару дней. Если ты не уверена...

— Уверена, ваше высочество! — ответила Шелли без тени сомнения. — Сделаю всё, что смогу!

— Я сам поведу разведывательный корабль, — произнёс Натаниэль с одобрением. — Второй навигатор нужен на тот случай, если первый выбьется из сил. Ну и чтобы следить, нет ли поблизости звездолётов троллей из мира людей.

— Звездолётов?! Троллей?! Из моего мира?! — изумилась Шелли.

— Ваши правительства скрывают от населения, что владеют этими технологиями, — Мартина продолжила свою просветительскую деятельность. — Заставляют всех считать летающие тарелки выдумками. А тролли земной разновидности часто выглядят точно так же, как люди, и смешиваются с ними.

— Нечто странное, — Натаниэль показал группу звёзд, отображавшихся на дисплее, — появилось в созвездии Сердце Дриады. Нужно подобраться поближе, а также предупредить базу наших наблюдателей.

— Корабль уже здесь! — сообщил один из эльфов. — Через минуту сядет на лугу около бывшего портала.

— Пойдём, что ли, — Натаниэль посмотрел на Веронику, и, получив от королевы одобрительный кивок, жестом пригласил Шелли следовать за ним к выходу.

— Удачи! — пожелала Мартина, затем присоединилась к работавшим эльфам и начала вполголоса что-то объяснять, показывая на экран.

Двое навигаторов, девушка и эльф, направились в конец улицы. За изгородью из аккуратно подстриженных кустов действительно раскинулся просторный луг.

— Здесь был древний портал, — Натаниэль показал на горку камней, нарушив долгое молчание. — Обломки не убрали, потому что они по-прежнему пропитаны энергией и служат как маяк. Недавно мы купили звездолёты, и теперь это наша посадочная площадка. Запоминай зрительный образ.

С негромким, едва различимым гулом из-за деревьев появилась большая летающая тарелка, сделала изящный вираж и мягко опустилась на траву. Открылся люк-пандус.

— Добрый день, коммандер Натаниэль! — из корабля вышел эльф в тёмно-синем комбинезоне. — Привет, Шелли! Всё готово, кристаллы заряжены! Можете отправляться, а я вернусь на станцию сквозь портал. Удачи!

— Спасибо, Сэмми! — коммандер вошёл в корабль, и, взяв с сиденья шлем, повернулся к последовавшей за ним Шелли: — Полагаю, ты сможешь взлететь!

— А если снесу при этом всё поселение? — усомнилась девушка.

— Не беспокойся, у тебя получится! — коммандер передал ей тёмные очки. — Надо же когда-то учиться.

Шелли надела второй шлем, уселась в кресло и сосредоточилась, вцепившись в подлокотники.

Люк закрылся, и корабль снова загудел, а затем стал подниматься плавно, как воздушный шар. Экраны показали уходившие вниз сады и дома, панораму широкой изумрудной равнины с лугами, зеркалами озёр, серебристыми лентами рек и бескрайними лесами.

— Вот такая у нас страна, — негромко произнёс Натаниэль. — Красиво, правда? Теперь можешь увеличивать скорость. Видишь команду в меню компьютера?

Тарелка начала разгонятся. На далёком горизонте показался аквамарин океана. Вскоре подробности слились в единую лазурь с плывущими по ней облаками. Небо стало темнеть, переливаясь из голубого в синее, зажигаясь звёздами, пока не превратилось в черноту космоса.

— Хорошо! — похвалил Натаниэль. — Входи в Обитель Грёз, а дальше я сам поведу.

Вселенная вспыхнула миллиардами светлячков, кружившихся в перламутровой вуали, танцевавших среди бесчисленных далёких солнц.

Несколько секунд полёта сквозь буйство радужных вихрей — и впереди появилось расплывчатое серое пятно. Небольшое, размером с яблоко, однако вносившее дисгармонию в яркую ткань мироздания, оскверняя праздник ярких красок.

— Там какая-то хреновина! — воскликнула Шелли. — Такая неприятная! Мне как-то не по себе...

— Где? — отозвался коммандер, слегка насторожившись. — Ага, вижу и чувствую. Оттуда идёт мрачная энергия троллей.

Ещё несколько секунд — и снова чернота пространства с обычным видом звёзд. Но планета совсем другая. Замёрзший континент, горы и долины во власти зимы, рваная пелена сизых туч.

— Уже прилетели? — удивилась Шелли. — Так быстро?

— Координаты известны! — объяснил Натаниэль. — К тому же, я могу представить себе знакомый пункт прибытия.

Корабль вошёл в атмосферу почти отвесно, но без перегрузок, пронизывая воздух, словно иглой. Ещё несколько секунд — и тарелка зависла над замёрзшим озером в долине, окружённой заснеженными горами, бледно-голубыми в свете сумерек.

Вход в пещеру находился на берегу, у самого льда, и представлял собой вертикальный разлом между скалами. Чтобы влететь в такую щель, нужно было повернуть корабль тоже вертикально, однако Натаниэль справился с этим без труда. В кабине никакие манёвры не ощущались, искусственная тяжесть не вступала во взаимодействие с естественной, и никто из кресла не вывалился. Казалось, что под прямым углом повернулась планета, а не звездолёт.

Внутри обнаружился громадный зал, освещённый мягкими оранжевыми огнями, где можно было вновь принять горизонтальное положение и мягко приземлиться на ровный тёмный пол рядом с точно таким же кораблём, но выкрашенным в белый цвет.

Вдоль каменных стен стояли прямоугольные домики из гофрированных стальных плит, полдюжины или около того, похожие на автобусы без колёс или вагончики, с одним-двумя окошками каждый.

— Молодцы, включили обогревательные лампы! — заметил Натаниэль, снимая шлем, и добавил, когда открылся люк: — Да, воздух тёплый!

Из ближайшего домика вышли два эльфа, тоже в зелёной одежде, светловолосые близнецы.

— Приветствуем, коммандер Натаниэль! Что-то случилось?

— Вам нужно эвакуироваться из этого созвездия! — сообщил Натаниэль. — Приближается огромная станция троллей... Знакомьтесь, это дриада Шелли, новый навигатор, эмигрантка из мира людей!

— А нас зовут Роберт и Энтони. Можно путать, мы не обижаемся! — близнецы добродушно улыбнулись. Причём, искренне, не только из вежливости. Затем продолжили разговор с коммандером: — Весь склад вывезти не сможем! Понадобится большой грузовой звездолёт...

— Заберём только ценное, компьютеры с данными и все кристаллы, — ответил коммандер.

Они направились к домикам. В пещеру влились первые лучи зари. Прежде чем войти в строение, Шелли оглянулась. Из-за гор выглянуло солнце, окрашивая в яркий алый цвет далёкие сизые тучи, снежные вершины и бледно-синюю гладь замёрзшего озера.

Тёмный пол, две койки, застеленные клетчатыми зелёными одеялами, стол из белого пластика, такие же табуретки с круглыми сиденьями, два серебристых портативных компьютера, полки с разноцветными консервными банками, гитара у стены.

Роберт и Энтони выволокли из домика большую коробку, приподняли и понесли к белой летающей тарелке, а Натаниэль взялся им помогать. Судя по тому, что можно было видеть сквозь окошко домика, дело продвигалось довольно медленно.

Ко времени их возвращения Шелли прочитала инструкцию на большой зелёной консервной банке, выдвинула ящик стола, осмотрела белоснежный пластиковый лоток со столовыми приборами и достала вилку.

Затем девушка с некоторой опаской ткнула зубцами в днище банки и поставила её на стол. Внутри что-то зашипело, но вскоре звук смолк.

Тогда Шелли осторожно сняла верхнюю крышку. Повалил пар от горячего тёмно-янтарного напитка.

— Запах-то какой! — одобрительно воскликнул вошедший Роберт, забирая ноутбуки. Хотя, возможно, это был Энтони. — Вижу, ты уже научилась готовить чай. Разогрей и для коммандера!

— Да, можно и освежиться, — Натаниэль вернулся последним.

— Вы тут поосторожней, — произнёс второй близнец, взяв гитару. — Особо не рискуйте!

Братья осмотрели комнату, и, убедившись, что ничего не забыли, направились к своему кораблю, оставив девушку и коммандера наблюдать за стартом.

Белый звездолёт медленно поднялся, повернулся вертикально и устремился к выходу из пещеры, словно нырнул в лучи рассвета, которые к этому времени стали золотисто-розовыми.

— Мартина рассказывала о троллях, но кратко, и мне не всё понятно, — Шелли задумчиво понаблюдала, как коммандер, присев на табуретку, воспользовался той же самой вилкой для прокалывания дна банки. — Если, допустим, у меня кто-то из родителей не очень добрый, то кто же я?

— Ты, очевидно, дочь дриады и человека, — Натаниэль открыл крышку и с видимым удовольствием сделал маленький глоток, смакуя напиток. — Если твой отец начал духовно деградировать и перерождаться в тролля, что с людьми случается нередко, то на тебя это не повлияло.

— Значит, понятия "эльф" и "тролль" не просто биологические? — Шелли подула на горячий чай. — Можно измениться?

— Конечно! — кивнул коммандер. — Мы считаем, что между добрым человеком и эльфом нет особой разницы...

Вдруг, прерывая спокойную беседу, в пещеру ворвался толстый красный луч. Один из домиков с грохотом разлетелся вдребезги.

— Тролли нас обнаружили! — Натаниэль поспешно вытащил из-за пазухи свой медальон, точно такой же, как у Шелли. — Давай руку!

Эльф схватил ладонь девушки. Синяя вспышка — и через мгновение они были уже не за столом, а внутри своего звездолёта.

— По местам! — Натаниэль надел на голову шлем и плюхнулся в кресло.

Корабль зажужжал, и люк захлопнулся.

Снова лучевой удар, в этот раз по летающей тарелке. Однако звездолёт окутало золотое сияние, и этот энергетический барьер отразил атаку, рассеял поток энергии.

— Я пилотирую, ты стреляешь! Очки не забудь! — коммандер начал взлёт, сразу поворачивая аппарат вертикально. — Переходи в боевой режим! Видишь прицел и кнопки?

— Вижу! Похоже на компьютерную игру.

Звездолёт стремительно выскочил из пещеры. Над грядой заснеженных скал висели два неприятельских корабля, почти такие же тарелки, но болотного цвета, зловеще мигавшие красными огнями.

Снова пурпурный луч от одного из врагов, снова автоматически включился золотисто-оранжевый ореол волшебного оборонительного экрана, ещё и ещё раз. Каждое попадание сопровождалось резким шипящим звуком, от которого вибрировал корпус.

Шелли навела перекрестие прицела на грязно-зелёный диск и открыла ответный огонь. Луч засверкал яркой лазурью, пробивая кроваво-алую сферу магической защиты троллей. Вражескую тарелку разнесло вдребезги. Вспышка взрыва была такой яркой, что на несколько секунд всё утонуло в желтовато-белом свете.

Тёмные очки смягчили ослепительный блеск, но экраны стали полностью белыми. А когда они вновь отобразили окружающий мир, раздался титанический гром, многократно усиленный горным эхом. Со склонов покатились лавины из снега и камней.

Оставшаяся вражеская тарелка бросилась наутёк, набирая скорость и снижаясь с очевидным намерением спрятаться в каком-нибудь ущелье.

— Наверное, уйдёт в Обитель Грёз, — пробормотал Натаниэль, поднимая звездолёт над горной страной, — и приведёт подкрепление...

— Не приведёт! — заверила Шелли, уже успев прицелиться, и выстелила ещё раз.

Лазурно-голубой луч оторвал от неприятельского корабля небольшой сегмент, отбил часть обода. Этого оказалось вполне достаточно, чтобы аппарат потерял управление, неуклюже завертелся и врезался в вершину горы. Ещё один взрыв расшвырял глыбы льда и поднял тучу пара, которая медленно поползла вниз, следом за грандиозным камнепадом. Казалось, рушился весь склон.

— Меткость определённо присутствует, — одобрительно заметил коммандер. — Увлекаешься компьютерными играми?

— Вовсе нет, — ответила девушка. — Могу иногда позабавиться минут двадцать, не больше. Предпочитаю хорошие книги и фильмы.

Обитель Грёз встретила их золотым пламенем и синей водой, танцем лучистых звёздных ветров, мерцанием жемчужных рек пространства и спокойной прохладой сапфирной планеты.

Расплывчатое серое пятно увеличилось до размера кастрюли, стало ещё более неуместным и неприятным на вид. Казалось, оно обесцвечивало великолепие красок вокруг себя, делало их призрачными и блёклыми.

— Ну и ушлёпище! — возмущённо произнесла Шелли.

— Эту штуку необходимо сфотографировать из реального мира. Выходим в него на три секунды, — коммандер разъяснил поставленную перед ними задачу. — Я буду контролировать защиту. Если по нам ударят мощным лучом, то могу потерять сознание. Тогда доставишь нас домой. Помнишь луг и остатки древнего портала?

— Конечно!.. А если у нас тут что-нибудь поломается? Например, шлем?

— Можно лететь без него, в ручном режиме, вводя команды с клавиатуры, — проинструктировал Натаниэль. — При нехватке энергии активируй личный медальон... Начинаем!

Серое пятно оказалось громадной космической станцией, похожей на пятиконечную звезду. Однако форма была весьма приблизительной. На широких ответвлениях уродливо торчали какие-то цистерны, шары, великанские железные бочки, ажурные подпорки, похожие на куски подъёмных кранов, изогнутые трубы, параболические антенны размером с небольшое озеро, а также объекты совсем уж непонятного назначения и неопределённой конструкции. За пару секунд разглядеть подробности не представлялось возможным, тем более что от нелепой хаотичной мешанины могло попросту зарябить в глазах.

А затем заблестел красный луч, гораздо более яркий, чем во время боя в горах. Тут же зажёгся золотой свет защитного экрана. Звездолёт задрожал, пытаясь с помощью эльфа противостоять давлению зловещей магической энергии. Натаниэль побледнел и обмяк в своём кресле.

— Захотели нас поджарить? Хрен вам, уроды! — Шелли уже сжимала в ладони свой медальон, и на смену ослабевшему золоту пришла густая синева сапфира, отбросившая кровавое излучение. Корабль нырнул в цветистый перламутр Обители Грёз.

Ещё мгновение — и экраны отобразили цветущие деревья в янтарных лучах заката. Звездолёт мягко опустился на луг, откуда стартовал. Медальон Шелли погас.

— У-у-у-ух! — шумно выдохнула девушка, поворачиваясь к коммандеру. Натаниэль по-прежнему оставался бледным. Тогда она нажала пару клавиш на пульте. Опустился люк-пандус.

К летающей тарелке уже бежали эльфы и дриады, не меньше двух дюжин. Первыми в кабину влетели двое лучников в зелёном, затем замелькали светлые платья.

— Я в порядке! — запротестовала Шелли, когда две дриады подхватили её под руки. — Помогите коммандеру! Блин, ему же плохо, разве не видите!

— Ничего страшного, отоспится! — Мартина тоже была здесь. — Пошли, тебе не мешало бы прилечь!

— После всего, что мы видели? Да я теперь целую неделю глаза не сомкну... — Шелли, несмотря на показную бодрость, всё же стояла на ногах не очень уверенно. Однако девушки держали её крепко и потихоньку вывели наружу, оставив эльфов суетиться вокруг коммандера и проверять компьютеры.

— Значит, просто погуляем на свежем воздухе! — неожиданно легко согласилась Мартина. — А вот и королева Вероника! Добрый вечер, ваше высочество!

— Вижу, разведчики вернулись, — Вероника помогла довести Шелли до лужайки у дома и усадить в плетёное кресло.

Одна из девушек принесла серебряный поднос с большими фарфоровыми чашками, другая — клетчатый зелёный плед.

— Спасибо! Я в норме, только немного устала... — Шелли моментально осушила одну чашку, и ей налили ещё.

— Просто посиди с нами, отдохни, — предложила королева с беззаботной мягкостью, навевая умиротворение одной лишь интонацией. — Мы тут как раз новую песню послушать собрались...

В саду зазвучали скрипки и виолончель.

То ли напиток подействовал, то ли мелодичная музыка, но Шелли начала успокаиваться.

В янтарь весеннего заката влились бархатные голоса певиц, повествуя о лёгкой и светлой грусти ушедшей зимы:

Алой зимней розою рассвета
За холодной снежной пеленой
Вновь мой дальний путь блуждает где-то,
И меня уводит за собой.

Вновь огни дорожные позвали
С прошлым распрощаться навсегда.
Убегая в призрачные дали,
Тают в белой дымке поезда.

И уходят образы былого;
Но, когда утихнет звук шагов,
Как следы на снег, ложится снова
На страницу грусть моих стихов.

Шелли закрыла глаза, погружаясь в свой собственный мир грёз, где заснеженные вершины гор возвышались над цветением садов. В спокойном сновидении зима встретилась с юностью нового лета, и снежинки весело закружились над миром, смешиваясь с белыми лепестками в волшебном хороводе.

4.

Косматые химеры туч уплыли за горы, уступив небо таинственным звёздам. Серебряно-голубой свет луны засверкал льдом вершин и осиял сад. Лёгкое дуновение ветра унесло последние снежинки.

— Мама?! — Шелли увидела женщину в длинном белом одеянии, медленно шедшую по тёмной траве, и бросилась к ней со всех ног. — Мама!!

— Ну, не плачь! — ночная гостья обняла дочку, ласково гладя её по голове. — Всё хорошо, не реви!

— Ты живая! — всхлипнула Шелли, пристально рассматривая добрые черты лица, похожие на её собственные. — И такая молодая, такая красивая!

— Здесь мы все живы и молоды, — женщина, держа дочь за руки, позволила ей рассмотреть себя. — И твои дедушка с бабушкой тоже...

— Здесь?.. — только и смогла сказать Шелли.

— Звездолётчики нередко путешествуют по Обители Грёз во сне, — произнесла мать мягко и непринуждённо. — Бессознательно срабатывают навыки. Но в эту область что-либо плохое проникнуть не может.

— Значит, там я дрыхну, да?..

— В кресле. Но королева Вероника скоро отправит тебя сквозь локальный портал прямиком в спальню, а Мартина укроет и снимет туфли...

— Ты всё знаешь, — Шелли по-прежнему жадно вглядывалась в лицо матери.

— Твой отец играет роль безутешного родителя, — в ответе прозвучала лёгкая ирония. — Развернул бурную деятельность, поднял на ноги полицию, находится в центре внимания сослуживцев. В общем, практически счастлив.

— Что ж, не буду портить ему удовольствие, — Шелли, шмыгнув носом, выдавила из себя улыбку.

— И не надо! — кивнула мать. — Ты на правильном пути!.. А теперь тебе пора просыпаться. У нас тут времени не существует, а в мире дриад уже утро.

— Мы ещё увидимся? — Шелли умоляюще заглянула в лучистые глаза, мерцавшие отражениями звёзд. — Прежде, чем я... приду к тебе и бабушке с дедушкой навсегда...

— Конечно, увидимся! И не раз! — искренне заверила женщина.

Сон завершился неуловимо. Девушка просто открыла глаза — и всё. Только что был удивительный зимне-весенний сад в сиянии луны, а теперь — уютная комната, залитая солнечными лучами. Стены, потолок и пол из светлого дерева, тёмный лакированный столик, зеркальце в золотой оправе, расчёска из серого пластика, плетёный стул с забытыми на нём колготками, туфли на синем коврике.

Мать оказалась права: Шелли действительно уже не сидела в кресле у дома Вероники, а лежала на кровати, укрытая зелёным клетчатым одеялом.

Когда девушка спустилась по ступенькам лестницы, то услышала тихий разговор на веранде.

— Думаю, грузовой звездолёт из Эльдорадо всё же успеет вернуться... — произнёс голос эльфа. — Хотя, конечно, мы можем послать луч между измерениями и выйти с ним на связь...

— Наверняка успеет, — отозвался голос Мартины. — О, Шелли, доброе утро! Как самочувствие?

На диванах сидели эльфы, а столик был заставлен ноутбуками. Один дисплей показывал чёткую фотографию космической станции троллей, а другие изображали схемы созвездий. Королева Вероника тоже присутствовала.

— Порядок, — на лице Шелли появилось беспокойство, словно она вдруг что-то вспомнила. — А как Натаниэль?

— Ещё спит, — весело ответила Мартина, — но с ним всё нормально. Ему не привыкать. Вы молодцы, сделали хорошие снимки!

— Я что-то слышала об Эльдорадо. В моём мире... то есть, в мире людей такая легенда была...

— Правительство троллей знает, что это не легенда, а реальность, — разъяснила королева Вероника. — Мы даже воевали против них, чтобы не допустить разграбления. Теперь, с развитием звездоплавания, близятся новые неприятности.

— Значит, Эльдорадо... — Шелли почти не удивилась.

— Принадлежит нам, — королева ответила на подразумеваемый вопрос. — Это древняя страна наших предков. Сейчас мы используем золото, чтобы покупать орбитальные города, технику и звездолёты.

— Кстати, о звездолётах, — один из эльфов показал на фотографию. — Это летающая крепость, и, как показывают вычисления, она приближается скачками. Накапливает энергию, проходит сквозь Обитель Грёз, затем снова останавливается и подзаряжается.

— Здесь будет через несколько часов, — продолжил другой эльф. — Как видим, вооружена очень хорошо. У нас не хватит лучевых орудий, чтобы противостоять...

— Ну так забросайте её камнями! — неожиданно предложила Шелли, присев на один из свободных стульев. — Так делают малыши, чтобы отогнать старшего, большого и сильного, который их обижает. В космосе же есть астероиды, метеоры или вроде того? Моторы к ним приделать можете?

Эльфы переглянулись, и в их глазах появился блеск.

— Двигатели ставить не нужно, просто используем их скорости...

— Да, да! Открываем перед астероидом портал, он туда влетает по инерции, а вылетает...

— Прямиком перед вражеской станцией!..

— И стрелять по нему уже поздно, да и прицелиться не успеют... Бум!

— Спасибо за отличную идею, Шелли!..

— Так и сделаем! — объявила Вероника, вставая. — Идём в орбитальный город, к астрономам! Надо кристаллы настроить.

— Да, конечно, ваше высочество! — эльфы взяли свои компьютеры и вышли из дома, продолжая обсуждать планы вполголоса, но довольно оживлённо.

Королева, кивнув Мартине и Шелли, последовала за ними.

— Тебя позовут, наверное, не раньше полудня, — Мартина посмотрела на экран оставшегося ноутбука. — Вычислять траектории будут долго... Сейчас отправлю почту и пойду готовить завтрак. Извини, плохая я хозяйка, дел много...

— Так в чём проблема, я и сама приготовлю! — предложила Шелли.

— Давай! — кивнула хозяйка. — А я тем временем с разведчиками свяжусь...

Шелли отправилась на кухню, в довольно просторное помещение рядом с верандой. Техника оказалась вполне привычной и блистала белоснежной чистотой. Огромный холодильник, микроволновая печь, раковина с хромированными кранами, электрическая плита. Лист пластика, покрывавшего деревянный стол, тоже был белым.

Девушка начала открывать шкафчики, исследуя их содержимое, затем заглянула в холодильник, достала сковородку, включила плиту и начала набирать воду в пузатый чайник, блестевший зеркальными боками.

Сквозь распахнутое окно донеслась песня. Неподалёку зазвучал негромкий, как шелест ветра, но ясный голос юной дриады:

Мне в тихий час ночной
Напомнит листьев шорох
Прекрасный голос твой,
Который так мне дорог.
И в ночи тишине,
Не ведая покоя,
Мечты придут ко мне
И позовут с собою
В далёкие края,
Где больше нет разлуки,
Где ждёт любовь моя,
Когда сомкнутся руки,
И встретятся глаза.
А в них — слова признанья...
И радости слеза
Искупит ожиданье.

Вскоре Шелли вернулась на веранду и опустила на столик широкий серебряный поднос, уставленный тарелками и чашками. Мартина отодвинула ноутбук, и девушки принялись за еду.

— Вкусный омлет! Ты, оказывается, неплохо готовишь!

— Просто у вас тут продукты хорошие, натуральные, — скромно ответила Шелли, — не какая-нибудь химическая ерунда.

— Сами выращиваем, в других мирах не покупаем, — объяснила Мартина. — Хотя после войны, когда к нам эльфы перебрались, приходится экономить, пока всё не наладится.

— Той самой войны, за Эльдорадо? — в интонации Шелли прозвучало любопытство. — А ты была там?

— Почти всё золотое, — дриада взяла маленький фарфоровый чайник и начала налила в чашки напиток тёмно-янтарного цвета. — Крыши, фонтаны, мосты и даже дверные ручки. Есть за что покупать оборудование и космические коробли.

— Но ведь всё развалится! — удивилась Шелли, доедая омлет.

— Не развалится! — Мартина поставила перед своей подопечной полную чашку. — Постепенно заменяем детали на копии из дешёвых металлов, не нарушая конструкций. Тогда тот мир уже не будет приманкой для врагов, и мы сможем спокойно использовать плодородные земли.

— Ясно, — произнесла Шелли с пониманием, — тролли не желают ждать, пока золота не останется, потому и лезут...

— Сейчас там надёжная охрана, гномы и рыцари... Ой, тебя уже вызывают на сбор! Твой медальон мигает!

Сапфир в золотой оправе действительно пульсировал вспышками синего света. Неярко, но с настойчивым постоянством ритма.

— А что мне делать? — девушка немного растерялась, вставая. — Куда идти?

— Вызов содержит координаты, — проинструктировала дриада. — Тебе нужно просто мысленно согласиться. Желаю удачи!

Шелли прикоснулась к медальону. Густое синее сияние тут же охватило её, обняло полыхавшей сферой, полностью скрыв из виду. И, погаснув через мгновение, унесло с собой.

Локальный портал доставил звездолётчицу к фонтану на орбитальной станции, где уже собрались две дюжины эльфов и несколько дриад. Девушки, вызванные наверняка неожиданно и не имевшие времени на переодевание, были в летних платьях, розовых, бежевых и бледно-лазурных.

— Привет, Шелли! — кивнул коммандер Натаниэль, отдохнувший и бодрый. — Твой позывной: "пламя восемнадцать"... Все навигаторы собрались? Выбираем астероиды покрупнее, уравниваем скорости и запускаем программу сброса кристалла. Следите, чтобы изумруды не отлетали от поверхностей!

Коммандер кивнул в сторону коридора, и звездолётчики направились к уже знакомому Шелли ангару. Там как раз закончила работу группа эльфов в синих комбинезонах. Один из них, собирая в ящик гаечные ключи, отвёртки и клещи, продолжил инструктаж, обращаясь к вошедшим:

— В каждый звездолёт загружено три кристалла с механизмом выталкивания сжатым азотом. Компьютерный прицел такой же, как при стрельбе, но только с переключением на зелёный цвет. Разбирайте, кому какая тарелка нравится.

— После старта в перестрелку с кораблями троллей не вступаем, лучевые орудия справятся и без нас! — завершил Натаниэль.

Навигаторы разошлись по звездолётам. Шелли выбрала стоявший у дальней стены. Люки-пандусы захлопнулись.

— Откачка атмосферы! — прозвучал голос внутри шлема. — Готовность тридцать секунд!

Девушка надела тёмные очки и принялась изучать обзорные экраны. На центральном светилось перекрестье прицела, и рядом с ним действительно появилась зелёная кнопка, новая команда в меню программы.

Стена ангара раздвинулась, открывая путь в космическое пространство. Тарелки начали приподниматься над полом и вылетать наружу.

— Эта хреновина уже близко? — Шелли, оказавшись вне орбитального города, сразу же увидела новую, очень яркую звезду неподалёку от изображения солнца, смягчённого светофильтрами.

— Да! — ответил Натаниэль по радио. — Надо атаковать, пока тролли не зарядили свою крепость солнечной энергией!

Дюжина искр отделилась от звезды и начала быстро приближаться к планете, увеличиваясь в размерах и превращаясь в рой металлических дисков.

Однако орбитальный город встретил их яркими лучами, потоками оранжевого света. Три вражеских летающих тарелки мгновенно превратились в раскалённую пыль. Остальные шарахнулись в разные стороны.

Ещё один страшный лучевой удар, ещё и ещё. Мощные всплески энергии вызвали в системе связи рокот, похожий на раскаты далёкого грома.

— Идём в Обитель Грёз! — скомандовал Натаниэль, как только помехи стихли. — Я буду впереди!

В радужном перламутре все расстояния казались весьма условными, и серое расплывчатое пятно крепости троллей выглядело не маленькой далёкой блёсткой, а огромным осьминогом, мрачным чудовищем, тянувшим свои призрачные щупальца к малахиту планеты.

Жемчужины эльфийских звездолётов устремились сквозь переливы радуги, прочь от бесцветного монстра, оставляя алмаз солнца позади. Вкоре показалась широкая полоса астероидов, блестевших угольно-чёрным глянцем.

— Выходим и разбираем камушки! — произнёс коммандер.

В реальном мире это была широкая река из обледенелых скал, огромных и бесформенных. Тарелки разлетелись и закружились между титаническими громадами, медленно плывшими сквозь пространство.

Шелли подвела свой корабль поближе к одной такой горе и затормозила, стараясь неподвижно зависнуть над бурой поверхностью, покрытой трещинами и выбоинами.

— Говорит пламя шесть, первый установлен! — послышался чей-то доклад. Затем и другие: — Пламя двадцать пять, первый готов!

Поймав в перекрестье прицела глубокую выемку, Шелли сосредоточилась. Откуда-то из днища тарелки вырвалась седая струя сжатого газа, толкая большой изумруд. Кристалл улёгся в углубление на поверхности астероида и замер.

— Пламя восемнадцать, первый установлен! — сообщила девушка.

— Пламя три, первый готов! — радио продолжало передавать отчёты навигаторов. — Пламя четырнадцать...

Шелли повела звездолёт к другой глыбе, состоявшей изо льда с вкраплениями камней. В этот раз всё получилось быстрее, и кристалл опустился на беловатую поверхность мягко, как пушинка.

Снова манёвр, дальше, вглубь каменной реки. Ещё одна гора, тёмная и продолговатая, закрывшая половину обзора. Изумруд отскочил, но девушка прицелилась и включила напор газа, загоняя кристалл обратно, пока тот не застрял в глубокой трещине.

— Пламя двадцать, установка завершена! — эльфы продолжали отчитываться. — Всё!

— Пламя восемнадцать, завершила! — Шелли добавила свой доклад с некоторым облегчением в голосе.

— Теперь все уходим! — объявил Натаниэль. — Сейчас королева Вероника активирует энергию. Нужно посмотреть с близкого расстояния, сработает ли план.

Обитель Грёз, недолгий полёт прямиком к уродливому серому пятну и выход в реальный мир.

Крепость была точно такой же, как на фотографиях, добытых Шелли и Натаниэлем. Перед конструкцией вспыхнул грандиозный, величиной с луну, яркий шар бирюзового света, из которого вынырнул астероид. Полыхнули красные лучи, однако распылить каменную глыбу не успели, только раскалили бок.

Удар вызвал новый всплеск энергии, и радио зашумело отголоском электромагнитной бури. Кусок летающей крепости отломился и унёсся прочь вместе с мелкими обломками.

Ещё один астероид, ещё и ещё. Космические скалы продолжали разносить конструкцию вдребезги до тех пор, пока пространство не заполнилось железным хламом, разлетавшимся в разные стороны.

— План сработал! — объявил коммандер Натаниэль. — Крепости больше нет. Возвращаемся!

Короткий прыжок сквозь море красок в Обители Грёз, уже не замутнённое никакими пятнами, — и звездолёты один за другим вернулись в ангар. Внешняя стена закрылась.

— Восстановление атмосферы! — прозвучало в эфире. — Осталось полторы минуты.

— Пламя два и пламя три остаются на дежурстве, — сообщил Натаниэль. — Вам принесут обед в звездолёты. Остальные могут прямо из кабин отправляться в поселение и отдыхать.

Шелли сняла шлем и тёмные очки, встала и сжала в ладонях свой медальон. Сапфир засветился мягкой, густой синевой. И погас через секунду, когда девушка была уже у дома Мартины.

— Умница! — радостная дриада выбежала навстречу. — Так им и надо, этим троллям! Отдохнёшь, а затем подберём для тебя новое платье!..

...Остаток дня миновал без происшествий. Пару раз на лужайке приземлялись диски звездолётов, и пилоты спешили к коттеджу королевы Вероники. Периодически появлялись отряды лучников в зелёных одеждах. Ветер принёс величественные облака, похожие на белоснежные горы, но к вечеру небо очистилось.

Девушки вышли из дома, когда сумерки начали сгущаться, и в окнах зажглись оранжевые огни. Мартина была в бежевом летнем платье, а Шелли — в розовом.

— Идём скорее, метеоритный дождь начнётся с минуты на минуту! — Мартина повела свою подопечную к площади в центре поселения, где уже собралось много эльфов и дриад.

— Метеоритный дождь? — спросила Шелли.

— Ну да! До нас долетела часть обломков астероидов и крепости, — пояснила Мартина. — Конечно, большие куски мы раздробили лучевыми орудиями. Теперь это будет сгорать в атмосфере.

Собравшиеся передавали друг другу напитки, возили столики на колёсиках, настраивали гитары и скрипки, устанавливали тамбурины.

Шелли, Мартина и ещё несколько дриад уселись на лавочку. Точно так же, как и в первый вечер, когда новая навигатор попала в это измерение из мира людей, эльф в белой рубашке и тёмных брюках подкатил низкую, покрытую белой скатертью тележку с печеньем и сдобными булочками на серебряных тарелках.

В этот раз девушка уже не стеснялась, но всё равно потянулась к сладостям как-то нерешительно.

— Боюсь располнеть, — кратко пояснила она в ответ на слегка удивлённые взгляды. — В этом платье будет сильно заметно.

— Не беспокойся! — засмеялись девушки. — Наденешь прежнее, оно тебе тоже к лицу! Или новое выберешь! Это всего лишь одежда!

— Смотрите, начинается! — воскликнул кто-то из собравшихся на площади.

Яркие огненные линии начали прочерчивать темнеющее небо. Пару минут все молча наблюдали это зрелище. А затем, когда оно пошло на убыль, музыканты заиграли на гитарах и флейтах. Зазвучала песня, исполняемая эльфом и двумя дриадами.

Однажды мы встретим друг друга
За гранью незримого круга
Судьбы начертаний земных.
И следом за долгой зимою,
Найдётся немного покоя,
Тепла и любви для двоих.

Пускай не останутся с нами
Минувшего ярость и пламя,
Жестокие дни и года.
Пройдя испытание болью,
Спасённая нашей любовью,
Наступит весна навсегда.

— Что ж, первую битву мы выиграли, но спокойной жизни не предвидится, — произнесла Мартина. — Не жалеешь, что попала в этот мир?

— Ничуть!






Рейтинг работы: 0
Количество рецензий: 0
Количество сообщений: 0
Количество просмотров: 2
© 11.08.2018 Флориан Эйприл
Свидетельство о публикации: izba-2018-2336839

Рубрика произведения: Проза -> Фэнтези












1