Приемыш (Сказка о советской Золушке, книга 2)


Ищенко Г.В. 2013г
anarhoret@mail.ru

                                                                         ПРИЕМЫШ 2

      Никто не готовил семнадцатилетнюю девушку для тяжелого дела – создания собственной империи. Но создать мало, нужно еще суметь защитить созданное и получить помощь из родного мира, не потеряв при этом своей самостоятельности. Постепенно приходит понимание, что все средства хороши для того, чтобы защитить своих и низвергнуть чужих. Вот только не всегда понятно, кто свой, а кто чужой. Время начала действия – 1971 год .

                                                                                Глава 1

      – Моя королева, с вами хочет говорить посланник короля Сандера! – почтительно доложил Мар. – Гарш Рейл граф Дари прибыл в столицу сегодня утром и сразу же подал прошение об аудиенции.
– И где он? – спросила Ира. – В приемной?
– Нет, моя королева, его светлость господин канцлер пригласил посланника к себе для беседы. Там он и дожидается вашего решения. Господину канцлеру показалось опасным...
– Довольно, Мар, я все поняла. Я ценю заботу герцога о своей персоне, но сейчас это лишнее. Распорядитесь, чтобы графа доставили в мой кабинет.
Прежде чем секретарь оповестил ее о приходе посланника, к Ире наведался канцлер.
– Разумно ли принимать графа так, как он просит, – с глазу на глаз? – с порога сказал Лен. – Я сомневаюсь, что Сандер решится с тобой расправиться с помощью своего посланника, но что-то мне неспокойно...
– Я не маленькая наивная девочка и приму меры предосторожности. Если он просит о личном свидании, значит, для этого есть причины. Мы с вами хотели прояснить позицию Сандера, вот и проясним. Он вам что-нибудь рассказал?
– Обычный светский треп, ничего важного.
– Ну а мне скажет. Не будем затягивать. Давайте сюда графа, а сами побудьте где-нибудь поблизости, только не в приемной. Не будем показывать посланнику Сандера, какое значение придается его визиту. Когда он уйдет, мы с вами сразу же поговорим.
Граф Рейл Ире понравился. Высокий мужчина лет пятидесяти, с располагающей внешностью и безупречными манерами. Он почтительно подал ей письмо своего короля и тут же отступил назад.
– Мне не совсем понятны мотивы короля Сандера, которыми он руководствовался, посылая вас сюда, – сказала ему Ира, прочитав письмо. – В письме об этом не сказано ни слова, только общие рассуждения о налаживании добрососедских отношений. Что ему мешало их налаживать с моим посланником, вместо того чтобы посылать к нему убийц? Не боитесь, что мы можем ответить тем же?
– Если бы боялся, вряд ли приехал бы сюда, ваше величество, – ответил граф. – Я не могу порицать или оправдывать своего короля, я вообще не могу давать оценку его действиям. Но мне кажется, что короли должны заботиться о благе своего королевства так, как они его понимают, учитывая при этом внешние обстоятельства. Если поведение короля Сандера резко изменилось, возможно, это связано с изменением этих обстоятельств. Наверное, вы его лучше поймете, если прочтете это.
С той же почтительностью граф положил на стол перед королевой еще одно письмо и сделал несколько шагов назад.
– Присядьте, граф, – велела Ирина. – Письмо большое, так что нечего вам стоять столбом посреди кабинета. Берите стул и садитесь.
По мере того как девушка читала письмо, ее лицо все больше бледнело. Дочитав его до конца, она взяла вложенный в письмо тонкий лист, видимо, аккуратно вырезанный из какой-то старой книги и прочитала еще его.
– Вы знаете, что в этом письме? – спросила она графа.
– Король мне рассказал в общих чертах, – ответил тот. – Теперь вам понятно, почему мы прекратили все враждебные действия в отношении Тессона? Король Сандер обещает не вмешиваться в ваши дела и при необходимости оказать всю возможную помощь в борьбе с Урнаем.
– Хорошо, граф, я довольна. Вы собираетесь открывать свое представительство?
– Да, ваше величество, мне выделены необходимые средства.
– Прощайте, граф, желаю вам хорошо устроиться в нашей столице. Письмо с ответом для вашего короля я передам позже.
Посланник почтительно поклонился и покинул кабинет. Выждав несколько минут после его ухода, вошел канцлер.
– Ну и что сказал граф? – спросил он. – Что с тобой, Рина? Ты вся белая как мел!
– Он все знал! Этот сволочной Сандер знал, что моего мужа должны убить, и ждал этого, чтобы окончательно проверить, я это или не я! А теперь присылает посланника и пишет о добрососедстве! Знали бы вы, чего мне стоило не бросить это письмо ему в лицо!
– Ничего не понял! – сказал канцлер. – Ты можешь объяснить, в чем дело?
– Прочитайте письмо.
Несколько минут, пока Лен читал письмо Сандера, она сидела в кресле, кусая губы, потом не выдержала, вскочила и начала нервно ходить по кабинету.
– Все прочитали? Теперь возьмите на столе лист первой части этого гадского пророчества. Теперь поняли? Он прочитал эту галиматью, испугался и решил на время затаиться и проверить все до конца! Сволочь! Причем прислал только первую часть, а вторую сжег! Сжёг, по его словам, на самом деле наверняка оставил себе! Он, видите ли, печется обо мне! Человек не должен знать своей судьбы! Ну не гад?
– Гор, значит. Где-то я читал о его пророчествах, но самих текстов у нас никогда не было. Книга очень старая, еще с побережья, наверное, ее просто не сохранили. А почему ты говоришь, что это галиматья? Кроме имени, все сходится один в один.
– Потому что я в это не верю!
– А из-за чего тогда злишься на Сандера? Ну предупредил бы он тебя, и что дальше? Ты и так знала об опасности для вас обоих, а в пророчество не веришь. Да и не знал он ни времени, ни места. Нет там ничего такого, разве что намек на исполнителей.
– Где там этот намек?
– Да вот написано, что служители бога твоим же оружием...
– Да, верно, я это как-то пропустила. Все равно сволочь!
– Типично женское рассуждение, а ты не просто женщина, ты королева. Что думаешь написать Сандеру?
– Напишу то, что думаю. Не принять его предложение – глупость, но он сам как был для меня мерзавцем, так им и остался. Думаю, что от героини пророчества он такие слова переживет, тем более что заслужил целиком и полностью!
– Надо будет поискать текст этого пророчества в библиотеках Талимы и Сантиллы, да и у герцогов поспрашивать.
– Не нужно! Во-первых, они могут догадаться, а обо мне ко всем прочим добавится еще один слух. А во-вторых, почитайте внимательно, что он пишет. Вот, – она взяла в руки письмо. – Дважды в истории кайнов предпринимались попытки вмешаться в сбывающееся пророчество, и оба раза это привело к гораздо худшим последствиям, чем те, которые были предначертаны. Поэтому я считаю, что вам не стоит видеть вторую часть, и придаю ее огню!
– Ты же в это не веришь?
– Я не хочу в это верить. Но если Гор как-то сумел заглянуть на пятьсот лет в будущее, то для меня это ничего не меняет. Это не он мне диктует, как поступать, а рассказывает другим о том, как поступлю я! Чувствуете разницу? А мне его писанину лучше не видеть. Мало того что довольно заумно написано и становится понятным только тогда, когда уже исполнилось, так я еще каждый раз, прежде чем что-то сделать, буду сверяться с написанным и искать в нем скрытый смысл! На фига мне это надо? Сандер прав: можно такого наворотить... Уж лучше я буду думать своей головой без оглядки на древние тексты.
– Как хочешь. Ты не против, если я заберу письмо? Почитаю у себя еще раз, а потом помещу в свой архив.
– Забирайте. Лен, Заг что-нибудь накопал?
– Ты знаешь о том, что у них были жреческие татуировки. Мы привлекли верховного жреца Ашуга и опознали четверых убийц из семи. Один из них – это жрец храма в городе Радос, остальные трое из города Старин.
– Я же предупреждала Амера, чтобы почистил храм в Старине!
– Он и почистил, но, видно, не до конца. Слушай дальше. Наши амулеты жрецы достали, убив мага и трех сопровождавших его гвардейцев, которые развозили их страже. Все произошло в доме стражи, где перед этим убили трех находившихся там стражников. Амулеты еще не были ни к кому привязаны, поэтому им было нетрудно настроить их на себя. Это ведь жреческая магия. У стражи забрали три автомата и еще столько же у гвардейцев. Пистолет мага не тронули, видимо, не поняли, что это оружие, да и торопились уйти, пока не нагрянули остальные стражники.
– В Ландоре они взяли одиннадцать автоматов, да в доме стражи еще шесть. На площади было семь стрелков, значит, где-то гуляют еще десять стволов. Вам нужно быть очень осторожным, Лен! Не хватало еще потерять вас. Не пора ли взяться за жрецов всерьез?
– Давайте вначале разберемся с герцогами. Король погиб, и по традиции ты должна передать трон его брату. Как на это смотрит сам Олес?
– С ужасом он на это смотрит. До трона он еще не дорос во всех смыслах, тем более в нынешней ситуации. Когда будем собирать герцогов?
– Чуть позже. Мы вывели войска из Сардии, теперь их придется вводить обратно. Воспользуемся тем, что пока Сандер нам не противник, и заберем часть солдат из Ливены и из граничащих с Сенгалом провинций. Я не ожидаю большого сопротивления твоему правлении ни у нас, ни в Зартаке, а вот в Сардии поднимут вой. Если герцог Варде не появится и на этот раз, его надо будет арестовать вместе со всем семейством, и подготовиться к этому нужно заранее. Мы сохраним власть в любом случае, главное – постараться это сделать без кровопролития. А уже потом возьмемся за храмы.
Герцогов собрали через три дня после визита посланника Сандера. Как и на день рождения Иры, их привели в столицу вратами маги королевы. Девятнадцать самых знатных людей нового государства из двадцати собрались в большом зале Совета в королевском дворце. Герцог Варде это мероприятие проигнорировал. Зал Совета был рассчитан на полторы сотни человек и сейчас казался пустым.
– Милорды! – обратилась к собравшимся королева. – Мой муж и ваш король подло убит заговорщиками из числа жрецов Ашуга. До этого покушения они совершили еще два нападения на дома стражи в двух небольших городах. Убиты пять стражников, мой маг и три гвардейца и похищено оружие и амулеты. Было проведено следствие, которое полностью доказало вину жрецов из храмов городов Радос и Старин. В самое ближайшее время мы свершим правосудие, и хочу вас заверить, что ни один виновный не уйдет от возмездия. По обычаям кайнов в случае смерти короля и отсутствия у него сына правит не королева, а ближайший ему родственник-мужчина. В обычное время я бы удалилась без спора, уступив трон принцу Олесу. В обычное, но не сейчас. Процесс нашего объединения не завершен, и в ожидании вторжения кочевников и возможной войны с Сенгалом в несколько раз увеличена армия. Гвардия, армия и стража вооружены новым оружием, а маги королевства получили новые знания, делающие их многократно сильней. Естественно, что такую силу нужно контролировать, и средством такого контроля является магическая клятва верности моему покойному мужу и мне. Я не могу перевести эту клятву на принца Олеса, для этого он должен быть магом, причем не из слабых. Да и не хочет принц становиться королем. В моем родном мире есть пословица, что коней на переправе не меняют. Хотите вы этого или нет, но мне придется остаться у власти, пока я не найду того, кому смогу ее передать, иначе прольется слишком много крови.
– Ничего, ваше величество, – улыбнулся один из герцогов Сардии. – Мы это как-нибудь переживем.
– Если и дальше будете ставить палки в колеса объединению кайнов, вы, герцог Делан, можете не пережить даже сегодняшнего совещания, – вернула ему улыбку Ира, – или по несчастной случайности просто не доберетесь до родового замка. Я оказываю услуги своими магами только верным слугам трона, так что вы можете попробовать добраться до дома самостоятельно. За декаду доедете, если по пути не нарветесь на разбойников или кого-нибудь похуже.
– Правильно поступил Варде, что отказался сюда идти! – вскочил со своего места другой сардиец.
– К сведению Высокого собрания, – сказала Ира. – Сейчас, пока мы с вами здесь заседаем, мои люди посланы арестовать бывшего герцога Варде вместе со всем семейством и переправить в столицу. Провинция берется под королевское управление. Вы не просто так поставлены на свои земли. Помимо громких титулов и привилегий, у вас еще есть обязанности. Так вот, чтобы ваши семьи и дальше вместе со мной правили государством, извольте свои обязанности выполнять! Можно на многое закрыть глаза в благополучном королевстве, окруженном добрыми соседями, но когда в доме пожар, а некоторые, вместо того чтобы его тушить вместе со всеми, подбрасывают в огонь дрова, этих некоторых будем наказывать, невзирая на положение и прежние заслуги. Я буду до последнего драться за своих друзей, но врагам ничем не обязана. На том балконе убили не только моего мужа, там же умерла молодая и немного наивная девушка, готовая прощать людям их слабости и пороки. Последний год я как проклятая вкалывала без отдыха, помогая спасти этот народ от надвигающихся угроз, о многих из которых вы и понятия не имеете! И я никому не позволю все это пустить по ветру!
– А зачем нас здесь собрали, если все уже решено без нас? – спросил герцог Сарский.
– Да, мы с канцлером решили так, как посчитали лучше для всех, – ответила ему Ира. – Но вы не пустое место, мнение большинства из вас для нас очень важно. У нас с канцлером всего две головы, а вас здесь собралось девятнадцать. Предложите свой выход из сложившегося положения, и, если он будет лучше нашего, клянусь, я сразу же уйду. Лично мне не нужны ни эта власть, ни бесконечный труд, ни изматывающая душу ответственность. Есть у кого-нибудь из вас что предложить? Нет? Тогда на этом и закончим.
– Моя канцелярия в ближайшие дни размножит и разошлет во все магистраты сообщение о том, что вся полнота власти передана Советом герцогов королеве, – сказал канцлер, когда герцоги покинули зал Совета. – Теперь у тебя развязаны руки, и можно заняться жрецами. Ядовитой гадине нужно побыстрее вырвать зубы, пока снова не укусила. Как думаешь действовать?
– Плохо, что эти храмы стоят в городах, – ответила Ира. – Если жрецы упрутся и не захотят подчиниться королевскому правосудию, придется применить силу, а это может привести к тому, что пострадают горожане. Нам мало наказать виновных, важно это сделать так, чтобы узнали все. Затевая убийство, они не просто подняли руку на своего короля, они замахнулись на жизни и благополучие многих тысяч его подданных. Так об этом и нужно говорить в народе. Нужно, чтобы люди поняли, откуда у нас жестокость. Хватит уже возиться с этим культом. В конце концов, сам Ашуг говорил, что ему не нужны храмы. Вычистим эти два, а остальных предупредим, что если с их стороны будет допущена хоть тень неповиновения, на нашей земле не останется ни одного храма этого бога.
– И как ты думаешь с ними поступить?
– У меня есть возможность тихо уничтожить их всех, но это не произведет должного впечатления.
– Как это можно сделать?
– Напустить на них Малыша. Маг не совсем человек. Помимо многих преимуществ, которые ему дает сила, имеются и недостатки. Если у обычного человека отнять его жалкие магические силы, он просто будет себя неважно чувствовать и может заболеть, а вот маг умрет, причем почти сразу же. А большинство жрецов – это маги, хотя сильных среди них мало, а в провинциальных храмах их нет совсем. Поэтому арус без труда вытянет из них всю магию. Сильные могли бы какое-то время продержаться и отбиться от аруса обычным оружием, а эти перемрут сразу.
– Так в чем же дело? Или тебе их жалко?
– Будет мало шума, – объяснила Ира. – Хоть один из храмов надо уничтожить так, чтобы все вздрогнули, а в другой можно послать Малыша.
– А если они все же отдадутся королевскому правосудию?
– Значит, будем судить, но я в это не верю.

Опять усилился дождь, и поднявшийся холодный ветер задувал дождевые капли под капюшоны изготовившихся к бою солдат. Вода не успевала стекать в канавы и покрывала всю площадь перед храмом и прилегающие к ней улицы, заполненные сейчас солдатами. Единственным человеком, которому непогода не доставляла неприятностей, была королева. Она тоже надела плащ, но сейчас в нем не было необходимости: дождь и ветер свободно проходили через ее тело.
– Всех жителей предупредили? – спросила она главу магистрата города Старин. – Долго нам еще здесь мокнуть?
– Предупредили всех, ваше величество! – подобострастно ответил тот. – Сейчас уходят последние. Как узнали, что вы будете разрушать храм, так и побежали.
– Тогда пойду и я, – сказала Ира. – Всем оттянуться назад, а то, если они начнут стрелять, может достаться и вам. И подтащите ближе сундук.
Площадь была меньше столичной, поэтому девушка быстро дошла до ворот храма, где под козырьком стоял один жрец, со страхом наблюдавший за выглядывающими из-за домов солдатами и спокойно идущей к нему королевой.
– Иди и передай всем, что они должны покинуть храм и пройти проверку моими магами, – сказала ему Ира. – Невиновные в покушении на короля и те, кто о нем не знал, не пострадают. Скажи, что я не собираюсь долго ждать.
Жрец открыл одну створку дверей и исчез внутри храма. Некоторое время ничего не происходило, потом на мостовую посыпались осколки выбитых стекол, и из окон по королеве открыли огонь сразу из двух автоматов.
«Больше не нужны доказательства, – удовлетворенно подумала она. – Теперь все формальности соблюдены, и я могу ответить».
Повернувшись и не обращая внимание на стрельбу, Ира направилась обратно к солдатам. Жрецы стреляли недолго. Как только они поняли, что новое оружие не причиняет королеве вреда, огонь из автоматов прекратился, и в нее на всякий случай с тем же успехом выстрелили из арбалета. Свернув с площади на улицу, где лежал большой сундук, девушка лишила его веса.
– Приподнимите его невысоко над мостовой! – приказала она солдатам. – А теперь отойдите, остальное я сделаю сама.
Сделав сундук проницаемым, Ира взялась за свисающую веревку и опять пошла к храму. Ее еще раз обстреляли, а потом встретили в коридоре, безуспешно пытаясь искромсать мечами. Стараясь не обращать внимания на перекошенные страхом и злобой лица и мелькающее перед глазами железо, она пошла в молельный зал. Кончик фитиля отсырел и не хотел зажигаться, но когда она подсушила его взглядом, занялся и с шипением исчез в сундуке. Дело было сделано. До взрыва остались три минуты и ни вскрыть, ни унести из храма сундук за это время жрецы не успеют. Вернув своей адской машине сначала обычные свойства, а потом и вес, девушка быстро пошла к выходу прямо сквозь жрецов, которые столпились в проходе и не успели освободить ей дорогу. Выйдя из храма, Ира перешла на бег. Сам взрыв и осколки камней не могли причинить ей вреда, но была опасность упасть в таком состоянии от сотрясения мостовой. Она успела покинуть площадь и вернуть телу нормальные свойства, когда по ушам ударил грохот взрыва, а в центре площади вырос огромный столб дыма и пыли.
– Там всю площадь засыпало битым камнем, – рассказывала она позже канцлеру, – да и прилегающим улицам досталось. Во всех домах в центре города нужно менять стекла. Магистрат должен выполнить все работы по очистке площади и ремонту домов, а мы все это оплатим.
– Теперь ты довольна? Или тебе мало шума?
– Достаточно шума. На второй храм я выпустила Малыша, так в нем остались в живых только пять мальчишек, которых недавно взяли на обучение. Там жрецам тоже предлагали выйти и сдаться на милость королевы, и они точно так же послали парламентера, разве что обошлось без стрельбы, наверное, потому, что этим парламентером была не я. Потом при обыске у них нашли два автомата.
– Как ты думаешь, они угомонятся?
– Разве что на время. И за это тоже нужно сказать спасибо нашему другу Сандеру.
– А он здесь при чем?
– А при том, Лен, что это он полвека назад разжег в жрецах Ашуга пламя ненависти к мастерам и жажду силы и власти. А нам с вами теперь по его милости приходится работать пожарными. И фиг у нас что получится, пока мы не выведем всех жрецов этого культа или почти всех.
Вызов амулета Марта прервал разговор.
– Я вас слушаю, Март, что у вас случилось?
– Миледи, к вам пришел Воронцов. Вы подойдете, или мне направить его к вам?
– Ты ему уже рассказал о том, что у нас случилось?
– Пока не успел, сразу связался с вами.
– Расскажи, а я пока переоденусь и сейчас подойду.
Переодевание не заняло много времени, и через десять минут она уже была в замке.
– Извините, что я пришел с делами в такое тяжелое для вас время, – с искренним сочувствием сказал Павел Игнатьевич, вставая при виде вошедшей Иры, – но мы с вами запустили процесс, который уже невозможно остановить, его можно только немного притормозить. Если вы сейчас не в силах...
– Мне тяжело, – прервала его Ира, – но мои обязанности – это все, что у меня осталось в жизни и придает ей хоть какой-то смысл. Я здесь выполнила самое первоочередное и теперь могу ненадолго уйти, поэтому давайте обговорим, что и когда мне нужно будет сделать. Рассчитывайте на два дня, на большее время я не могу здесь все бросить.

Сообщение ТАСС
В 1970 году в Советском Союзе были проведены масштабные работы по использованию высокотемпературной сверхпроводимости в промышленности, на транспорте и в других отраслях народного хозяйства, а так же в Вооруженных Силах. Материалы, необходимые для этих работ, были получены из другого мира в результате торговых операций с одним из государств населяющей его человеческой цивилизации. Это государство является монархией и по уровню социального и технического развития соответствует странам Западной Европы периода классического средневековья. Связь с этим государством осуществляется без использования космических аппаратов средствами местного населения. Впервые был установлен контакт с бывшей жительницей Советского Союза Ириной Игоревной Волковой, которая попала в тот мир в возрасте тринадцати лет. Низкий уровень научно-технического прогресса в открытом мире в значительной мере компенсируется использованием частью его населения внутренней энергии человеческого организма. Наиболее близким по смыслу словом, характеризующим такие способности, является магия. Нужно отметить, что эти способности никоим образом не связаны с религиозными воззрениями самих магов. Ирина Волкова прошла обучение и стала таким магом. Удочеренная своей учительницей, она вошла в элиту правящих в королевстве сил и позже в возрасте шестнадцати лет сочеталась браком с королем. Несколько дней назад муж Ирины погиб в результате покушения, и сейчас королевство находится под ее управлением. Вчера между королевой Ириной (или Риной, как ее называют в королевстве) и Правительством Советского Союза подписаны Договор о дружбе и сотрудничестве и соглашения в области торговли и обороны. Сегодня эти документы ратифицированы Верховным Советом СССР. Для лучшего ознакомления населения республик Советского Союза, а так же мирового сообщества был снят большой документальный фильм о наших партнерах, который будет широко показан в кинотеатрах и по Центральному телевидению. Советское правительство выражает уверенность в том, что подписанный Договор поднимет наши отношения на качественно новый уровень на благо народов Советского Союза и населения королевства Тессон мира Альдегор.

– Что тебе, Деш? – спросил своего канцлера император Адой Пятый. – Вижу, что ты чем-то взволнован, но неужели нельзя подождать? Не ланшоны же напали? Ну и слава богам! Мне привели такую невольницу, на которую сделает стойку даже глубокий старик. Я ее тоже сделал, а тут ты с делами! Неужели не можешь решить сам?
– Это не могу.
– Ладно, говори, что случилось, – вздохнул император. – Только поторопись, а то длительное воздержание вредит телу.
– Прибыл капитан галеаса «Морская лошадь» Илем Радой.
– Тебя казнить сейчас или после утех с невольницей?
– Мой император, он нашел обширные земли. Это очень большой остров или материк.
– Ну наконец-то, хоть один что-то нашел в океане! – повеселел император. – Кто обитает на этих землях? Он там приставал?
– Вам было бы лучше послушать его самому. Молодой человек ожидает в малой приемной.
– Хорошо, послушаю. На какие только жертвы не приходится идти ради блага империи!
Малая приемная императора располагалась в двух шагах от его личных покоев и была малой только по названию. При появлении владыки сидевший на стуле молодой капитан вскочил и замер, наклонив голову.
– Разрешаю поднять глаза! – сказал Адой. – Сидеть в моем присутствии тебе не по чину, так что докладывай стоя, что ты там нашел.
– Светлый император! – традиционно начал капитан. – Мы отправились в поиск в южном направлении. Оно считается опаснее остальных из-за частых штормов, погубивших уже немало кораблей. Мы тоже пережили два шторма, но справились и поплыли дальше. Установилась хорошая погода и дул попутный ветер, так что я берег силы гребцов и почти все время вел корабль под парусами. На двадцатый день плавания впереди показалась суша. Берег везде был очень высокий, и подойти к нему не смогли из-за множества рифов. Но наверху росла пышная зелень и во множестве летали птицы. Мы спустили паруса и дальше двинулись на веслах в восточном направлении в надежде найти более чистую воду и пологий берег. На пятый день прибрежного плавания рифов стало меньше и берег начал понижаться. Чем сильнее понижался берег, тем величественнее становился росший на нем лес. Скоро он уже стоял сплошной стеной, причем отдельные деревья были в четыре обхвата, а оценить их высоту я не смог. Мы сделали остановку, чтобы набрать пресной воды, осмотреться и немного поохотиться, поскольку взятые с собой продукты уже подходили к концу. Воду мы набрать успели, но с охотой ничего не получилось. Едва мы приблизились к лесу, как из него выбежала толпа людей, одетых в звериные шкуры. Они обстреляли нас из луков, никого не убили, но ранили многих. Позже мы узнали, что это одно из племен дикарей-людоедов, которые во множестве живут в лесах. Они враждуют между собой, иногда объединяясь для войны с соседями. Своих раненых и пленных съедают. Их было намного больше, чем нас, поэтому я решил не рисковать и вернуться на корабль, несмотря на превосходство в оружии и доспехи. Потеря даже нескольких гребцов могла привести нас к беде. Вскоре лес стал мельчать и превратился в небольшие рощи из деревьев привычного нам вида, перемежавшиеся лугами с высокой травой. Там мы нашли людей. Нам повезло захватить вдали от берега небольшую рыбачью лодку. В ней муж с женой ловили сетью рыбу. Они ничего не опасались и были беспечны, поэтому нам не составило труда их захватить. Женщину я отдал команде, а потом ее тело бросили в воду. Мужчиной занялся мой маг. Прежде чем он умер и отправился вслед за женой, мы успели узнать многое. Восточнее располагаются обширные и богатые земли, которыми владеют сбежавшие от нас рахо. Они создали огромное королевство вроде Кортинии, изгнав с побережья обитавший там прежде народ. Я не стал плыть туда одним кораблем. Слишком велика была опасность попасться боевым судам рахо. По словам рыбака, они патрулируют побережье. Поэтому мы пристали к берегу в небольшой и удобной бухте, где стоял дом рыбаков, и забрали в нем много вяленой рыбы и все остальные продукты. Забили и коз, которых они держали в небольшом загоне. Пока плыли назад, в прибрежных водах ловили рыбу взятой у рахо сетью. Обратное путешествие было трудным из-за недостатка пищи и небольшого встречного ветра, заставившего нас почти все время идти на веслах.
– Много людей потерял? – спросил император.
– Всего двоих, пресветлый император! Оба умерли после болезни живота от той воды, которую мы набрали в лесу. Маг ничего не смог сделать.
– Хорошо, иди! – сказал император. – Тебя наградят, и команда тоже получит поощрение. Болтать о находке запрещаю под страхом смерти!
– Капитан будет молчать, – сказал канцлер, – а на корабль я уже направил магов, так что матросы тоже ничего не разболтают. Ну что, готовим армаду, пока не пронюхали ланшоны?
– Готовим. Я иду к невольнице, а ты распорядись, чтобы ко мне прислали адмирала Лея.

Глава 2

Зал был ярко освещен, особенно возвышение, на котором за тремя составленными столами сидела Ирина с Воронцовым и работником министерства иностранных дел. Возле нее на подставках стояли микрофоны, а по обеим сторонам возвышения устроились со своей аппаратурой кино- и телеоператоры. В рассчитанном на двести человек зале находилось не больше полусотни журналистов.
Ира долго думала, что на себя надеть. Парадное платье было отвергнуто сразу, все остальные после сомнений и колебаний – тоже. Выбор был сделан в пользу белого с золотом брючного костюма, который дополнило рубиновой колье и пара серег. Когда она вошла в зал, ряды стульев, где сидела пресса, засверкали огнями фотовспышек, а ведущий назвал ее и объявил пресс-конференцию открытой.
– Повестка дня у нас будет простая, – сказал он в один из микрофонов. – Сначала королева Рина расскажет о своей жизни, а потом вы сможете задать вопросы как ей, так и сотруднику аппарата правительства Воронцову Павлу Игнатьевичу, который курировал всю работу по проекту.
Ира села на стул и осмотрела зал. Еще полгода назад она волновалась бы, выступая перед такой аудиторией, сейчас была абсолютно спокойна.
– Когда я попала в мир Альдегор, мне было тринадцать с половиной лет, – начала Ира свой рассказ. – За год до этого у меня погиб отец, а незадолго до ухода я потеряла мать, поэтому была в подавленном состоянии и без колебаний согласилась на предложение пришедшей в наш мир Райны Албени уйти в мир магии и стать ее ученицей. Потом был год очень тяжелой учебы и напряженных тренировок, которые дали мне знания, развили силу и ловкость и полностью раскрыли мой магический потенциал. В самом начале учебы я подружилась с одним из представителей расы разумных ящеров. Для меня это было огромной удачей. До этого знакомства я, как маг, не представляла ничего особенного собой. Именно новый друг помог мне увеличить магические силы и дал такие знания, каких не было ни у кого из местных магов. Когда мне было пятнадцать лет, моя учительница приняла предложение короля Тессона Аниша поступить на королевскую службу, после чего мы переехали в столицу. Перед переездом маркиза Райна Албени признала меня своей дочерью. В столице нас начали преследовать служители культа одного из местных богов. Они давно и упорно уничтожали магов, пользуясь попустительством старого короля. Религия не имела к этому отношения, это была борьба за власть, за собранные магами знания и богатства. Эти жрецы не захотели смириться с новой политикой в отношении магов, которую проводил молодой король, нарушили его волю и убили мою приемную мать. Мне после этого нужно было или бежать куда глаза глядят, или драться. Я выбрала второе. Удалось попасть в главный храм столицы и убить верховного жреца, верховного магистра ордена этого культа и всех тех, кто пытались мне помешать. Чтобы вы не думали, что это было легко сделать, скажу, что все жрецы владеют магией. Когда они обратились к королю с жалобой на мои действия, он признал мою правоту и назначил меня главным магом королевства. В королевствах в отношении этой должности существует интересный обычай. Назначает на нее король, но потом ее может занять любой, кто бросит вызов главному магу и сумеет победить его в поединке. У меня было несколько таких вызовов, но благодаря полученным с помощью моего друга силе и знаниям, я из всех поединков вышла победителем. Будучи главным магом, я часто встречалась с королем и подолгу с ним общалась. Мы с ним полюбили друг друга и поженились. Это было год назад. Потом началась война между нашими соседями. В битве погибли оба короля, и их дворяне обратилось к нам с просьбой взять эти королевства под свою руку. Сотни лет назад народ кайнов был вынужден покинуть свои земли, теснимый более сильными противниками. Придя на новое место, кайны разделились и начал жить порознь, образовав пять королевств. Конфликтов между ними не было, не было больше и внешней угрозы, поэтому такая жизнь всех устраивала. Но за прошедшие четыре сотни лет вырос и окреп народ кочевников, обитающий в обширных степях на востоке. Разные племена объединились и этим летом готовят вторжение с целью грабежа и захвата рабов. Поэтому объединение всех в единое королевство стало жизненно важной задачей, и мы с мужем приняли предложение дворянства и соединили три королевства, а сейчас присоединили к ним четвертое, которое уже долгое время находилось в состоянии анархии и хаоса. Несколько дней назад жрецы нанесли подлый удар, лишив жизни моего мужа. Изменники понесли заслуженную кару, а Совет герцогов передал всю полноту власти в мои руки. Теперь несколько слов о нашем сотрудничестве с правительством Советского Союза. Первые контакты у нас были два года назад, настоящее сотрудничество длится всего год. Основная наша потребность была в оружии, его нам и поставили в тех объемах, которые мы запросили. Естественно, что нам были предоставлены инструкторы, обучившие армию им пользоваться. Мы все эти поставки и услуги щедро оплачиваем своим золотом, которое в условиях вашего мира имеет уникальные физические свойства. Вот все, что я хотела вам рассказать. У кого-нибудь есть вопросы? Да, хочу вас заранее предупредить, что вопросы о моей семье и о других родственниках лучше не задавать, я на них отвечать не буду.
– У меня вопрос! – крикнул по-русски, но с заметным акцентом один из корреспондентов в первом ряду. – Великобритания, газета «Дейли Мейл», Юл Гудмен. Считаете ли вы, ваше величество, правильным использовать против соседей, имеющих только мечи и копья, современные вооружения? Вам это не кажется неэтичным?
– Из всего арсенала вооружений, которые есть у Советского Союза, мы используем только ручное автоматическое оружие и тяжелые станковые пулеметы, причем против войск соседей это оружие применялось только один раз и вряд ли будет применяться в дальнейшем. Чтобы судить, что этично, а что нет, нужно знать наш мир. У нас воюют не только оружием, но и магией. Причем сама магия обладает малым разрушительным потенциалом и как оружие используется редко, но с ее помощью можно вызвать из других миров и натравить на противника разных тварей. Разумные хищники, использующие магию, называются у нас демонами, неразумные – просто зверями. Как правило, и те, и другие настолько сильны и быстры, что справиться с ними мечами и копьями без помощи магии невозможно. У магов оставшегося независимым королевства, в отличие от нас, таких тварей очень много. Совсем недавно часть из них была выпущена на нашей территории в районе трех деревень, население которых они полностью уничтожили. А это две тысячи человек. После деревень тварей погнали к ближайшему городу. Моей дружине даже с помощью пулеметов с большим трудом удалось уничтожить всех чудовищ и предотвратить бойню в городе. Группа кинооператоров снимала уничтоженную деревню и несколько уцелевших трупов зверей. Скоро этот фильм должны показать. А пока я вам покажу одного из таких зверей с помощью своей магии. Прошу не пугаться, это всего лишь иллюзия, хоть и частично материальная.
Она не зря возилась с этой иллюзией: тираннозавр вышел совсем как настоящий. Четырехметровый потолок был ему низковат, поэтому ящер нагнул голову, лязгнул зубастой пастью и заревел на корреспондентов, обдав их смрадным дыханием. Еще несколько мгновений, и, несмотря на предупреждение Иры, в зале началась бы паника, но иллюзия исчезла. Несмотря на охвативший присутствующих страх, многие успели сделать снимки.
– Надеюсь, я ответила на ваш вопрос. Кто следующий?
– Разрешите мне! – поднялся невысокий пожилой мужчина с приятным лицом. – Королевство Швеция, газета «Экспресс», Виктор Линдберг. Я хотел, чтобы вы, ваше величество, прояснили один вопрос. Насколько я понял, способности к магии не являются прерогативой жителей того мира, где вы сейчас живете. Вы сами с Земли, но стали, по вашим словам, сильнее многих местных. Можете ли вы обучить магии земное человечество?
– Я отвечу откровенно, хотя многим мой ответ не понравится. Любого земного ребенка можно сделать магом. Как и в других делах, в магии очень большую роль играют скрытые способности, поэтому эти дети будут сильно отличаться по своим возможностям. С взрослыми это тоже можно сделать, но толку от них будет мало. Так вот, я могу, но не буду этого делать. Причин несколько. Самая, на мой взгляд, главная – это ваша разобщенность. Мир и так стоит на грани истребительной войны, вам для полного счастья не хватает только войны магов. Вторая причина заключается в том, что пока вы живете на своей планете и не освоили даже Солнечную систему, вы не встретитесь с обитателями других миров. Если вы получите магию и с ее помощью сможете уйти к этим мирам, то рано или поздно столкнетесь с теми, от кого лучше пока держаться подальше.
– Соединенные Штаты Америки, газета «Джеральд», Уильям Беннет. Позвольте спросить, почему для партнерства вы выбрали именно Советский Союз?
– Ну и вопрос вы задали, Уильям! – засмеялась Ира. – По-моему, ответ на него очевиден. Окажись на моем месте американец, вряд ли он помчался бы предлагать свои услуги Советскому правительству, а обратился бы в Соединенные Штаты. Думаю, это понятно и вам. Наверное, вы хотели сказать, что если бы я обратилась к вам, то выгода для меня от сотрудничества была бы больше?
– Совершенно верно. Вы же не станете отрицать, что у нас больше возможностей?
– Меня устраивают отношения с Советским Союзом, но я не отказываюсь и от сотрудничества с вами. Оружие мне от вас не нужно, а вот от помощи в строительстве дорог я бы не отказалась. Да и кое-какие товары можно купить у вас. Электрогенераторы, которые используются в моем замке, американского производства.
– И расплачиваться будете золотом?
– Естественно. Для нас это наиболее удобное средство расчета.
– Федеративная Республика Германия, газета «Франкфуртер альгемайне цайтунг», Гюнтер Аксен. Позвольте, ваше величество, задать вопрос, касающийся вашего брака. Ваши подданные по внешнему виду не слишком отличаются от нас, а генетически? Возможны ли дети от таких браков?
– Нет, господин Гюнтер, генетически мы несовместимы.
– Но как же тогда...
– Я поняла, что вас смущает, и сейчас постараюсь дать ответ. Люди в мире Альдегор внешне и по поведению почти ничем не отличаются от людей Земли. К сожалению, их создавали на местном материале, а вещество моего нового мира по физическим свойствам отличается от известного вам. Отсюда, кстати, и уникальность свойств нашего золота. А дети... Вы ведь могли бы полюбить замечательную девушку, зная, что у нее никогда не будет детей? Любовь – это очень сильное чувство, а жизнь одними детьми не ограничивается.
– Извините, что отнимаю времени больше других, но в вашем ответе мне непонятна фраза насчет того, что кто-то сделал людей.
– Я слышала от представителя расы хортов, далеко обогнавших в развитии земное человечество, что все виды разумных существ созданы некими цивилизациями, целью которых является сотворение жизни из мертвой материи. Во Вселенной их так и называют – Создатели. Причем сами Создатели якобы бывают разных видов. Об этом же мне говорил и мой разумный ящер, а он это, в свою очередь, услышал от представителя какой-то древней и могучей цивилизации. Каждый вид Создателей творит своих разумных. Получается, что все человеческие цивилизации в разных мирах созданы одними и теми же существами. Причем мне сказали, они как-то присматривают за своими творениями. Много сотен лет назад наши Создатели запретили появляться на Земле расе моего друга, которая потенциально опасна для других разумных.
Это сообщение Ирины вызвало сильный шум среди присутствующих. Выждав, когда они успокоятся, она спросила, есть ли еще вопросы и выбрала одного из поднявших руку журналистов.
– Польская Народная Республика, «Глос працы», Василь Войнар, – представился немолодой полный мужчина с пышными усами. У меня к вашему величеству такой вопрос. Сейчас вы сотрудничаете с Советским Союзом, в перспективе будете сотрудничать с Соединенными Штатами. А как к торговле с вами могут присоединиться страны, не являющиеся великими державами?
– Пока никак. Давайте я вам объясню ситуацию, чтобы ни у кого не было на меня обиды. Золота в нашем мире больше, чем в вашем. Но стали бы вы его из-за этого раздавать просто так? Понятно, что нет. И я не буду. Золото – это товар, а любой товар должен оплачиваться. Вот в эту вашу оплату все и упирается. Дело не в том, что мы не хотим торговать, например, с Польшей. Просто сейчас у меня нет такой возможности. Нет подходящих людей, которых можно было бы этим занять, и у меня нет времени их готовить. А вашим людям, извините, в нашем мире делать нечего. Для того чтобы они в нем выжили, их надо многому научить и защитить от магии. И кто это будет делать? И самое главное, у нас пока не очень большие потребности в земных товарах. Мы просто не сможем использовать большинство из того, что вы нам можете дать. Слишком низкий уровень развития населения, и слишком его мало, да еще все силы сейчас уходят на подготовку к вторжению кочевников. Поэтому мы и закупали в основном оружие и продовольствие, но и этих товаров уже сделали большие запасы.
– А сколько людей в вашем королевстве?
– Переписей у нас не проводили, поэтому скажу очень приблизительно. С учетом вновь присоединенных королевств у нас около пятнадцати миллионов человек, хотя площадь территории раза в три больше Англии. Так что мы не можем себе пока позволить роскошь торговать со всеми странами, нам гораздо удобнее иметь одного-двух партнеров.
– Советский Союз, газета «Правда», Николай Славин, – представился очередной журналист. – Расскажите, пожалуйста, как население королевства воспринимает помощь из другого мира.
– Большинство – никак. Ходят слухи о новом оружии, но это и все. Деревенское население, которого у нас намного больше, чем горожан, вообще не интересуется ничем, находящимся за околицей родной деревни. Большинство горожан в этом от них не очень отличается, хотя степень информированности городского населения больше и круг интересов шире. Да и мы сами стараемся о таких вещах лишний раз не говорить из соображений безопасности. Как только будет создано единое государство и устранена угроза внешнего вторжения, положение начнет меняться.
– Советский Союз, газета «Комсомольская правда», Николай Хрусталев. Скажите, легко ли девушке, выросшей в Советском Союзе, быть королевой?
«Ох и взгреют его за этот вопрос, – подумала Ира. – В перечне утвержденных вопросов стоял совсем другой».
– Если честно, я очень устала и хотела бы переложить свою работу на кого-нибудь другого, – сказала она. – Я ведь не только королева, я еще по-прежнему главный маг. Конечно, у меня есть канцлер с его аппаратом управления, который замыкается на городские магистраты и королевских наместников в тех провинциях, где нет своих герцогов, но все дела с магией на мне. Связь с Землей тоже идет через меня, а теперь еще добавятся дела, которые делал муж. А он тоже не бездельничал и решал все вопросы, связанные с армией и дворянством. Поэтому приходится вертеться без отдыха и выходных. Что так недоверчиво смотрите? Вы привыкли к тому, что монархи почти не вмешиваются в управление государствами. И у нас королевы в благополучные времена так не надрывались, до меня они у кайнов вообще не принимали участия в управлении. А когда идут войны, проводятся реформы и перекраиваются границы, не получается сидеть в гостиной или давать приемы и балы. У моего покойного мужа остался младший брат. По закону должен был править он, но принц от такой чести пришел в ужас и отказался от правления в мою пользу. Я бы тоже все кому-нибудь сбагрила, да некому.
– Неужели совсем нет желающих? – с иронией спросил Николай.
– Ну почему же нет? – усмехнулась Ирина. – Только предложи, и половина герцогов поспешат занять трон. Половина из тех, кто поглупей, а умные срочно запрутся в своих замках, чтобы как-то выжить. Мало взять власть, Николай, ее еще нужно удержать и при этом сделать так, чтобы не захлебнуться в крови. Есть обычаи и законы, которые не дадут нарушать кому попало. Мне простили то, что не простят другим. Причин много, я не хочу здесь о них говорить.
– Французская Республика, газета «Паризьен», Габриэль Галлэ. Позвольте спросить, ваше величество, ваш костюм – это обычная одежда ваших дам? Может быть, это не совсем тактичный вопрос, но у меня средневековая мода ассоциируется совсем с другими нарядами.
– Мода у нас очень похожа на ту, какая была у вас лет пятьсот назад. Длинные пышные платья с массой всяких наворотов. Очень красиво и изящно, но очень неудобно для той женщины, которая не столько себя демонстрирует, сколько занимается делом. Мне пришлось перевести на воду немало крови, прежде чем отстояла свое право ходить в том, в чем мне удобно. Теперь-то такое ношу не одна я, уже появились подражательницы. А этот фасон я придумала сама. Слишком много золота, но хоть придворные смирились. Рабочие костюмы у меня гораздо скромнее.
– А короткие юбки? Разве они не удобны в носке? Или у вас там так холодно?
– Климат у нас теплее, чем в России, а лето длится полгода. Только у нас в таких юбках ходят одни шлюхи, причем даже не ходят, а принимают клиентов. Такого у нас и королеве не простят. Что вы хотите – дикое средневековье!
– Итальянская Республика, газета «Коррьере делла Сера», Николо Альбани. Скажите, ваше величество, в вашем новом мире живут только люди или есть и другие виды разумных?
– Теперь только один. Раньше были представители еще одного мира, которые во множестве переселились из своего мира в наш.
– А на кого они были похожи?
– Можете полюбоваться, это одна из его представительниц.
Ира не стала показывать неподготовленной аудитории ассу, набросила на себя внешность Аглаи.
– Красивая девушка, – сказал журналист. – Но ведь это человек?
– Вы так думаете? – улыбнулась Ира, обнажая клыки. – Ее действительно, в отличие от многих соплеменников, можно назвать милой. Это принцесса народа шуров и моя подруга. От наших вампиров они отличаются тем, что живые и не испытывают страха перед чесноком и осиной. В остальном все очень похоже: сильные, быстрые, очень живучие и пьют кровь. Кровь не обязательно должна быть человеческой, моя подруга пьет ее у кроликов.
– И что с ними стало? – спросил итальянец, завороженно глядя в рот Ире. – Их перебили?
– Ну зачем же? Я нашла мир, в котором много жизни, но нет разумных, и вывела их туда. А Аглая не захотела уходить и осталась с нами. Она полюбила одного военного советника, и они поженились.
– Турецкая Республика, газета «Заман», Ахмет Бояджи. Ваше величество, а не могли бы вы подарить подобный мир своей родине?
– Вы имеете в виду Советский Союз? – улыбнулась Ира.
– Нет, я имел в виду всю Землю.
– Вам не хватает Турции, Ахмет? Нет? Зачем же вам полный жизни, чистый и нетронутый чужой мир? Таких, кстати, очень мало и, как правило, у всех есть хозяева. Нужно бережно относиться к своему миру, а не заглядываться на бесхозное добро. Сейчас он у вас один-единственный, и то вы его не бережете. А дай вам другой, вы этот быстро пустите прахом. Я ответила на ваш вопрос?
– Аргентинская Республика, газета «Клариан», Игнасио Родригес. Я бы хотел узнать, почему вы, ваше величество, все хотите сделать сами? Я имел в виду не вас самих, а этих кайнов. Ведь военным Советского Союза ничего не стоит так отутюжить степь, что на ней не останется ни одного кочевника. Или они вам не предлагали таких услуг?
– Все очень непросто, сеньор Игнасио. Кочевники – это только, как говорят, вершина айсберга. Дальше к востоку, на побережье, живет еще один народ, которому скоро станет тесно. А есть еще два материка с сильными, подмявшими почти всех соседей империями. И у них имеются огромные флоты. Использовать вооруженные силы любого земного государства не получится без масштабного вмешательства в нашу жизнь, а мы такого вмешательства не хотим, кайны его просто не примут. По моему глубокому убеждению, каждый народ должен сам драться за свою землю, а не нанимать для этих целей других. Я не закончила школу, но в свое время прочла много книг, были среди них и книги по истории. Так вот, когда римляне дрались сами, Рим стоял непоколебимо. Потом они разленились и стали покупать свою безопасность, нанимая драться других, и Рим пал.
– Вы боитесь, что кто-нибудь захочет подмять ваше королевство под себя?
– Я боюсь любителей быстрых и легких решений, которые есть в правительстве любого государства. Им трудно понять разницу между какой-нибудь отсталой земной страной с феодальными отношениями и целым миром, состоящим из таких стран. Они считают, что разница только в масштабах, а это не так.
– Соединенные Штаты Америки, газета «Нью-Йорк пост», Джеймс Брайан. Ваше величество, вы упомянули о торговле и строительстве дорог, когда говорили о Соединенных Штатах. Вы имели в виду частные фирмы или государство? И где с вами можно будет обсудить подобные вопросы?
– Строительство могут вести и частные фирмы, но все переговоры будут вестись только с государством. У меня в Москве уже есть представительство, правда, штаты еще не заполнены, и почти все вопросы приходится решать самой. Поэтому работать оно начнет немного позже.
– Германская Демократическая Республика, газета «Нойес Дойчланд», Эрих Блюме. Я бы хотел узнать мнение вашего величества насчет использования для защиты вашего королевства не армий каких-либо государств, а отдельных добровольцев. Из-за низкой грамотности солдат вы вынуждены ограничиться только стрелковым вооружением, а это сильно снижает возможности армии и уменьшает торговый оборот. Любой стране несложно насытить ваш рынок теми же автоматами, после чего останется только продавать для них патроны. А с добровольцами можно использовать и более сложные системы оружия. В выигрыше были бы все. Вы получаете большие дополнительные возможности, ваши торговые партнеры увеличивают поступление золота, а добровольцы окажутся в сказочном мире магии и сделают благородное дело.
– Я пока не готова ответить на ваш вопрос. По возможности постараюсь без этого обойтись, но зарекаться не буду.
– Канада, газета «Торонто Стар», Александер Майерс. Вы можете утверждать, что не готовили Советскому Союзу магов? Не получится ли так, что ваша бывшая родина все-таки получит преимущества перед другими?
«Что-то они разнюхали или бьют наугад? – подумала Ира. – И он единственный не назвал титул. Что бы это должно означать?»
– Магов в нашем понимании я никому не делала, – ответила она, осторожно подбирая слова. – Кое-кто из находившихся в моем окружении специалистов приобрел возможность совершать простые магические операции, в первую очередь это касается лечения. Я не стала вмешиваться, потому что мне это удобно. Ко мне несколько раз обращались с просьбой вылечить то или иное заболевание, теперь уже не обращаются, потому что обходятся своими силами. Но для меня это не магия.
– Народная Республика Болгария, газета «Работническо дело», Димитр Колев. Ваше величество, а вы можете показать еще что-нибудь из магии, если это, конечно, не трудно?
– Мне не трудно, и я ожидала этого вопроса. Поднимитесь, пожалуйста, к нам.
Дождавшись, пока болгарского журналиста пропустят коллеги и он по ступенькам поднимется на возвышение, Ира протянула ему руку.
– И что я должен сделать? – с недоумением спросил Димитр. – Поцеловать?
– Если хотите, – засмеялась Ирина, – но, вообще-то, я хотела, чтобы вы пожали руку, убедившись в моей материальности.
Журналист взял в свою руку ее ладонь и слегка сжал.
– А целовать, значит, раздумали, – с показным сожалением сказала девушка. – Теперь стойте на месте и не двигайтесь.
Забрав свою руку у смутившегося мужчины, она прошла прямо через него, заставив немного отшатнуться.
– В таком состоянии маг может пройти через любое материальное тело, – объяснила она. – Теперь, если вы не боитесь, я помогу вам немного полетать. Могла бы и сама, но летающая королева – это будет чересчур. Хотите летать? Тогда вперед!
Журналист плавно взлетел под потолок и, немного покружившись над возвышением, опустился на тот стул, где сидел до этой демонстрации.
– Советский Союз, газета «Известия», Станислав Ленский, – поднялся уже знакомый Ире журналист, который после подписания договора брал у нее короткое интервью. – Скажите, ваше величество, как это современному человеку, привыкшему к удобствам нашего мира и его ритму жизни, жить в мире средневековом?
– Поначалу было непривычно и очень многого не хватало, – ответила она. – Помогало то, что учеба и тренировки оставляли мало свободного времени. Напрягало отсутствие книг и невозможность послушать музыку или сходить в кино. Да и общалась я только со своей учительницей и двумя оставшимися с ней слугами. Потом постепенно привыкла, а когда переехали в столицу и появилась масса дел, да еще и опасность для жизни, стало не до удобств. Да и не так уж плохо в этом смысле мы жили. Когда появилась связь с родным миром, появились и книги, и возможность слушать музыку. Только я из-за недостатка времени очень редко читаю, книгами больше пользуется брат. Нет, я не увела своего брата в тот мир. Брат, о котором я говорю, приемный. Это спасенный моими людьми сын одного из погибших королей. Мальчишка очень любит читать и, для того чтобы пользоваться моей библиотекой, выучил русский язык. Вы его тоже увидите в фильме. А насчет ритма жизни я уже говорила. Возможно, в спокойные времена я могла бы заскучать, сейчас мне это не грозит.
– Великобритания, газета «Гардиан», Арлен Гиббс. Скажите, ваше величество, не опасно сохранять жизнь наследнику трона? После революции большевики расстреляли всю царскую семью, включая маленьких детей. Я такого не одобряю, но могу понять, чем они руководствовались. А чем руководствовались вы?
– Мы не нападали на их королевство и не виновны в смерти его отца. К тому же принца Серга, которому всего десять лет, совершенно не интересует власть. Мальчик запоем читает книги и пока больше ничем не интересуется. С этим даже приходится бороться, чтобы он развивался не так однобоко. У Серга, как и у меня, совсем не осталось родителей, и мы с ним брат и сестра не на словах, а на самом деле. Он очень помог мне пережить горе после потери мужа. Я ответила?
– Чехословацкая Социалистическая Республика, газета «Руде право», Аксель Куберт. У меня вопрос к товарищу Воронцову. Павел Игнатьевич, расскажите, пожалуйста более подробно о вашем сотрудничестве с королевством Тессон.
Ирина с облегчением вздохнула: ее часть пресс-конференции закончилась, и пресса переключилась на куратора.

Глава 3

– Мар, распорядитесь, чтобы ко мне привели Ашаха Шарима, – сказала Ира секретарю. – Пусть его сразу же ведут в кабинет.
Вчера она закончила последнее из запланированных на Земле мероприятий, и теперь можно было заняться тем, что откладывалось из-за недостатка времени. В ожидании исполнения своего приказа она достала принесенный хортами учебник магии и занялась его изучением. Минут через двадцать постучал Мар и доложил, что кочевник ждет в приемной.
– Ну и как он?
– Выглядит бодрым. Приставленный к этому Ашаху слуга сообщил, что он на редкость быстро освоился во дворце и уже может неплохо общаться с помощью жестов и тех слов, которые успел заучить. А ведь он у нас всего несколько дней.
– Значит, умный и оборотистый человек. Впрочем, этого следовало ожидать, потому что другого Урнай не взял бы себе в советники. Возможно, он пригодится и мне. Давай его сюда.
Ашах был все в том же малиновом халате, и при ярком солнечном свете было видно, что вся нижняя часть халата запачкана жиром. Жирные пятна дико смотрелись на дорогой шитой золотом ткани.
«Неужели он вытирает об него руки? – подумала девушка. – Хотя монголы, кажется, вытирали их о сапоги. Конечно, халат для этих целей удобнее. Нужно будет его во что-нибудь переодеть и провести разъяснительную работу, чтобы надо мной не хихикали придворные».
– Сядь! – мысленно приказала она Ашаху. – Пришло время отрабатывать мою заботу о тебе. Как я уже однажды говорила, сумевшие мне помочь возвышаются, а непослушные отдаются на корм дракону. Сегодня ты мне расскажешь о хане и его окружении, а потом продиктуешь для начала две сотни слов из самых употребительных. Прежде всего скажи, как идут дела с покорением остальных племен.
– Нет больше никаких племен, госпожа! – низко поклонился сидевший на стуле Ашах, уткнув голову в колени. – Великий хан Урнай, да живет он сто лет, уже разбил войско хана Лудэя, а ханы Гортак и Мадзор сами привели ему своих воинов и были удавлены за медлительность! Как только прекратят лить дожди и хоть немного просохнет степь, войско должно двинуться на запад. Правда, купцы западного друга нашего хана почему-то не привезли к условленному месту встречи уже частично оплаченный товар. Великий хан очень осерчал и казнил главу купцов. Подходит время идти в поход, а у войска нет в нужном количестве наконечников для стрел. Наши кузнецы разожгли свои горны, но пока они еще сделают необходимое...
«Значит, в этом Сандер не солгал, – подумала Ира. – Кочевники не получили оружия из Сенгала. Скорее всего, ему можно верить и в остальном».
Некоторое время девушка молча слушала рассказ Ашаха о приближенных Урная и о том, как охраняется ставка великого хана.
– Ты упомянул о магах, – сказала она. – Расскажи подробнее, в чем суть их магии.
– Я не маг, госпожа, – робко возразил Ашах. – Как я могу знать их секреты?
– Этого от тебя никто не требует. Но ты живешь долго и, наверное, неоднократно сталкивался с их магией. Что тебя в ней поразило больше всего, что запомнилось? Ведь были же такие случаи?
– Были, госпожа, – опять согнулся в поклоне Ашах. – Первый раз это случилось, когда я приехал вместе с магом и десятью охранниками в небольшое племя лашнаров, которые не желали признавать власть великого хана и давать ему воинов. Маг сказал слово, и все они умерли, причем не только взрослые, но и маленькие дети, и даже их собаки. Кони уцелели, и мы их потом забрали с собой. Второй раз это было, когда поймали стража, подкупленного врагами великого хана. Изменник упирался и все отрицал, пока ему что-то не сказал маг. После этого он, давясь словами, выдал всех, в том числе и своих родственников, взял протянутый магом нож и перерезал себе горло. Третий случай связан со зверями, которыми повелевает личный маг хана. Три декады назад ненадолго наладилась погода, и великий хан решил поохотиться на антилоп. Охота велась с помощью этих зверей. Я потом долго не мог успокоиться, а кони нервничали до самой ночи.
– И что это за твари?
– Они похожи на вашего дракона, госпожа, но небольшие, размером с лошадь. Чешуи у них нет, одна зеленоватая морщинистая кожа. Шея намного длиннее, по бокам растут два больших крыла, как у летучей мыши, а хвост на конце сильно расширяется и становится плоским. И передние лапы у зверей меньше задних, поэтому они по земле не ходят, а прыгают, сложив крылья. Твари очень умные и прекрасно понимали все, что от них хотел маг. Летают так быстро, что за ними не угонится ни одна птица, а что вытворяют в небе! Они так быстро набрали высоту, что через пять ударов сердца превратились в точки на небе. А потом твари начали охотиться и быстро натаскали нам много антилоп.
– Да, туда только вертолеты, – пробормотала Ира, которую впечатлил рассказ кочевника. – На сегодня мне довольно, диктуй слова.
Записав слова и отпустив Ашаха, девушка задумалась о том, что же ей делать с пленным магом. За все время она была у него только один раз, и в ту встречу он отказался давать клятву. Держать его и дальше в подвале не имело смысла, отпускать было нельзя, а убивать не хотелось. Вздохнув, Ира решила сходить к нему прямо сейчас. Она привычно ушла в свой дворец по способу хортов, не создавая врат, и пешком спустилась в подвал, где у камеры с магом сидел один из ее дружинников.
– Здравствуй, Най! – ответила она на почтительное приветствие дружинника. – Как наш пленный? Еще не просил о встрече?
– Нет, ваше величество. Молчит как рыба. Открывать?
Получив на свой вопрос утвердительный кивок королевы, дружинник отпер камеру, распахнул дверь и отступил в сторону. Гор уже давно не был привязан к стулу, в этом не было необходимости. Постоянный отбор силы, который проводил Малыш, превратил его в бледное подобие того сильного и уверенного в себе мужчины, каким он был раньше.
– Продолжаете упорствовать? – спросила Ира. – И что мне прикажите с вами делать? Своя судьба вас не интересует, на судьбу жены вам тоже наплевать. А мы, к вашему сведению, заключили с королем Сандером мир, причем не по моей, а по его инициативе. Вот его письмо, которое посланник граф Дари вручил мне несколько дней назад. Вы можете с ним ознакомиться.
– И что это для меня меняет? – спросил Гор, прочитав письмо.
– Лично для вас – ничего. Я по-прежнему не хочу усиливать вами Сандера, а вам нежелательно к нему попадать. Давайте я для вас открою окошко, а вы из него посмотрите на свой дом. Может, вид жены наведет вас на правильные мысли.
– О каком окне вы говорите? Я не понимаю...
– Вы многого не понимаете, Гор. Я уже говорила, что вы невежда? Смотрите, это окно в вашу спальню, а вот это – в гостиную. Кто эти люди, что вы так побледнели?
– Это мой двоюродный брат и его жена. Они терпеть не могут мою Малу, а сейчас распоряжаются у меня, как у себя дома.
– Значит, как я вам и говорила, ваша семья в ваше отсутствие выгнала ее из особняка. Скорее всего, ваша Мала нашла приют у брата. Адер мне показался порядочным человеком. Но это в том случае, если они ее только выгнали из дома и ни в чем не обвинили, например, в соучастии в вашем похищении. А ведь это...
– Ваша взяла, – сказал Гор. – Принесу я вам клятву, только вначале доставьте мне жену. Если с ней случилось что-то очень плохое, можете меня сразу же убить.
– Наконец-то, – с облегчением сказала Ира. – Я сейчас же напишу Сандеру ответ на его послание, в котором попрошу найти вашу жену и доставить ее сюда, а ему верну тех, кого мы забрали в веселом доме. Вас я переведу из подвала в гостевые покои. Только пока я не выясню все о вашей жене, придется вам походить со скованными руками.
Вернувшись в королевский дворец, Ира села писать письма сенгальскому королю, а Мару приказала кого-нибудь отправить за его посланником. Не прошло и часа, как граф Дари был уже в ее кабинете.
– Приветствую, ваше величество! – поклонился он королеве. – Вы хотели меня видеть?
– Да, Гарш, хотела, чтобы вы передали письма королю Сандеру. В этом письме обычные любезности и согласие на его помощь в борьбе с ханом Урнаем. Это ответ на его официальное письмо. А во втором конверте уже личное послание. Полное его содержание вам знать не стоит, но об одной моей просьбе я вам расскажу. У меня в гостях находится маг вашего короля. В гости он попал против своей воли, но это к делу не относится.
– Извините, ваше величество, это не Гор Селен, который пропал бесследно? При разрушении одного трактира в нашей столице погибло много магов, но он после женитьбы туда не ходил.
– Он самый. По ряду причин у меня нет желания возвращать его в Сенгал. Но молодой человек женат, а его жены Малы Селен в их особняке нет. Вместо нее в доме хозяйничают родственники Гора, которые были против его брака и ненавидят молодую женщину. Поэтому я буду благодарна вашему королю, если он ее найдет и переправит мне через ваше представительство. А вы готовьтесь отправить домой всех посетителей одного веселого дома, которые мне здесь больше не нужны. Приходите за ними завтра в мой дворец в любое удобное для вас время. Ваш король много писал в своем письме о добрососедстве, пришла пора подтверждать свои слова делами.
– А как сочетается добрососедство с насильственным удержанием у вас нашего мага?
– А мы с вами, граф, начнем наши отношения добрососедства с чистого листа. Я ведь при желании тоже много чего могу припомнить. Например, милых зверюшек, выпущенных другом вашего Гора на наши деревни, да и многое другое. Стоит ли этого один маг? Учтите, что меня интересует он сам, а не его секреты, которые нам уже давно известны.
– Будем считать, ваше величество, что вы меня убедили. Думаю, что и у моего короля не будет возражений по этому поводу. Если женщина жива, мы ее вам доставим. Позвольте мне откланяться!
Посланник Сандера ушел, и Ира опять взялась за учебник магии, но долго заниматься ей не дал канцлер.
– Чем это ты занимаешься? – спросил он, когда после ее разрешения зашел в кабинет. – Меня завалила работой, а сама читаешь книжки.
– Это не книжки, – возразила она. – Это основы магии. Мне это нужно для работы.
– Не понял, – сказал Лен. – Самый сильный маг королевства изучает основы своего ремесла?
– Этого, – Ира показала ему книгу, – в королевствах никто не знает. Или забыли, или никогда не знали. Все пользуются только готовыми заклинаниями, но не могут составить что-то свое или грамотно поменять уже имеющееся. Кое-что делают, но наугад.
– А ты с этой книгой сможешь?
– Смогу. Но учтите, Лен, что это секрет, о котором нельзя никому говорить. Хорошо, что вы ко мне зашли. Мне очень нужен умный и изворотливый молодой человек. Я понимаю, что Алин Нэлу не бездельничает, но у вас, в отличие от меня, людей много, так что найдете, кем его заменить.
– Где ты хочешь использовать Алина?
– На Земле. У нас открылось постоянное представительство в столице одной из самых больших и сильных стран моего мира. Ему придется выучить язык и очень многое узнать. Алин очень способный и деятельный человек и маг, пусть и слабый, так что справится и хоть немного меня разгрузит. Я, Лен, просто не могу разорваться.
– Не нужно меня убеждать. Мне жаль отдавать шевалье, но тебе и для такого дела отдам без возражений. Только он ведь действительно слабый маг. Не хочешь дать ему в пару кого-нибудь посильнее?
– Можно отправить с ним Лара Орма. Он недавно вернулся из Ливены. Надиктую им в шары слова, наварю очень вкусного отвара и усажу обоих учить язык. К вам будет просьба прислать его ко мне и подобрать пять молодых и неженатых гвардейцев, которых мы отправим охранять представительство. Нужно еще позаботиться об их внешнем виде. Гвардейцы нам нужны не столько для охраны, сколько для солидности.
– А почему не хочешь брать своих дружинников?
– Потому что дружинники клялись служить мне, а не королевству. Я им и так часто поручаю то, что они не обязаны выполнять.
– Хорошо, сейчас пришлю шевалье и займусь гвардейцами.
«Это не занятия! – подумала Ира, в очередной раз откладывая учебник, когда через десять минут после ухода канцлера Мар сообщил о приходе Алина. – Нужно уйти в замок и заниматься там».
– Здравствуйте, Алин, – ответила она на приветствие вошедшего шевалье. – Вам герцог уже сказал, что вы поступаете в мое распоряжение? Это хорошо. А чем будете заниматься? Нет? Тогда я сейчас заполню этот пробел. Садитесь и слушайте. Вы в курсе того, что к нам из моего родного мира постоянно поступают оружие, боеприпасы и продовольствие. Кроме того, я на свои деньги покупаю кое-какие товары и потом продаю их через доверенных купцов. Расплачиваемся золотом, которое очень ценится нашими партнерами. В моем мире около сотни стран, но очень больших и сильных всего с десяток. До недавнего времени мы имели дело только с одной из них, скоро их будет две. Наши дела требуют присутствия в представительстве человека, способного принимать решения. До сих пор всю эту работу я тянула сама, теперь я хочу переложить ее на вас и одного из своих магов. Вам с ним придется в первую очередь выучить язык, а потом внимательно прочитать те книги на этом языке, которые я для вас подберу. В заключении я вас полностью введу в курс всех наших проектов, расскажу о своих планах и познакомлю с нужными людьми. Это будет очень тяжелый труд, но вы в своей жизни еще не делали ничего полезнее. Теперь давайте поговорим о деталях...

Император Строг был не в духе из-за скандала, учиненного женой. И был бы хоть какой-то повод! Он любил жену и из-за нее даже ограничивал себя в других женщинах. Мог развлекаться с ними ежедневно, заказывая девушек на любой вкус, но делал это только тогда, когда Лонита уезжала отдыхать на загородную виллу или в соседний Рэм во дворец родителей, а такое случалось не чаще одного-двух дней в декаду. А сейчас ей не понравилось то, как он посмотрел на жену сенатора Сорда. А как ему на нее смотреть, если молодая женщина сделала передний вырез на платье чуть ли не до причинного места, а груди у нее торчат, как у девок-гладиаторов, и так же, как и у них, ничем не прикрыты? Да глаза сами поворачиваются в ее сторону! А теперь жена забрала своих служанок и уехала из дворца. И ладно бы еще поехала к родителям, так нет же, ее понесло к этой дуре Варлее, которая была первой сплетницей в столице! Вздохнув, император велел приблизиться своему министру двора.
– Все слышал? – спросил он у министра, который присутствовал при начале скандала и сразу же покинул ту комнату центральной анфилады дворца, в которой выясняла отношения императорская чета.
Естественно, это не помешало ему расслышать разговор во всех подробностях, поскольку императрица не умела ругаться тихо, а комнаты анфилады не имели дверей.
– Женщины, – философски сказал министр. – Я такое выслушиваю от своей раз в несколько дней. Обсудит поведение вашего величества с подругой, поплачется ей в платье и вернется назад, когда посчитает, что вы достаточно наказаны. А я могу вам предложить не изводить себя из-за женской ревности, а развлечься с такими девушками, с которыми вы на время обо всем забудете. На диво хороши, а какие искусницы...
Однако на этот раз развлечься не получилось, потому что к ним поспешно подошел глава службы безопасности империи ланшонов Страт Ларней.
– Ваше величество! – обратился он к императору, совершив положенный поклон. – Есть очень важные известия от наших агентов в столице даргонов. Адой Пятый повелел вывести в океан большую армаду. Причем она ушла именно в океан, а не вдоль побережья к свободным королевствам.
– И куда именно?
– Направление неизвестно. Служба безопасности флота привлекла к работе сильных магов. В таких условиях наши люди ничего не смогли определить. Выяснили только, что сборы армады начались вскоре после того, как в столичный порт пришел галеас «Морская лошадь». Корабль долгое время был в свободном поиске. Еще декада, и капитан порта вычеркнул бы это судно из своего реестра.
– Похоже, что они что-то нашли. Пробовали работать с экипажем галеаса?
– Здесь глухо. У моряков стерта память о плавании, а капитан куда-то пропал. Скорее всего, его забрали с собой.
– Судового журнала, конечно, тоже нет? – задал вопрос император, уже зная, что ему ответят, и не ошибся.
– Старый судовой журнал изъят и заменен на новый. Больше мои люди там работать не могли, так как привлекли внимание службы безопасности даргонов и были вынуждены уносить ноги.
– И что предлагаешь?
– А что можно предложить в такой ситуации? – пожал плечами Страт. – Я бы использовал Искатели. Они сейчас на Идорских островах. Пока армада не сильно удалилась от берега, можно попытаться ее обнаружить и засечь направление. Дня через два драконы уже не помогут. В восточном направлении океан между нашими материками изучен, и северное тоже отпадает. Если бы они нашли что-нибудь на севере, то и армаду формировали бы не в южных портах, а в северных или же обогнули бы материк. Остаются юг и запад, а искатели у нас как раз на юге. Выведем их западнее, развернем в линию и выпустим драконов. Если не потеряем время или не попадем в шторм, должны найти.
– И что потом? Тоже собирать флот?
– Я бы не стал спешить, – задумался Страт. – Мы не знаем, что они нашли, пусть даже новый материк. Если собрали такую силу, значит, у открытой земли уже есть хозяева. Вот пусть Адой с ними пока бодается, а нам нужно все основательно разведать. Пошлем несколько быстроходных кораблей с надежными людьми. Пусть высадятся где-нибудь в укромном месте и все разузнают. Если там есть сильные королевства, можно попытаться временно заключить с ними военный союз. А когда разобьем даргонов, будем смотреть, какие союзники нам нужны, а какие нет.
– Ты прав, – согласился император. – Передай на Искатели мой приказ. Если найдут армаду, я на награду не поскуплюсь. Только на всякий случай проверьте, не повернет ли армада к свободным королевствам. Их ликвидация усилит наших противников, и лишит нас единственных возможных союзников на их материке.
– Вряд ли они на это пойдут, – сказал Страт. – Это война будет не с королевствами, а с нами. Они потому до сих пор свободные, что их свобода опирается на мечи наших воинов. Но я на всякий случай пошлю своих людей.

Эта бухта была самой удобной гаванью на всем архипелаге Идорских островов. Если бы здесь было что-то еще, кроме пресной воды и бесчисленных пляжей, многие из которых облюбовали тюлени, можно было бы построить великолепный город-порт. Но на островах не было ничего полезного, да и сами они лежали в стороне от торговых маршрутов, поэтому здесь только установили несколько катапульт и разместили небольшой гарнизон, который должен был охранять вход в бухту.
Время шло к обеду, когда капитан Искателя «Зубы дракона» Дорт Лишней вышел из своей каюты на палубу, утомленный любовными забавами с недавно купленной невольницей. Вообще-то, на флоте было не принято возить с собой постельные игрушки, но для офицеров Искателей делали исключение. Трудно обойтись без женских ласк, когда корабль по пять декад стоит в этой богами забытой бухте. Не идти же за этим к тюленям! Матросы перебивались друг с другом, а капитаны и старшие помощники перед отплытием покупали себе девчонок, а когда приходила пора возвращаться, отдавали их команде, а потом то, что от них оставалось, бросали за борт акулам. Но до этого было еще далеко, и невольница изо всех сил старалась доставить ему радость в тщетной надежде спасти свою жизнь.
Стояло полное безветрие, и казалось, что огромные корабли застыли, вмороженные в зеркальную гладь бухты. Нигде не было видно ни малейшего шевеления, лишь дрожал над палубой нагретый воздух и где-то далеко на западе, наполовину скрытое вершинами невысоких гор, еле ползло по небу неизвестно откуда взявшееся одинокое облако. Дорт почесал волосатую грудь и сплюнул за борт вязкую слюну. Взять, что ли, шлюпку с матросами и съездить на берег? На отмели можно было искупаться, не боясь нападения акул. Или сходить еще раз к невольнице? Размышления прервал торопливый топот босых ног по палубе, и из-за кормовой надстройки выскочил матрос, который припустил в его сторону.
– Господин капитан! – крикнул он еще издали. – Вас срочно просит подойти господин маг! Сообщение императора!
Забыв про свойственную капитану важность, Дорт бегом бросился в каюту корабельного мага, где стоял едва ли не самый секретный магический прибор императорского флота, позволявший морякам ланшонов связываться с министром флота из любой точки океана. Из-за того, что такие приборы очень дорого стоили, их на флоте было меньше сотни, и магическую связь устанавливали только на самых крупных и важных для флота кораблях.
– Что в сообщении? – слегка задыхаясь от бега, спросил капитан своего мага, который уже складывал состоявший из множества кристаллов прибор в футляр из полированного дерева.
– Боевой выход в океан, – ответил маг. – Даргоны куда-то повели армаду и хорошо прикрыли выход магией. У наших агентов на суше ничего не вышло, теперь дело за нами. Если найдем, куда их понесло, вся команда получит крупное вознаграждение от самого императора. Так что дело серьезное, капитан, поднимайте своих лежебок. Ветра нет, а я не могу запрячь духа воздуха в бухте: этот стервец переломает нам все корабли. Так что выходить из бухты придется на веслах. Идем полным составом. Нам предписано отойти к западу, развернуться в линию и заняться поиском. Предпочтительные направления – запад и юг.

Она уже поужинала, надела домашний халат и хотела лечь в кровать с учебником магии, когда загудел амулет связи с Сергом.
– Сестра, ты у себя? – спросил мальчишка. – К тебе пришел Воронцов, и я решил, что будет удобнее привести его сюда, чем тебе в такое время идти в замок, а его остановила охрана и дальше не пропускает.
– А не мог позвонить раньше? Ладно, приведешь его в гостиную. Кто старший в охране?
– Сарк.
– Дай ему свой амулет... Сарк? Пропустите человека, который идет с принцем.
Серг завел Воронцова в приемную и сразу же умчался, поручив гостя секретарю. Павел Игнатьевич выглядел смущенным и, увидев Иру, сразу же начал извиняться за поздний визит.
– Извините, ваше величество...
– Мар, передайте, чтобы нам принесли чай погорячей, и можете отдыхать, – приказала девушка. – Вы мне сегодня больше не нужны. А вас, – обратилась она к куратору, – если еще хоть раз наедине назовете величеством, сразу же отправлю в ваш кабинет. Я вынуждена мириться с этим обращением, но это не значит, что оно мне нравится. Садитесь, Павел Игнатьевич. Сейчас принесут чай, и вы мне расскажете, что вас привело ко мне в такое время.
– Я не собирался к вам идти, – сказал Воронцов. – Дело есть, но я мог сказать о нем Марту, а он утром передал бы вам. Этот поход – целиком инициатива вашего брата. Увидел меня, обрадовался и за руку втянул во врата. Идем, говорит, сестре одной тоскливо, а вам она обрадуется.
– Маленький психолог, – грустно улыбнулась девушка. – Но он прав, мне приятно вас увидеть.
– Вы выглядите очень уставшей, – заметил Воронцов. – Днем это не так видно, но сейчас, особенно когда вы в этом халате... Извините, я, кажется, сказал что-то не то.
– Вы сказали то, что думали, и вы правы. Мне сейчас мало кто такое говорит. В этом мире у меня только трое по-настоящему близких людей, с которыми я могу быть не королевой, а просто собой, да и то один из них еще мальчишка, а ему в куртку не поплачешь. И все они жители этого мира и не всегда способны меня понять. А так иной раз хочется сунуть голову кому-нибудь под мышку и всласть поплакаться, чтобы пожалели, погладили по голове и сказали, что все будет хорошо.
– Вы чего-то боитесь?
– Я многого боюсь, Павел Игнатьевич! И я очень устала от этой бесконечной работы и вечной нехватки времени. Хотите, я вам исповедаюсь? Только дайте слово, что вы мои откровения не используете против меня.
– Я давал присягу Родине, но это не делает меня мерзавцем. И у меня достаточно ума, чтобы понять, что интересы государства не всегда совпадают с интересами его первых лиц. О таком не принято говорить, но вы не побежите закладывать меня начальству. Я не верю в то, что вы когда-нибудь навредите своей бывшей родине, по крайней мере сознательно, а золота вы ей и так дали очень много и дадите еще. Так с какой стати мне вам вредить? Из-за того, что вы не хотите отдать этот мир Союзу? Так я сам не уверен в том, что нам это пойдет на пользу. Да и не нужна мне ваша исповедь, пусть ваши секреты у вас и останутся.
– Она нужна мне. Как вы не можете понять, что девушке, какой бы сильной она вам ни казалась, обязательно нужна рядом крепкая мужская рука. Это не обязательно должен быть муж, может быть просто хороший друг, хотя, наверное, такие отношения между мужчиной и женщиной без постели бывают редко.
– Хорошо, можете плакаться, если это для вас так важно. Обещаю, что все сказанное не пойдет дальше меня и не будет использовано против вас. Но мне, если честно, не совсем ясно, что вас так тревожит. Вы настолько сильны и неуязвимы, что можно не беспокоиться о своей безопасности, и большинство земель уже объединили и создали сильную по местным меркам армию. В чем угроза?
– Все так и не так. Да, я сильнее остальных магов королевства, даже не учитывая возможностей аруса. Я нахваталась у своего Зверя много разрозненных знаний по магии, которые очень помогли. Местные маги ничего этого не знали, поэтому я и победила быстро и без больших усилий. Но уже с кочевниками я сама окажусь точно в таком же положении, так как не знаю их магии. И вы сильно преувеличиваете мою неуязвимость. Если кто-нибудь узнает о моей способности менять свойства тела и сможет заманить в ловушку, ему будет не так уж сложно меня убить.
– Как можно убить человека, до которого невозможно дотронуться? – удивился Воронцов.
– Очень просто. Способов может быть много. Приобретая проницаемость, я не теряю вес. Сделайте простой подкоп, и я упаду и утону в земле. А мне в любом состоянии необходим воздух для дыхания. Заманите меня в какое-нибудь помещение, а потом быстро залейте его водой. Я не захлебнусь, просто задохнусь без воздуха.
– Но вы можете быстро покинуть это помещение.
– Не все так просто. Я думала, что в проницаемом состоянии могу себя уверенно чувствовать на твердой ровной поверхности, а на днях выяснилось, что эта поверхность должна еще быть сухой. Недавно я уничтожила один из храмов жрецов, которые принимали участие в убийстве мужа. Шел сильный дождь, и вся площадь была покрыта водой. Я тогда сильно испугалась, когда почувствовала, что ноги начинают медленно вязнуть в брусчатке. Когда быстро идешь, это мало заметно, но стоять нельзя. Когда я стояла на месте, все время пританцовывала. А теперь представьте, что этой воды будет по колено или по пояс. Успею ли я выбраться? Я не знаю и не хочу пробовать. Кроме того, моя проницаемость относится к заклинаниям иллюзий. Они довольно простые, и если кто-нибудь из магов догадается наколдовать себе способность проникать через другие предметы, он это сделает. Я прочитала «Экипаж Меконга», у них могут быть другие причины. Шесть моих магов могут использовать проницаемость, но держат ее очень недолго. Но если мне попадется такой умелец на стороне, ему может хватить и минуты. Смахнет мечом голову одной самоуверенной дуре, возомнившей, что для нее нет противников, и примет прежний вид. В конце концов, я могу просто не успеть. Если бы жрецы на площади не подошли близко к балкону, вы бы сейчас со мной не разговаривали. Амулет бы их не засек, и мое продырявленное во многих местах тело сейчас лежало бы рядом с мужем в семейном склепе. Как вам такая неуязвимость?
– Вам нужно быть очень осторожной.
– А я и так осторожная. Только ведь удар может прийти и с той стороны, откуда его не ждешь.
– А зачем вы вообще затеялись с этим объединением? Реальной пользы от него мало, а врагов вам наверняка прибавило. С кочевниками справилась бы и армия Тессона.
– Объединение было нужно не столько для текущих надобностей, сколько на перспективу. Войну начали не мы, мы ее только использовали в своих интересах. Если бы ослабленные Зартак и Сардию не взяли мы, их взял бы Сандер. Вы думаете, что после этого наша безопасность возросла бы? Сандер и так был страшным противником, до того как мы с вашей помощью уничтожили большинство его магов. И мне не хочется использовать ваше оружие в местных разборках. Многие этого не простят, а нам с ними жить. И потом, если бы мы не заняли Зартак, как бы смогли воспрепятствовать вторжению кочевников? У Гарта были неплохие отношения с Анишом, но вряд ли он пустил бы к себе нашу армию до нападения Урная, а если степняки разбегутся по Зартаку, толку от нашего оружия будет немного. Да и не имели мы столько оружия и такой армии, когда все начиналось. У нас тогда не было бойцов с вашим оружием, кроме моей дружины и небольшого числа гвардейцев. И армию мы смогли увеличить за счет добровольцев из Зартака, а захваченным в сокровищницах Гарта и Малха золотом еще долго будем расплачиваться и с вами, и с американцами. Проблем, конечно, прибавилось и не только с Сардией. У меня здесь очень странное и неустойчивое положение. По закону должен был править брат мужа, хоть он к этому не готов и сам не хочет. По сути, я узурпировала власть, опираясь на мощь армии. Как там у нас говорили о таких случаях? Сидит на штыках? Вот я и сижу. Меня уважают и любят в Тессоне и Зартаке, но любовь – это не основание нарушать закон. Да и не решает здесь ничего народ и еще долго не будет решать. Решает Совет герцогов, о который я на днях вытирала ноги. И по-другому у меня с ними пока не получится. Если бы на моем месте была местная королева, она бы знала всех герцогов, всех их родичей, и кто чем дышит. Она бы месяцами и годами выстраивала пирамиду власти, используя не только силу, но и свои знания, привлекая на свою сторону одних и стравливая других. А у меня нет такой возможности. Я ничего о них не знаю, кроме написанной канцлером краткой характеристики, да и нет у меня сейчас ни времени, ни желания играть в эти игры. Среди герцогов дураков мало, и они прекрасно понимают мои мотивы и пока будут со мной мириться, но потом многие не упустят шанс отыграться. А кое-кто из сардийцев, возможно, не будет ждать. Это, кстати, еще одна причина, по которой я не хочу вашего вмешательства. У нас и раньше хватало проблем с дворянством, а со смертью мужа их стало еще больше.
– А если попросить помощи у других? Вы не раз говорили, что встречались с другими разумными, причем намного более развитыми, чем мы.
– Дорогой Павел Игнатьевич! Ну кому мы нужны? Это только люди любят совать нос в чужие дела и оказывать помощь, не забывая при этом о своих интересах, а чужим плевать на варварскую человеческую цивилизацию. Помочь лично мне могут и уже помогали, причем исключительно из личной симпатии, а другие их не интересуют. Даже мой Зверь помогает только потому, что я ему нужна, и у меня нет желания о чем-то просить его лишний раз. Я ему и так благодарна. Он по моей просьбе посетил многие уголки этого мира, рассказал о живущих там народах и передал мне картинки мест, куда я теперь могу поставить врата.
– А как он смог что-то узнать, просто посетив место, да еще с его внешностью?
– У него свои способы, вам о них знать не стоит.
– Значит, вы можете туда прийти и как-то влиять...
– Ничего я не могу! Языка и обычаев не знаю, кто есть кто – тоже. Знаете, сколько для этого нужно времени? И нужны умные и опытные люди. А у меня нет ни лишнего времени, ни лишних людей. Вот такая правда жизни.
– Со стороны все смотрится иначе.
– Так то со стороны. Наконец-то, нам принесли чай. Сейчас мы его будем пить, и вы мне расскажете, для чего пришли. И спасибо за то, что выслушали. Честное слово, стало немного легче.

Глава 4

– Индийский? – спросил Воронцов, потягивая горячий напиток.
– Индийский, – подтвердила Ира. – Мне он нравится, поэтому его и заказывала. Вы ешьте булочки, они с местными орехами и медом.
– Мой приход не сильно нарушил ваши планы на вечер?
– Да какие там планы! – махнула рукой девушка. – Сегодня решила, наконец, заняться теорией магии, и не одно мешает, так другое. В следующий раз нужно будет уйти в замок и оставить здесь все амулеты связи, кроме самых важных. А почему вы спрашиваете?
– Да вот просто подумал, что если бы я больше знал об этом мире, может, смог бы тогда посоветовать что-нибудь дельное. А то знаю только о ваших королевствах, да и то...
– Давайте расскажу, но с условием, что вы начинаете есть булки. Пока едите, буду рассказывать. Поухаживаю хоть за одним мужчиной. Знаете, как мне иной раз хочется встать у газовой плиты и что-нибудь приготовить? А ведь раньше я не любила помогать матери с готовкой. Стоишь, мешаешь ложкой кашу или переворачиваешь жарящуюся картошку, и все мысли о том, как бы сбежать. Кстати, о картошке. Вы можете посодействовать, чтобы нам прислали агронома? Что ни сажали из земных овощей, все гибнет. Картошку, правда, не пробовали, а пшеницу первый раз посадим с окончанием дождей. Вот и прекрасно. Теперь слушайте об этом мире. Знаний у меня мало, и они очень отрывочные, но никто другой вам вообще ничего не сможет сказать. И я об этом язык сильно не распускала. Кое-что рассказала мужу, канцлеру и Лашу, а кое-кому просто намекнула. В этом мире имеются три материка и очень много островов, которые образуют несколько архипелагов. В той части материка, где находимся мы с вами, кроме кайнов и кочевников, существует сильное королевство рахо. Цветом кожи они походят на наших негров, но черты лица такие же, как и у всех остальных. Это они четыреста лет назад выгнали кайнов с побережья. Кроме кочевников, это вторая опасность для наших королевств. Земли они захватили много, но прирост населения такой, что ее уже скоро будет не хватать. На западе побережья растут леса, населенные дикарями, с которыми у рахо происходят стычки. Кто живет за Зарским хребтом меня не интересовало. Сам хребет непроходим. За четыре века неоднократно предпринимались попытки найти в нем проходы, но безуспешно. Страшила и там побывал, хоть я его и не посылала. По его словам, там очень много людей. Десятки королевств, которые то дерутся, то мирятся, и так без конца. Мореплавание там развито слабо. Есть небольшие корабли, которые везут товары вдоль берега, избегая от него удаляться. В нашу сторону плыть далеко, и океан вблизи берега усеян рифами, поэтому мы их кораблей у себя не видели. Два остальных материка имеют примерно одинаковые размеры и расположены на севере и северо-востоке. На северном существует империя даргонов, а на северо-восточном – ланшонов. Обе империи враждуют много столетий, но воевали за все это время всего три раза. Силы у них примерно равные, из-за чего сражения длились долго и сопровождались огромными потерями с обеих сторон, поэтому в конце концов решили друг с другом больше не воевать. Об их магии я не знаю ничего, кроме того, что она есть. На материке даргонов имеются три свободных королевства. Не завоеваны они из-за союза с ланшонами, которые разместили в королевствах свою армию. У обеих империй имеются большие флоты, которые осуществляют поиск новых земель в океане, патрулирование своего побережья и охрану представляющих ценность архипелагов. Несмотря на вражду, с соседями торгуют. Торговые корабли и их экипажи в чужой империи традиционно неприкосновенны. Даже когда велись боевые действия, купцов не трогали.
– И вы боитесь, что корабли одной из империй найдут ваш материк?
– Очень боюсь. Я удивляюсь, почему они этого давно не сделали. Понятно, что между нами большое расстояние, но если учесть количество кораблей и то, сколько сотен лет они уже заняты поиском...
– Корабли, скорее всего, парусные, – сказал Воронцов, – или какая-то комбинация весел с парусом. Если от вас в их сторону идут постоянные океанские течения и неблагоприятные ветры, до вас вообще могут не добраться, пока не изобретут паровой двигатель.
– Я лучше буду рассчитывать на худшее, – вздохнула Ира. – Ведь приплыли же откуда-то эти рахо. Судя по хроникам, они от кого-то бежали, и кораблей было множество. Приплыли одни, почему не приплыть другим? Ладно, я ваше любопытство удовлетворила, теперь скажите, что у вас за дело.
– Вам хотят устроить прием в Кремле, – усмехнулся Воронцов. – От имени ЦК КПСС, Президиума Верховного Совета СССР и Правительства СССР в вашу честь хотят устроить прием в Георгиевском зале Большого Кремлевского дворца. Придете?
– А чего это вдруг решили после всего?
– То-то и оно, что после всего. Вы заметили, что, кроме Подгорного и Громыко, никто из руководства с вами не общался?
– А Андропов?
– Я имею в виду официальное общение. Вы, Ирина, не вписываетесь ни в нашу науку, ни в идеологию, вообще ни во что. Одна ваша магия чего стоит. Многие не поверили даже сообщению ТАСС. Да и за границей тоже крутили пальцем у виска, пока не увидели, как вас воспринимают американцы. Устроить такой прием не рискнули, потому что не знали, как на вас отреагируют люди.
– Если решились, значит, реакция для меня благоприятная?
– Это вы еще мягко сказали. Вашу пресс-конференцию было решено показать в записи по телевидению, ничего не урезая, что уже само по себе необычно.
– Ну и как? – заинтересовалась Ира.
– Буря восторга и огромный интерес ко всему, что с вами связано. Со вчерашнего дня в прокат выпустили снимавшийся у вас фильм. Таких очередей в кинотеатры я вообще не помню. Решено показать фильм по телевидению, не дожидаясь, пока его прокрутят в кинотеатрах. Все равно желающих увидеть все на большом экране не убавится.
– И какая реакция на фильм?
– По предварительным данным основными являются гнев из-за уничтожения мирного населения чудовищами, горячее одобрение проводимой военной поддержки правительства Тессона и восхищение вами. Скоро в Союзе не останется ни одного мальчишки, у которого на столе, а то и на груди, не будет вашей фотографии.
– Неужели уже продают?
– Еще нет, но скоро будут.
– И когда же этот прием?
– Желательно все сделать послезавтра. Я потому так поздно пришел, что фактически вытолкали, чтобы я с вами договорился.
– А к чему такая спешка?
– Кое-кто из руководства должен лететь за границу, а не посетить такое мероприятие нельзя, поэтому и торопят. Так что передать?
– Приду, куда я денусь, – вздохнула Ира. – Передайте мне завтра часы, выставленные по Москве и фотографию зала, куда нужно прийти. Надеюсь, это ненадолго?
– И не надейтесь. Пригласят человек пятьсот, сидеть будут часов пять, а потом, может быть, еще устроят концерт. Я там, кстати, тоже буду.
– Ладно, надо – значит, надо. Завтра я передам, чтобы Март в десять часов утра отправил ваших магов. Если готовы «курсанты» последней партии, пусть они к этому времени будут в ангаре и идут вратами сами. Хватит мне их водить за руку. Март их встретит и отведет в Замок, а работать с ними буду, когда освобожусь. Как у вас, кстати, успехи в изучении предметов? Или это секрет?
– Какие от вас секреты! Успехов почти нет. Я ведь не ученый и не инженер. Я раньше думал, что стоит натащить изделий инопланетной цивилизации, и мы быстренько в них разберемся и станем делать такие же. Пока разобраться не получается. Так, зацепили кое-что по мелочи, так что те первые успехи, пока и последние. Да и то непонятно, как такое сделать нам. Конечно, со временем много чего найдут, но быстрого прорыва уже никто не ждет. Мне объяснили, что это из-за слишком большой разницы в уровне развития. Дайте Ньютону транзисторный передатчик, да еще в единственном числе и без источника питания. Много он в нем поймет?
– А автомобили?
– Вскрыли один. Удалось понять, что эта машина как-то взаимодействовала с гравитационным полем планеты. Как именно – пока неясно, хотя физики полны энтузиазма. Там все питает не какой-то накопитель, а генератор, но принципов его работы пока тоже не поняли.
– Жаль, – сказала Ира. – Я думала, удастся узнать больше. Не собираются подключать к этой работе американцев?
– И мыслей таких нет. И у них не было бы, попадись им в руки такая машина. Мы с ними как были конкурентами, так и остались. Хорошо хоть, что благодаря вам удалось стронуть наше сотрудничество с мертвой точки. На днях в Женеву выезжают наши эксперты для работы в двухсторонней комиссии по разработке проекта договора по ограничению стратегических ядерных вооружений, а два дня назад Никсон выступил в Торговой палате с призывом к предпринимателям налаживать торговые связи с Советским Союзом. Ладно, я задержался, а вам пора отдыхать. Уже зеваете. Вы сможете отсюда открыть врата в мой кабинет, чтобы не идти через замок и ангар? Спасибо, Ирина, завтра вам передадут все, что нужно. И не забудьте, что на этом мероприятии форма одежды парадная, не вздумайте опять заявиться в штанах.

«Зубы дракона» был средним Искателем в группе, поэтому он встал в середину между «Любимцем моря» и «Гневом дракона». Между кораблями было расстояние в сто ла*.
(*ла – единая в обеих империях единица измерения расстояния, равная тысяче шагов).
– Я выпускаю дракона, Гелес, – сказал маг старшему помощнику капитана. – Проследи, чтобы на палубе не осталось ни одного придурка.
Океан – это не закрытая бухта. Корабль развернули носом к волне, но все равно его мягко качали мерно накатывающиеся зеленоватые волны. Помощники мага сняли замок и с натугой распахнули две створки ворот, закрывавшие доступ в ту часть трюма, где сидел дракон. После этого они опрометью бросились в кормовую надстройку. Разбуженный магом зверь одним прыжком выскочил на палубу и потянулся, расправляя свое тело, которое от носа до кончика хвоста было длинной в три десятка шагов. Почувствовав, что здесь недавно была пища, дракон облизнулся и сделал шаг к корме, но тут же замер и испустил жуткий рев. Маг, которого его помощники надежно привязали к прибитому к полу стулу, открыл глаза, но увидел не полутемную каюту, а залитую солнечным светом палубу. Он подтолкнул дракона к краю взлетной дорожки, установленной наискось по отношению к продольной оси судна. Сделано это было для уменьшения длины корпуса Искателя. Забравшись на край нависающей над водой дорожки, дракон развернулся и огромными прыжками бросился по ней, быстро набирая скорость. В конце дорожки он распахнул крылья и мощным прыжком отправил тело в полет. Скорость была мала, поэтому, прежде чем мощные крылья сделали первый взмах, ящер потерял высоту, почти коснувшись задними лапами верхушек волн. Мерно махая крыльями, он начал набирать высоту, разворачиваясь в южном направлении. Дракон поднимался до тех пор, пока корабль не уменьшился до размеров человеческой ладони, а горизонт разбежался во все стороны, открыв для обзора огромное пространство. Паря и лишь изредка взмахивая крыльями, чтобы удержать высоту, ящер полетел в южном направлении. Маг решил первым делом осмотреть его и угадал. Когда он уже хотел поворачивать своего крылатого помощника, на горизонте появились корабли ушедшей армады. Подлетать ближе было нельзя из-за того, что дракона могли увидеть, поэтому маг развернул зверя в обратный полет.
К прилету дракона на палубе в специальных корытах уже было выложено мясо только что забитых овец и налита вода. Совершив посадку на ту же самую дорожку, откуда взлетел, зверь пробежался, гася инерцию развернутыми крыльями. Остановившись, он довольно рыкнул и вперевалку побежал к мясу. Когда насытившегося дракона загнали в трюм, матросы развернули паруса, а маг провел ритуал освобождения духа воздуха и связал его с парусами. Теперь попутный ветер будет все время дуть в огромный квадратный парус Искателя. Покончив с этим, маг направился в свою каюту докладывать министру флота о выполнении задания. Прямая связи с другими Искателями отсутствовала, и для них отбой поискам должны были передать из столицы. Вечером того же дня из столичного порта вышли три галеаса, которые повернули в направлении на юг и с впечатляющей скоростью устремились вперед, не обращая внимания на встречный ветер.

Позади был утомительный прием, на котором пришлось высидеть пять часов в парадном платье. Когда Ира возникла в огромном Георгиевском зале, все уже были в сборе и ждали только ее. Великолепие зала поразило. По такому паркету нельзя было ходить, надо было сесть у одной из стен и им любоваться. А вот нависающие над головой огромные люстры, помимо восхищения, вызвали чувство тревоги. Как такое можно вешать над головой? Ее заметили сразу, и многоголосый шум начал стихать. От группы стоявших особняком людей отделился Брежнев, который с улыбкой подошел к Ире, поздоровался, а потом нагнулся и поцеловал ее в щеку. Все это снималось фото- и кинооператорами. Телевизионщиков Ира не видела, значит, прямой трансляции приема не вели.
– Не обиделась? – улыбнулся Леонид Ильич, имея в виду поцелуй. – Коронованная особа, а я так по-простому...
– Ну что вы! – улыбнулась она в ответ. – Мне было приятно.
– Ну если приятно, то позже я тебя поцелую еще раз, а сейчас пошли за стол, а то все уже заждались. Претензии не к тебе, ты пришла вовремя. Это остальные собрались раньше положенного. Наверное, рассчитывали, что ты тоже придешь раньше.
Взяв Иру под руку, он повел ее по красной ковровой дорожке к столу, за которым сидели трое смутно знакомых мужчин и одна женщина, оказавшаяся женой Брежнева. Застолье девушка запомнила плохо. И сами блюда, и сервировка столов были выше всяческих похвал, но столько сидеть за столом и выслушивать славословия в свой адрес было донельзя утомительно. Чествовали не только ее, свою долю славы получили и некоторые из присутствующих, особенно сидевший рядом Брежнев. Даже Воронцова не забыли, отметив его профессионализм и мужество. Пришлось перезнакомиться со множеством людей, выслушать массу комплиментов и даже кое с кем вместе сфотографироваться. К сожалению, концерта не было, и по окончании мероприятия Ира поблагодарила за прием и, сославшись на занятость, вернулась к себе.
– Мар, – выглянула она в прихожую. – Пришли ко мне служанку, я хочу переодеться. Есть что-нибудь срочное?
– Сейчас сделаю, моя королева! – ответил секретарь. – Срочного ничего нет. К вам из представительства Сенгала доставили какую-то женщину. Сказали, что вы должны о ней знать.
– Да, я знаю. Пусть ее через час приведут в мой кабинет.
Прибежавшая служанка распустила шнуровку на платье и была отпущена, а Ира с облегчением надела один из рабочих костюмов, после чего связалась с капитаном своей дружины:
– Сантор, направьте кого-нибудь в подвал к магу. Остальных узников забрали? Вот и хорошо, этого я тоже забираю. Только сначала снимите у него с рук оковы, хорошенько вымойте и переоденьте во что-нибудь приличное. Когда закончите, сообщите мне.
Мала Селен оказалась очаровательной миниатюрной женщиной лет двадцати пяти. Ира ожидала увидеть красивую женщину, поскольку в дурнушек так не влюбляются, чтобы из-за них разругаться со всей семьей, но Мала была не просто красива, было в ней еще что-то неуловимое, что притягивало взгляд и вызывало желания смотреть на ее лицо снова и снова.
«А я ведь не мужчина, – подумала Ирина. – Если она так действует на меня, каково же тогда приходится им? Пожалуй, я еще ни у кого не видела таких красивых и выразительных глаз. Только вот круги под ними явно лишние. И как это у Гора хватило сил столько времени сопротивляться, зная, что жена может подвергнуться опасности?»
– Садитесь, Мала, – девушка указала гостье на стул. – Вам известно, кто я?
– Да, ваше величество, – ответила жена Гора. – Мне сказал ваш секретарь, а еще раньше – посланник нашего короля.
– Наверное, посланник сказал и то, что твой муж у меня. Я выкрала его из вашего дома, но я была вынуждена так поступить. Это сейчас у нас с королем Сандером установились почти нормальные отношения, а тогда его маги выпускали на нас своих тварей. Из-за друга вашего мужа погибли две тысячи крестьян, и, если бы не вовремя принятые меры, погибших было бы намного больше.
– Ваше величество! – прижала руки к груди Мала. – Гор не такой, он не стал бы убивать крестьян!
– Нельзя быть такой наивной! – сказала ей Ира. – Маг на службе у короля делает то, что ему прикажет король! Друг Гора погиб, и следующим должен был идти он. Я не могу просто так отпустить вашего мужа и не хочу держать его в заключении или убивать. Единственным выходом для него является служба мне. Но чтобы я могла ему доверять, он должен принести мне клятву верности, нарушение которой строго карается. До недавнего времени он этого делать не хотел и согласился только тогда, когда увидел, что его родственники выгнали вас из дома.
– Они не выгоняли меня, ваше величество, они обвинили меня в пропаже мужа и отдали дознавателям короля.
– Ладно, сейчас должны привести Гора. Он принесет мне клятву и обязуется отслужить десять лет. После этого вас поселят пока в гостевые покои моего дворца, а потом ваш муж получит в казначействе золото и сможет купить подходящий дом и нанять слуг. А вот и он. Мала!
Ира успела раньше Гора подбежать к оседающей женщине и не дать ей упасть на ковер. Вдвоем с Гором, который сам еле держался на ногах, они поднесли и уложили женщину на составленные вместе стулья.
– Вот до чего довело ваше упрямство! – сказала она магу. – Сами похожи на тень, и жене досталось. Ваши родственники отдали ее дознавателям, и, если бы мы с вами промешкали еще хоть день, ее уже не было бы. Сейчас принесете клятву, и оба отправитесь в мой дворец отдыхать и отъедаться. Арус к вам больше не придет, так что набирайтесь сил. На втором этаже найдете секретаря министерства магии Сардиса и возьмете у него все, что он даст, в том числе и чек в Казначейство. Не вздумайте идти в него пешком, возьмите у моего капитана карету. Когда получите золото, можете покупать свой дом, а можете с этим не торопиться и жить у меня. Мне с вами все равно сейчас придется заниматься. Пока вы не знаете ничего, кроме своих зверей, толку от вас будет мало. А у меня на вас большие виды, так что готовьтесь к работе. Магов у меня много, но сильных среди них единицы, поэтому я с вами столько вожусь. Слава богу, ваша Мала пришла в себя! Не трогайте ее, сейчас я сделаю врата в гостевые покои, тогда и перенесем.

Вождь народа рахо Кард деш Кардек смотрел на своего Первого воина и думал, что делать с вестью, которую тот ему только что принес. Четыре сотни лет назад рахо были вынуждены покинуть свой архипелаг, бросив почти все имущество и перебив лишних детей. Тогда им удалось в очередной раз отбиться от имперского флота и уйти, причем так, что ищейки императора даргонов не смогли проследить за сбежавшими. Они нашли новую родину здесь. Прошли сотни лет, но рахо не забыли, что где-то на севере скрывается враг, который рано или поздно может появиться и у этих берегов. Поэтому они продолжали держать сильный морской флот, охранявший подступы к трем портовым городам и проводивший постоянное патрулирование побережье от леса дикарей на западе до великой пустыни на востоке. Вот один из таких кораблей и принес весть, пересказанную ему Первым воином. На их побережье побывали чужие. Они убили или увезли с собой семью рыбаков, живших недалеко от границ с лесом. Дом был разграблен, животные исчезли. Если пришельцы хотели приписать это нападение лесовикам, они просчитались. Как раз в это время между лесом и землями рахо находились несколько их военных отрядов, и незамеченными лесовики пройти не могли. Да и совсем не так они грабили прибрежные поселения. Значит, это был кто-то другой, пришедший морем. Неужели старые враги разнюхали дорогу в эти земли? Война была нужна. Она была нужна ему, потому что только во время войны вождь рахо приобретал всю полноту власти, которая в иное время не сильно отличалась от власти старейшин кланов. И она была нужна его народу. Они слишком быстро размножались, и с этим ничего нельзя было поделать. На архипелаге лишних девочек продавали в империю, меняя никому не нужные рты на имперское зерно. Продавать их здесь было некому. У степных племен было много своих женщин, и если бы они даже захотели купить девочек рахо, платить за них было нечем. Тощий степной скот был не нужен рахо, а золото цены не имело. У кого и что на него покупать? Когда сюда пришли рахо, людей было мало, а земли – сколько хочешь. Тогда они еще не знали, что с ней делать. На архипелаге рахо кормили океан и фруктовые рощи островов. Они не знали земледелия, да и не было на островах хорошей земли. Здесь посчастливилось захватить много кайнов, которые не успели убежать с остальными. Часть пленных принесли в жертву богу моря, остальные стали рабами. Именно они научили рахо возделывать землю и выращивать зерно. А теперь людей стало так много, что на их прокорм уже не хватало ни даров моря, ни собираемого зерна. Нужно было воевать, вот только с кем? Народ степи тоже численно вырос, и совсем недавно все мелкие племена слились в одно большое. Учитывая силу и проворство степных воинов, из них получился бы неплохой противник, вот только дохода от такой войны не будет. Всех кочевников не перережешь, а потом придется охранять свои границы от набегов мстительных дикарей. От них узнали, что разбитые кайны прошли степи и осели на ничейных землях, создав почему-то несколько королевств вместо одного. Вот эти противники и притягивали к себе мысли вождя. Узнав, что хан Урнай собирается летом в набег на кайнов, вождь встревожился. Если хан их не разобьет, а только сильно ослабит, этим можно воспользоваться, а если захватит и ограбит? Лишние земли – это хорошо, но он бы предпочел сам ограбить набравших жир кайнов, а не отдавать все жадному Урнаю. Неведомые враги с моря путали все планы и рождали тревогу.
– Сделаем так, – медленно сказал вождь. – Усилим патрулирование той части суши, где побывали чужаки, и выдвинем в океан несколько кораблей. Ставь их в линию один за другим в пределах видимости. В случае опасности крайний корабль подаст дымовой сигнал, а остальные передадут его на сушу. Патрулирование берега тоже усилим и подтянем к портам дополнительные силы. Я больше ничего не могу сделать своей властью, а старейшины тебе не поверят. Скажут, что я сам организовал убийство рыбаков, чтобы захватить власть.
– А если они все-таки вернутся? И что если это империя?
– Значит, будем драться. Сейчас нас намного больше, чем когда-то было предков, а морякам империи плыть сюда от своих портов во много раз дальше, чем до архипелага. Они не смогут быстро получать помощь, а летом в этой части океана часто штормит. Предки доплыли только потому, что шли в сезон дождей. Мокли, постоянно вычерпывали воду, но дошли. Войска мы подтянем, так что сходу они города не возьмут, а когда завязнут в сражении, ударим по ним флотом. При опасности нападения его нужно будет убрать в сторону лесов, где меньше рифов. Иди, распоряжайся. И скажи, чтобы прислали моего жреца.
У народа рахо никогда не было магов, и вся магия, которой они владели, была сосредоточена в руках жрецов бога моря. Раньше этот бог был главным богом рахо, на этой земле он стал единственным.
– Ты звал? – спросил Тал Улас, заходя в покои вождя не по возрасту стремительной походкой. – Случилось что-нибудь, или просто скучаешь?
Кард и Тал были родом из одного клана, с детских лет жили рядом и дружили, несмотря на то, что Тал подался в жрецы, которых рахо не любили и старались избегать.
– Случилось, но я тебя звал не по этому вопросу. Как наш кайн?
– Я думаю, что он уже готов. Мечом владеет на удивление, да и всем остальным тоже. Если бы его предки были хоть наполовину так хороши, нас бы здесь не было.
– В его общине многие помнят язык предков?
– Помнят почти все. А зачем тебе их язык?
– Возможно, с кайнами придется не драться, а договариваться, тогда нам понадобятся переводчики. Я бы предпочел видеть их рабами, а не союзниками, но никто не знает, куда может повернуться колесо судьбы.
– Ты это серьезно? И что же случилось?
– Кто-то чужой скрытно подошел с моря, похитил семью рыбаков, разорил их хозяйство и исчез. Я склонен полагать, что это был разведывательный корабль империи.
– Даргонов или ланшонов?
– А я знаю? Даргоны ближе, хотя для нас нет разницы, чья армада закроет горизонт.
– Может, тогда отложить отправку этого Колина?
– Наоборот, отправку нужно ускорить. Выдели ему в сопровождение сильный отряд, чтобы не сгинул в степи. Мне сейчас очень нужен свой человек в королевствах кайнов. Неважно, будут они нам врагами или союзниками, о них в любом случае нужно больше узнать. И вот еще что... – вождь заколебался, но потом все же принял решение. – Выдели ему «Ухо моря». Знаю, что ты можешь сказать, но лучше помолчи. Какая мне будет польза от разведчика, если я узнаю все, что нужно, с опозданием в полгода? И нужно кого-нибудь послать к Урнаю. Важно хоть немного оттянуть начало их похода. Нам самим говорить об этом с ханом бесполезно. Только вызовем подозрение и добьемся того, что он, наоборот, ускорит выход войска. Поэтому нужно задобрить подарками одного из тех лизоблюдов, которых у них называют советниками. И пусть эти тоже возьмут «Ухо». Я должен своевременно знать о планах Урная.
– Может, поговорить со жрецами в Гузле? Там есть умные рахо. Если все рассказать, можно добиться того, что они отправят в порты все запасы негасимого огня. Если будем ждать прихода врагов, потом собирать старейшин, а после всего вести припасы в города, можем просто не успеть. Нас победят точно так же, как мы в свое время победили кайнов, которые тоже не могли между собой договориться и собрать все силы в кулак.
– Поговори. Но основное для тебя – это своевременно доставить в королевства нашего кайна. Я не исключаю того, что нам придется все бросать и уходить, и хочу знать, куда идти и что нас там будет ждать.
Жрец ушел, а к вождю подошла его пятая жена, ритуальным жестом приподняла юбку и вопросительно посмотрела на мужа. Вообще-то, сейчас была не ее очередь, но предприимчивая женщина воспользовалась тем, что третья жена отлучилась в гости, и наверняка еще что-нибудь дала охране. Она такое проделывала уже не первый раз, но остальные жены ни о чем не догадывались. Раздевшись, Кард обнял довольную женщину, и на время тревожные мысли были забыты.

Глава 5

– Почему мы так спешим? – спросил Колин у жреца Сади.
Этот жрец был единственным рахо в отряде, который общался с Колином, как с человеком, для остальных он остался рабом, причем рабом, из-за которого их гнали в непогоду на другой конец света, да еще обещали с живых снять шкуры, если с ним хоть что-нибудь случится. Ну и как вы будете с таким общаться? То, что он так же, как и все остальные, мок под дождем и мог немного отдохнуть лишь на коротких ночевках, никто в расчет не брал. На то и раб, чтобы молча терпеть.
– Приказ вождя, – равнодушно ответил жрец. – Ты должен быть в королевствах до окончания дождей. Да и не настолько у нас приятное путешествие, чтобы его растягивать.
Они выехали пять дней назад и, благодаря спешке и тому, что двигались без дорог, напрямую, уже приближались к границе со степью. Лошади в отряде тоже были степные, низкие и неприхотливые, но на удивление быстрые и выносливые. Непонятно, как это у них получалось, но при скачке по заросшей травой степи ни одна из лошадей не оступилась на неровностях почвы и не угодила копытом в нору грызуна, которых здесь было немало. У каждого было по две заводные лошади. Весь день ехали рысью, иногда переводя лошадей на шаг и пересаживаясь с уставших на свежих. Двигались следующим порядком. Впереди был первый десяток, в котором находился командир отряда – десятник с женским именем Номи, следом ехал жрец с Колином, а замыкал отряд еще один десяток воинов. Обедали, не слезая с лошадей, черствыми лепешками и разваренным вяленым мясом, оставшимся от завтрака. На это время лошадей пускали шагом, и они тоже подкреплялись, хватая пучки пожухлой после зимних морозов травы. На ночь ставили два шатра из парусины. Все необходимое для них везли на трех заводных лошадях. В одном шатре ночевали сами воины, а в другом – Колин со жрецом. Рахо дежурили в три смены, и как они определяли время дежурства при затянутом тучами небе, осталось для Колина секретом. Маг на этот вопрос ничего не ответил, только пожал плечами. Иногда они вспугивали зайцев, которых рахо на скаку били без промаха из своих чудовищно сильных луков. Стрелять из такого Колин так и не научился, просто не хватило сил. Через степь скакали двенадцать дней. За все это время с кочевниками встретились только один раз. Естественно, что хозяева, которых было раз в пять больше рахо, решили разобраться с непрошеными гостями и поживиться их имуществом. Они приготовили луки и со свистом и воинственными криками поскакали наперерез отряду, охватывая сгрудившихся чернокожих широкой дугой. Всех спас жрец. За его спиной взлетел небольшой дракон, который с шипением бросился навстречу нападавшим. Азартные крики сменились воплями ужаса, и кочевники, вздыбив лошадей, развернули их и погнали прочь, нещадно подгоняя плетьми. Назад они не оборачивались, поэтому не увидели, как дракон растаял в воздухе.
– Иллюзия, – как всегда, коротко объяснил Сади.
Как ни пытались ехать напрямую, все же пришлось сместиться к северу, чтобы обогнуть реку, возле которой когда-то зимовали бегущие из родной земли кайны. Она брала свое начало в ледниках Зарского хребта и протекала по территории Сенгала, где в нее впадали несколько притоков.Когда отряд приблизился к границам земель, где уже обитали кайны, дожди полностью прекратились и воздух с каждым днем становилось все теплее.
– Дальше поедешь сам, – сказал Колину Сади. – Мы возвращаемся. Заводных лошадей оставлять не будем. Тебе они больше не нужны, и без них меньше привлечешь внимания. Связь через «Ухо», но старайся использовать его только для важных сообщений. Если растратишь силу, сам зарядить не сможешь. Маг из тебя...
– Я все помню, – прервал жреца Колин. – Мне дадут золото, или обходиться одним дорожным кошелем? Так я с ним далеко не уеду.
– Держи, – Сади протянул кайну два увесистых мешочка. – Это деньги степняков. Если купцы расплачиваются ими за ваши товары, у тебя их тоже возьмут. В одном серебро, в другом золото. За эти деньги можно купить троих таких, как ты, так что будь бережливей. И не забудь о своей семье. Если предашь, твоя жена и дети будут долго умирать.
Не сказав больше ни слова, жрец развернул коня и поскакал прочь. Следом за ним двинулись воины, а оставшийся один Колин со злостью плюнул в сторону уехавших и ударил своего коня каблуками. К концу дня в степи все чаще начали попадаться островки леса, а заночевал Колин уже в большой роще. Следы людей пока не попались, и он рискнул разжечь костер и сварить зерно, бросив в варево последнее вяленое мясо. Поев и приготовив оружие, Колин заснул на нарезанных и подсушенных возле костра ветках. Можно было спать, ничего не опасаясь, так как чуткий конь, которого он привязал рядом, почует зверя или человека и разбудит ржанием. На второй день рощи слились в сплошной лес. Постепенно деревья становились выше, и стали преобладать хвойные породы. Лес густел, но по нему еще можно было ехать верхом, лишь изредка уклоняясь от низко растущих ветвей. Никакой дичи он не встретил, так что вечером пришлось довольствоваться одной кашей. А на третий день Колин в первый раз встретил человека. Он бы проехал мимо, если бы не услышал полный ярости и боли крик. Соскочив с коня и наскоро привязав его к ближайшему дереву, Колин схватил лук и тул со стрелами и бросился в том направлении, где кричали, стараясь производить как можно меньше шума. Подбежав к большой поляне, он увидел лежавшего на земле мужчину и огромного кабана, который шагах в двадцати от него в бешенстве терзал чье-то тело. Колин вскинул лук и вогнал стрелу в шею кабану по самое оперение. За первой стрелой последовала вторая, а третьей не потребовалось. Кабан зашатался и, жалобно хрюкнув, упал на бок. Хоть степной лук был слабее луков рахо, на небольшом расстоянии это было страшное оружие, которым он владел в совершенстве. Колин вышел на поляну и направился к мужчине. Подойдя ближе, он понял, что здесь произошло. Пострадавший не был охотником или просто сейчас не охотился, потому что у него не было оружия, кроме большого кинжала на поясе. Кабан напал на него сам, сбил с ног и сильно попортил правый бок. Мужчину спасла бывшая рядом собака. Непонятно, почему она не почуяла кабана, но, когда упал хозяин, бросилась на страшного противника и отвлекла его на себя. Сейчас ее истерзанное тело лежало рядом с телом кабана. Мужчина был жив, поэтому Колин достал хранившийся у него для перевязки лоскут ткани и забинтовал ему бок, а потом применил свои невеликие силы для ускорения заживления. Оставив раненого, он привел на поляну коня и занялся разделкой кабана. Пока пострадавший пришел в себя, Колин успел развести костер и поджарить на огне несколько ломтей мяса. Он впервые за несколько дней нормально поел, да еще нажарил мясо впрок. Подойдя к раненому, Колин понял, что мужчина уже в сознании и наблюдает за ним через наполовину прикрытые веки.
– Хватит притворяться! – сказал он. – Я тебя не съем, мне достаточно свинины. Лучше скажи, что с тобой-то делать. Мне не с руки здесь задерживаться.
– Я живу неподалеку, – с усилием сказал раненый. – Живу один, так что можешь не бояться. Довезешь – отблагодарю. Что с моим псом?
– Кончился твой пес, но перед этим тебя спас. Если бы не он, ты не отделался бы разорванным боком. Довезу я тебя до дома, скажи только, куда ехать. Меня звать Колином, а как обращаться к тебе?
– Зови Сарком, – ответил раненый. – А ехать к моему дому так...
Не сразу, но Колин все-таки нашел жилище Сарка. Дом оказался немаленьким: в нем могли жить и не тереться при этом спинами две семьи.
– Что смотришь? – спросил Сарк, которого Колин на руках перенес на одну из шести кроватей. – Удивляешься, откуда здесь такие хоромы?
– Есть немного, – согласился Колин. – Непохоже, чтобы поблизости жил кто-то еще.
– А никого больше и нет, – вздохнул Сарк. – И приятелей моих, с которыми все это когда-то строилось, тоже уже нет. Если бы не ты, этот дом вообще остался бы без хозяина. Я вижу, что ты меня боишься. Если так, то зря. Мне, парень, обратно в Сенгал ходу нет. Почему я оттуда сбежал – это мое дело, но стоит только вернуться, и сразу же отгребу кучу неприятностей, как и ты, кстати.
– А почему, как и я?
– А потому, что Сенгал – особенное королевство, и чужаков там не любят, а в тебе не распознает чужака только слепой и глухой. Одет ты не по-нашему, да и говоришь так, что не всегда поймешь.
Колин и сам уже заметил, что здешний язык отличается от языка кайнов побережья.
– Одежду можешь сменить, – продолжил Сарк. – Вон в тех сундуках осталась от ребят. Они были разного роста, так что подходящую найдешь. А вот свой говор никуда не денешь, да и о нашей жизни ты мало что знаешь, есть у меня такое подозрение. Ты ведь бежал из степи? Одежда похожая на их, хоть и не халат, да и лошадь у тебя степная.
– Ты прав, – ответил Колин. – Еще маленьким кто-то из ваших купцов продал кочевникам. Мне удалось убежать и не с пустыми руками, но я ничего не знаю о том, что сейчас творится на родной земле.
– Урнай летом точно придет? – спросил Сарк и объяснил в ответ на удивленный взгляд Колина: – Об этом как-то пронюхала королева Рина. А спрашиваю я к тому, что если это правда, то долго мне здесь оставаться нельзя. Если Урнай поведет своих в Зартак, еще ладно, а если зацепят и Сенгал, запросто могут наткнуться и на меня. А зацепить могут. Степняков много, а Урнай, по слухам, чем-то обижен на нашего Сандера. А тебе нужно идти в Зартак. Королева Рина подгребла его под себя, как и остальные королевства, так там теперь кого только нет, и ты на себя не слишком обратишь внимания. Если хочешь, могу даже поделиться деньгами. Я теперь остался один, а свою жизнь ценю дороже золота.
– А для чего тебе здесь сидеть и ждать степняков? – спросил Колин. – Я хоть и слабый, но маг. Давай я тебя быстро подлечу, и вместе поедем в Зартак. Если эта королева объединила земли, значит, и от кочевников там смогут отбиться. Да и не знает там тебя никто. Или знают?
– Может, и знают, – пожал плечами Сарк и болезненно скривился, – но опасности для меня там нет, в этом ты прав. Пожалуй, так и сделаем. Только придется забрать с собой все ценное, а его немало, и я не уверен, что доеду до Зартака живой. Чувствую я, что ты, парень, темнишь. Если хочешь ехать со мной и все делить пополам, как это принято у ватажников, говори, кто ты такой и откуда. Клянусь, что вреда тебе от меня не будет. За мной много всякого, но долг жизни свят и предательства от меня можешь не ждать. А у тебя одного и в Зартаке вряд ли что выйдет. Впрочем, как хочешь, я не настаиваю.

– Ну и где же ваша земля? – спросил адмирал Лей у капитана Илема Радоя. – Мы в пути уже двадцатый день, и пока нет никакого намека на сушу. И это при том, что маги потратили больше половины духов воздуха. Если мы ничего и не найдем и придется поворачивать армаду, среди тех, кого они будут приносить в жертву, будете и вы, капитан!
– Она должна вот-вот появиться! – невольно сглотнув, ответил Илем. – Мы в прошлый раз шли примерно столько же и направление держали по магнитной стрелке.
– Господин адмирал, с передовых кораблей доложили, что заметили рифы, – доложил офицер, отвечающий за связь флагмана. – Мы уже изменили курс, чтобы их обойти.
– Кажется, ваше жертвоприношение отменяется, – сказал адмирал просиявшему Илему. – Первые признаки суши уже есть, теперь осталось найти ее саму.
Время шло, количество рифов возросло, заставив замедлить скорость хода, но давно ожидаемая суша появилась только незадолго до захода солнца.
– Это не то место, где мы пристали в прошлый раз, – сказал Илем, рассматривая в магический прибор приближенное изображение пологого песчаного берега, который переходил в бескрайнюю пустыню. – По словам пленных, большая пустыня расположена на востоке.
– Очень может быть, что это именно она и есть, – сказал подошедший маг флагмана. – Во время перехода несколько дней дул сильный западный ветер. Мы, конечно, скорректировали курс, но очень приблизительно. Все-таки переход длительный, и нас могло снести к востоку. Тогда понятно, почему земля появилась с опозданием: путь к восточной оконечности нового материка заметно длиннее.
– Значит, нужно разворачивать армаду курсом на запад? – спросил адмирал. – Вы ничего не перепутали, капитан?
– Я вам пересказываю показания пленных, – ответил Илем. – По уверениям моего корабельного мага, они не врали. Если пойдем на запад вдоль побережья, скоро должны наткнуться на один из трех портов рахо. Только лучше немного отойти от берега. Там будет меньше рифов, и мы пойдем быстрее.
– Так и сделаем! – решил адмирал. – Только сегодня уже никуда не пойдем. Темнеет, и мы можем напороться на рифы. Поэтому мой приказ: всем прекратить движение и становиться на якоря в том же порядке, в каком шли. Промеры глубины показали, что это смогут сделать даже небольшие корабли.
Утром по сигналу с флагмана сыграли побудку. Завтрак для экипажей, как всегда, был приготовлен заранее, поэтому вскоре все корабли, начиная с головных, стали сниматься с якоря и возобновлять движение. Без происшествий шли до полудня. Двигались далеко от берега, но в магический прибор было видно, как постепенно пустыня начинала переходить в степь, а потом в этой степи начали появляться отдельные деревья и небольшие рощи.
– На передовых кораблях играть боевую тревогу, – приказал адмирал. – Остальная армада пусть пока следует за ними в прежнем режиме. Если на горизонте покажется порт, сразу же атакуем. Только часть кораблей нужно использовать в качестве заслона от возможной атаки флота рахо. Это морской народ, и кораблей у них должно быть много.
– Вижу деревню на берегу! – сообщил Илем, который не отходил от увеличительного прибора, установленного на стойке у левого борта флагмана. – Много лодок, а дальше от берега сушатся сети. Наверное, это деревня рыбаков. Появились жители. Цвет кожи у них черный, так что, без сомнения, это рахо.
После первой деревни через некоторое время появилась вторая, а потом они вообще пошли одна за другой.
– Весь берег плотно заселен, – сказал Илем. – Наверняка скоро увидим город.
– Примите мои поздравления, капитан!, – сказал ему адмирал. – Можно сказать, что мы пришли. Всем кораблям армады боевая тревога! Вода стала чище, поэтому идем ближе к берегу. Все равно нас уже давно заметили, и внезапного нападения не получится. При подходе к порту всем убрать паруса, перейти на весла и приготовить к бою баллисты.
– Господин адмирал! – подбежал кто-то из офицеров. – С головных кораблей передают, что видно порт. Смотрите, они начали разворот!
– Давайте еще ближе к берегу! – приказал адмирал. – И тоже приготовьтесь к повороту.
Внезапно берег отошел вглубь суши, и глазам собравшихся возле адмирала офицеров открылась большая бухта, по берегам которой были возведены мощные защитные укрепления, выполненные из массивных каменных блоков. Уже без всяких приборов было видно, что в верхней части укреплений установлены баллисты, возле которых суетились расчеты, готовя метательные машины к бою. От набережной отходили пять длинных пирсов, возле которых сиротливо стояли два небольших корабля. Высокие защитные сооружения закрывали город, лишь кое-где над стенами крепости возвышались шпили башен и веранда одного из дворцов.
– Придется повозиться! – высказался капитан флагмана, который был и первым офицером армады. – Кто бы мог подумать, что дикие островитяне смогут так укрепить берег!
– Здесь уже жил какой-то народ. Может быть, все это осталось от них? – предположил Илем.
– А нам не все равно? – сказал им адмирал. – Все по своим местам! Пока не собьем их баллисты, солдат в бой не вводить. Если противник не применит магию, наши маги сидят и ждут команды! Вперед идут большие корабли. Они лучше защищены, и метатели на них мощнее. Разворачиваемся в линию и атакуем! Если кто смешает строй, сам повешу на рее, если уцелеет! Возле меня только вестовые и вы, Илем. Все, работаем!
Приказы адмирала тут же передавались по цепочке на все корабли. Армада начала перестраиваться. Четко, как на учениях, малые и средние корабли уступали место большим, оттягиваясь в тыл армады. Тридцать два самых больших корабля ровным строем с убранными парусами на веслах двинулись вглубь бухты. На каждом из них стояли два десятка баллист, способных забросить камень размером с голову ребенка на расстояние в триста шагов. Первыми в бой вступили корабли, расположенные по бокам строя, которые затеяли перестрелку с расчетами укреплений по правому и левому берегам бухты. Корабли даргонов применяли снаряды, которые от удара взрывались с большой силой, поражая все вокруг осколками керамических корпусов, а рахо метали снаряды, начиненные горючей смесью, продолжавшей гореть даже в воде. Снаряды с кораблей косили прислугу баллист на укреплениях и выводили из строя сами баллисты, повреждая канаты торсионов. Рахо вводили в бой новых воинов и сбрасывали поврежденные метатели со стен укреплений. Их снаряды заливали палубы огнем, но вреда от этого было мало. Все деревянные части кораблей были пропитаны составом, который долго не давал воспламениться дереву даже от этой адской смеси. Заряжающие баллисты команды находились под палубой и делали свою работу через систему блоков. Это освобождало место на палубе и защищало эту часть экипажей от обстрела. Снаряды тоже подавались снизу через небольшие люки, которые после этого тут же закрывались. На палубе были только расчеты баллист и моряки, которые тушили пожары. Для тушения использовалась специальная жидкость из бочонков, закрепленных вдоль бортов. Попав в огонь, она начинала так сильно пениться, что быстро перекрывала пламени доступ к воздуху и гасила пожар. Еще одним фактором, обеспечивающим превосходство имперских метателей, было то, что все они были установлены на массивных поворотных платформах, что позволяло при движении корабля быстро перевести прицел. Большим кораблям скоро удалось уничтожить все метатели рахо по берегам бухты, и со следующих за ними малых кораблей начали высаживаться штурмовые группы. Солдаты быстро собирали составные лестницы и с их помощью шли на штурм укреплений. При этом они использовали ручные гранаты, представлявшие собой уменьшенную копию бомб для баллист. Вначале стену забрасывали такими гранатами, очищая ее от рахо, а потом на нее забирались арбалетчики, которые своими болтами с взрывающимися наконечниками производили в рядах противника страшное опустошение. Им помогало еще и то, что каждый воин даргонов имел прекрасные стальные доспехи, прикрывающие почти все туловище на манер чешуи. Такие доспехи хорошо защищали от скользящих ударов и выпущенных издалека стрел. Большинство рахо не имело никаких доспехов, кроме головного шлема. Лишь кое у кого были еще и нагрудники.
Когда преодолели большую часть пути, по команде адмирала два участвовавших в сражении больших корабля оттянулись в тыл армады. Они сделали свое дело и при этом потеряли часть экипажа в основном от стрел рахо. Главное сражение развернулось перед крепостью порта. И здесь метателям рахо не удалось поджечь корабли, но люди, в отличие от дерева, не имели пропитки и сгорали десятками. Их сменяли другие бойцы, и бойня продолжалась. Все в едкой пене и ожогах от горючей смеси, задыхаясь от дыма, моряки даргонов все-таки победили в этой битве метателей. Половина корабельных баллист вышла из строя, но у рахо на стенах крепости их вообще не осталось. После этого к пирсам начали приставать остальные корабли армады, и с них к крепости хлынули закованные в сталь бойцы. К этому времени высаженные раньше отряды окончательно сломили сопротивление чернокожих и пополнили собой ряды штурмующих крепость. Здесь использовалась та же тактика, что и при штурме боковых укреплений, только лестницы были длиннее, а сопротивление рахо – более ожесточенное. Бойцы даргонов начали нести большие потери, но их было еще много, а силы рахо стали иссякать. Все рахо в крепости дрались до последнего человека. Никто не сдался и не попросил пощады. Последних защитников расстреляли болтами. После этого открыли вначале портовые ворота, а потом и ворота в безлюдный город. Пока воины рахо сдерживали атаки императорского флота, остальные чернокожие успели его покинуть, захватив с собой все самое ценное.
– Занимайте город и крепость, – приказал адмирал командовавшему десантной группой офицеру. – Потом организуйте очистку от тел и пошлите конную разведку выяснить, как далеко ушли рахо. И пусть приготовят для меня дом поприличнее.
Бросив взгляд на тело капитана Илема, лежавшего на палубе со стрелой в горле, он сошел по сходням на портовую набережную, где уже ждала охрана. Повсюду лежали тела, и кое-где занялись пожары, но все это было привычно и необходимо. Главное, как всегда, было сделано: он в очередной раз подтвердил превосходство имперского флота и захватил плацдарм, где можно было накапливать силы. Флот рахо почему-то не участвовал в сражении, и это немного нарушало его планы. Видимо, дикари почувствовали ловушку и в нее не пошли. Теперь нужно будет их ловить и топить. Нельзя оставлять рахо боевые корабли. Моряки империи не вечно будут ходить армадой, а флот чернокожих опасен для небольших конвоев. Но этим он займется завтра.

– Земля почти просохла, великий хан! – согнулся перед ним в подобострастном поклоне тысячник Радим. – Войско готово к походу, нужно лишь ваше повеление.
– Советник Тинур советует немного подождать с походом, – задумчиво сказал Урнай. – Не знаешь, что может быть причиной таких мыслей?
– Я, конечно, не могу ничего утверждать, – пряча злорадную усмешку за очередным поклоном, сказал Радим, – но не в том ли причина, что к нему в последнее время зачастили чернокожие?
– А какой у них резон задерживать наш поход? – прищурился хан.
– Я вижу две возможные причины...
– Говори!
– Они могут опасаться усиления степи или вынашивать планы самим пойти походом на запад.
– Может быть. Слушай мое повеление! Возьми своих воинов и моей волей отведи советника Тинура к моему магу. Но пусть он не очень усердствует. Если советник не замешан в том, в чем ты его обвиняешь, он мне еще пригодится. Ну а если замешан, делайте с ним что хотите. Те, кто пытается влить в мои уши яд чернокожих, не должны кормиться моей милостью.
– А что делать с самими чернокожими?
– Послов трогать запрещаю! – строго сказал Урнай. – Сегодня это послы их вождя, а завтра так же поступят с моими. Не будем нарушать законы из-за пустой обиды. Но им здесь нечего делать, тем более что мы идем в поход.
– Намекнуть им, чтобы уезжали?
– Почему намекнуть? – удивился хан. – Скажи им, что они поступили неподобающе, и я не хочу их видеть. И отправляй гонцов в отдаленные кочевья. Через три дня выступаем. Тех, кто опоздает, ждать не будем, пусть догоняют!

– Даже с этим заклинанием ничего не видно! – ругался первый помощник капитана галеаса «Ветер моря» Грея Седноя. – И как тут причаливать?
– Не ворчи, Дож, – ухмыльнулся капитан. – Нам и так везет. Без повреждений и потерь только тремя кораблями пересечь океан и пристать к берегу в незнакомых водах – это ли не везение? Да здесь риф на рифе, а у нас на днище нет ни царапины! Я думаю, что если вы две декады выдержали без суши, то как-нибудь выдержите и эту ночь. Поэтому не будем приставать к берегу в темноте, а бросим якоря прямо здесь. Несмотря на темень, я прекрасно вижу, что за бухтой стеной стоит лес, значит, должны быть хищники. Да и из людей здесь могут водиться не одни красотки, так что якорь в воду, и всем, кроме вахтенных, отдыхать. И передай это на другие корабли.
– Тогда, может, отойдем дальше от берега?
– И напоремся в темноте на один из тех рифов, которые благополучно миновали, когда шли сюда. Делай лучше то, что говорит капитан, и не ворчи.
Дож послушно пошел выполнять приказ. Ругаться он не перестал, только делал это про себя, чтобы не раздражать капитана. Корабли поставили на якоря в сотне шагов от берега, команда наскоро поужинала остатками обеда и отошла ко сну. На каждом корабле остались бодрствовать по три человека, которым корабельный маг Грея подарил на эту ночь кошачье зрение. Подарок оказался хреновым, потому что и с ним вахтенные почти ничего не видели. Не увидели они и того, как из леса вышли несколько мужчин, которые подошли к берегу, быстро сбросили свою сшитую из звериных шкур одежду и без всплеска ушли в воду. Двигаясь на манер лягушек и не производя ни малейшего шума, лесовики доплыли до кораблей и так же бесшумно поднялись из воды к бортам кораблей по якорным канатам. С густо смазанных жиром тел не скатилось ни капли воды. Захрипев, схватился руками за перерезанное горло один из вахтенных, с сухим щелчком сломалась шея второго. Третий успел что-то почувствовать, но у него не получилось ни обернуться, ни даже крикнуть. Через несколько минут вахты на всех кораблях были уничтожены, и пришельцы принялись за команды. Не всех моряков удалось убить во сне, кое-кто проснулся и попытался оказать сопротивление. Поднявшийся шум разбудил корабельного мага. Он проснулся вовремя, чтобы увидеть, как кто-то снаружи приподнял задвижку кончиком кинжала. Приказав ему умереть, маг открыл дверь и переступил через голое тело. К нему метнулся еще один лесовик, но и он мертвым упал на палубу. Мага подвела самоуверенность, свойственная тем, кто считает себя выше других. Не прячась и даже не достав оружие, он сделал несколько шагов в сторону капитанской каюты и упал, не успев осознать того, что его убили. Яд полосатого варана из здешних лесов, которым был смазан кончик торчащей из его шеи иглы, убивал мгновенно. Но и его убийца тоже отвлекся, за что и поплатился. Щелкнула тетива арбалета, и он выронил духовую трубку и упал навзничь с пробитым лбом. Капитан Грей опустил разряженный арбалет и осмотрелся. Повсюду лежали мертвые тела, а на стоящей в полусотне шагов «Деве моря» слышались жуткие крики и мелькали чьи-то белые фигуры. Капитан зарядил арбалет, прицелился в одну из них и нажал на спуск. Слабый крик и звук падения тела показали, что он не промахнулся. Сначала с одного, а потом и с другого корабля в воду бросились несколько человек, и наступила тишина, нарушаемая лишь слабым плеском волн и криком какой-то птицы. До самого утра Грей просидел, сжимая заряженный арбалет, но больше гостей не было. Утром он начал осматривать тела, освобождать их от всего, что посчитал ценным, и сбрасывать в воду. Очистив палубу, он спустился в матросский кубрик, откуда вынес и бросил за борт три десятка тел своих матросов и тела двух лесовиков. Второй кубрик на его корабле пустовал. Император не поскупился, и магу Грея выдали достаточно духов воздуха, чтобы в оба конца идти под парусом и не брать полную гребную команду. Так же было и на других судах. Сделано это было в целях экономии провианта. Почему-то маги не могли ставить врата на корабли, хотя на суше это у них не вызывало никаких трудностей. Очистив свой корабль, он сел и задумался. О том, чтобы управлять кораблем в одиночку, не могло быть и речи, да и бутыли с духами воздуха были для него теперь бесполезными. Как и любой капитан империи, он обладал кое-какими магическими способностями, но пытаться управлять стихийным духом для него было равносильно самоубийству. Раздавшийся шум заставил вскочить и схватиться за оружие. Оказалось, что корабельный кок вчера вечером заснул на камбузе и счастливо избежал общей участи. Послав ошарашенного страшным известием парня обратно на камбуз приготовить им двоим завтрак, Грей вздохнул и пошел в свою каюту к прибору связи. Прибор был магическим, но использовал накопитель, поэтому капитан мог им пользоваться. Впереди был нелегкий разговор с министром флота или даже с самим императором, и нужно было очень хорошо подумать, что им сказать, чтобы своими словами не подписать себе смертный приговор.

Глава 6

– Ты должен нам объяснить, почему мы потеряли Тибран! – требовательно заявил старейшина клана зебов Рох деш Таргой. – И как могло случиться, что при этом погиб Дорос?
– Должен? – поднял брови Кард деш Кардек.
– Да, должен! Ты вождь!
– Как хорошо, что хоть кто-то из вас об этом вспомнил, – усмехнулся Кард деш Кардек, – а то у меня создалось впечатление, что вы все об этом дружно забыли!
Все старейшины рахо, кроме двух, сидели в зале Совета во дворце вождя, собранные им по случаю войны с империей.
– Может быть, вы перестанете препираться, и нам расскажут, что же все-таки случилось в Тибране? – спокойно спросил старейшина клана дорсов Зен деш Сантой.
– Расскажи! – обратился вождь к своему Первому воину. – Карс там был и принимал участие в сражении.
– И выжил, когда все остальные погибли! – опять вскинулся Рох деш Таргой. – Почему?
– Потому, что я велел ему уйти в самом конце сражения, – объяснил вождь. – Причин несколько, но для тебя достаточно и того, что в случае его смерти вам бы пришлось довольствоваться моим рассказом.
– Мы получили сообщение о вражеском флоте незадолго до начала атаки на Тибран, – начал свой рассказ Карс. – Мы подозревали, что флот может прийти, но ждали его на западе, со стороны империи, а он пришел с востока. Наверное, они при переходе сбились с курса. Но мы успели подготовиться к бою.
– Тогда почему мы его проиграли? – спросил Зен деш Сантой.
– Причин несколько. Самая главная в том, что наши снаряды не наносили императорским кораблям заметного ущерба. Ни один из них так и не загорелся. Дерево было чем-то пропитано, а горящую жидкость быстро тушили. Возле самой крепости обстрел был очень плотным, и противнику сожгли две или три сотни матросов, но это все успехи. А вот их снаряды убивали наших воинов сотнями.
– Скверно! – нахмурился Зен деш Сантой. – Ты сказал, что это одна причина. Были и другие?
– Вторая причина – это лучшая работа их метателей. Я не знаю, из чего сделаны их канаты, но дальность стрельбы при одинаковых размерах машин у них была выше. И команды заряжающих они спрятали под палубой, а наши были на виду и несли большие потери. И наконец, их воины были прикрыты прекрасной броней, а у нас у половины воинов не было ничего, кроме шлемов.
– Лучшая защита воина – это его доблесть! – назидательно сказал старейшина клана орди Санш деш Гошнак. – Мои воины презирают доспехи!
– Да, – ответил Первый воин на вопросительный взгляд вождя. – Воины орди не имели даже шлемов, поэтому они все полегли, не причинив противнику сколь-нибудь существенного вреда.
– Город точно нельзя было удержать? – спросил Зен деш Сантой.
– На кораблях армады было в пять раз больше воинов, чем в крепости, – ответил Первый воин. – Это не считая того, о чем я уже сказал.
– А почему не подвели подкрепления с помощью жрецов? – спросил Рох деш Таргой. – Вождь должен был об этом позаботиться!
– Для того чтобы перебросить заметное число воинов, должно быть много жрецов, – ответил Кард. – Перед нападением я обратился к верховному жрецу с просьбой увеличить число жрецов в портовых городах и получил отказ. Еще есть вопросы?
– У меня еще много вопросов! – заверил его Рох деш Таргой. – Например, почему не применили магию?
– Было мало жрецов, – повторил Карс. – И население покинуло город в самый последний момент. Если бы мы ударили магией, получили бы тем же в ответ. Тогда из города мало кто ушел бы.
– А почему не вывели жителей заранее и ждали до последнего?
– Из-за глупости и упрямства старейшины Дороса, – объяснил вождь. – Этот осел использовал свою власть и воспрепятствовал эвакуации населения, заявив, что пока за спинами воинов находятся их женщины и дети, город будет стоять. Когда даже ему стало понятно, что город не удержать, он сделал единственный правильный поступок в своей жизни – взял меч и пошел умирать.
– А почему не атаковал наш флот?
– Не было смысла, – ответил Карс. – Даже тех кораблей, которые оставили как заслон от нашего флота, было больше, чем у нас. А если еще учесть их превосходство в метателях... Мы не нанесли бы противнику существенного урона и даром потеряли бы флот.
– Мы не сможем отбить город? – спросил Зен деш Сантой. – И что теперь делать? Опять бежать?
– Бежать нам с вами некуда, – сказал вождь. – Я послал своего разведчика из кайнов по следам его предков. – Недавно он вышел на связь и сообщил то, что пока удалось узнать. Кайны образовали сильные королевства, с которыми будет не так легко справиться.
– Побили их один раз, побьем и второй! – заносчиво сказал Рох деш Таргой.
– Может быть, – не стал спорить вождь. – Только империя не уйдет с захваченных земель и не удовлетворится захваченным. Рано или поздно они пойдут вслед за нами, и вот тогда придет пора умирать или становиться рабами, потому что за землями кайнов высится непроходимый горный хребет. Да и сколько можно бегать?
– А что предлагаешь ты? – спросил старейшина клана гордов Сантей Мард. – Раз ты даже послал лазутчика к кайнам, значит, должны быть какие-то планы?
– Я думаю заключить с ними военный союз, – ответил вождь. – Не такие уж они плохие воины, как думают некоторые. – Нашим предкам победа над ними досталась нелегко. А тот воин, которого я туда послал, заткнет за пояс многих воинов рахо. И у них есть своя магия.
– Вести переговоры через полмира? Да мы просто не успеем! – сказал Зен деш Сантой.
– Можем и успеть. Я дал своему посланнику «Ухо». Только сейчас кайнам будет не до нас. На днях хан Урнай двинет против них все свое войско.
– А ты об этом откуда знаешь? – с подозрением спросил Рох деш Таргой.
– У меня в ставке хана свои люди, у которых тоже есть «Ухо», – ответил вождь.
Сообщать о том, что его людей уже выгнали, он не стал.
– Мне это не нравится! – заявил Санш деш Гошнак. – И моим рахо не понравится тоже! Мы сохранили кайнам их жалкие жизни только потому, что сделали их рабами. Как можно заключать союз с их племенем? Это не воины!
– Посмотрим после похода Урная, – усмехнулся вождь. – Если они не воины, то потерпят поражение, и заключать союз будет не с кем. А если они разобьют степняков... В любом случае решать это будете уже не вы. По закону в случае войны вся власть отдается в мои руки.
– Никто из орди никогда не примет союза с племенем рабов! – возмутился Санш деш Гошнак. – Мы...
– Ты сам заткнешься или тебя заткнуть? – оборвал его вождь. – Я имею полное право открутить тебе голову за неповиновение военному вождю. А твоих орди, если они окажутся не умнее тебя, выгоню под мечи императорских солдат, чтобы не сеяли раздор. В свое время кайны проиграли из-за отсутствия единства. Вы хотите того же и для нас? От вас рахо одни беды! Вспомните, сколько раз я говорил вам о доспехах? И что? Мне столько же раз приходилось выслушивать от вас утверждения, что сила воина не в доспехах, а в оружии. Можете сказать эту глупость еще раз, но уже не мне, а мертвым воинам орди! А я от вас больше не потерплю ни одного слова против!

Капитан Грей рассказал министру флота о гибели экипажей, увеличив в два раза расстояние от кораблей до берега. Команды в его рассказе погибли, не вырезанные во сне, а в отчаянной схватке с врагом.
– Мы не успеем никого прислать вам на выручку, – ответил ему министр. – Вы это и сами должны понимать. Но за эту землю мы будем бороться, так что наши корабли там еще будут, и у вас появится возможность вернуться домой. Но чтобы вас дома не порубили на мелкие кусочки за потерю кораблей и экипажей, нужно заслужить прощение и поработать на благо империи. Поэтому возьмите из корабельных запасов все необходимое и вместе с уцелевшим матросом постарайтесь уйти подальше от леса с его дикарями. Вам нужно как можно больше узнать о тех землях, куда вы попали, и все узнанное передать нам. Постарайтесь не пользоваться прибором без надобности. Вы ведь слабый маг? Поройтесь в вещах вашего мага. У него должны быть снадобья, которые могут оказаться полезными. Что думаете делать с кораблями?
– Сжечь я их не смогу из-за пропитки, – ответил Грей. – Точнее, смогу, но на это может уйти несколько дней, а нам нужно быстрее уносить отсюда ноги, пока не появились дикари. Поэтому я думаю оставить на столе бутылку с духом воздуха. Ее наверняка откроют, а после этого, если от кораблей что-то и останется, то очень немного.
– Сколько у вас осталось этих бутылок?
– Штук пять или шесть, точно не помню.
– Остальные возьмите с собой, потом закопаете в приметном месте. Они слишком дороги, чтобы оставлять. Вы уйдете на лодке?
– Да, господин министр, так будет лучше. И от леса подальше, и вещи на себе не тащить.
Сейчас, после этого разговора, Грей вместе с коком, которого звали Хук, сносил в единственную лодку галеаса оружие, продукты и необходимые в дороге вещи. Потом пришлось бежать в каюту мага и забрать его сумку со снадобьями, а так же несколько книг по магии, которые могли пригодиться. Торопясь, пока не нагрянули дикари, они с помощью лебедки быстро спустили лодку на воду и спрыгнули в нее сами. Переложив вещи, освободили две скамьи и уселись за весла. Два сильных и умелых гребца смогли отогнать лодку далеко от кораблей, когда кто-то из дикарей все же откупорил бутылку. Вся сила, которая должна была гнать тяжелый корабль тысячу ла, освободилась разом. Рев воздуха оглушал даже на таком расстоянии, а над закрывавшим для них корабли лесом взвился смерч и ушел в сторону берега, с треском ломая и выворачивая с корнем огромные деревья. Грей даже представить себе не мог истиной мощи того, что покоилось в невзрачных бутылках, и сейчас с запоздалым страхом думал о том, что было бы с ними, если бы смерч пошел в другую сторону.
Они плыли три дня, пока лес не начал мельчать. Вскоре после этого все чаще начали попадаться свободные от деревьев места. Слава богам, что все эти дни стояла солнечная и безветренная погода. За время плавания они так ни разу не причалили к берегу.
– Смотрите, господин капитан, какая замечательная бухта! – сказал Хук, когда их глазам открылась небольшая бухта с песчаным берегом, поросшим редко стоящими соснами. – Давайте пристанем и немного отдохнем, а я сварю чего-нибудь жидкого. А то от этих лепешек уже болит живот. Не должно здесь быть дикарей, видите, какое светлое место, не то что их леса.
Дикарей действительно не было, был пустой, разоренный дом, в котором совсем недавно жили люди. Кто-то забрал из дома все, что представляло хоть какую-то ценность, поэтому Грей решил, что вряд ли сюда скоро вернутся. Лодку разгрузили и вытащили на берег, да еще привязали к росшему неподалеку дереву, а сами перенесли все свои вещи в дом, закрыли дверь на уцелевший засов и легли спать.

Амулет Марта заставил оторваться от чтения книги.
– Ваше величество! – услышала она голос мага. – Мне тут принесли для вас записку от Алина. На ней есть пометка о срочности, так что я решил вас побеспокоить.
Алин уже пять дней занимал кресло полномочного посла королевства Тессон в Москве и пока неплохо справлялся. Время от времени приходилось ему в чем-то помогать, но все-таки одной заботой у Иры стало меньше. Вместе с ним туда же отправился и Лар. Ира не стала учить мага ставить врата между Землей и Альдегором, а поставила их сама в посольском особняке с выходом в свой замок. Теперь весь персонал посольства можно было легко вывести в родной мир. Врата стояли в надежно запертой комнате замка, и пройти ими без ведома Марта было нельзя.
– Читайте, Март, – сказала Ира. – Вам все равно нужно быть в курсе наших дел с Землей, вы у нас связующее звено.
– Спасибо! – хмыкнул маг. – Слушайте, что пишет Алин. «Ваше величество, сообщаю, что сегодня меня посетил посол Соединенных Штатов Томас Бим, который попросил вас встретиться с ним в любое удобное для вас время. Жду ваших указаний». Ну и какие будут указания?
– Пошлите кого-нибудь в посольство. Пусть передадут Алину, что я встречусь с послом завтра в тринадцать по московскому времени. Я давно ждала этого от американцев и примерно знаю, о чем может пойти разговор.
– Неужели еще и они будут ходить через наши врата?
– Пока никто никуда ходить не будет. Нам нужно договориться, чем мы их займем в будущем, и чем-нибудь загрузим сейчас, чтобы в Америку тоже пошло золото. Заказы я для них уже подготовила, так что не вижу проблем. Воронцова сегодня не было? Если появится, скажите, что друзей положено хоть время от времени навещать. Это я о себе, если вы не поняли.
Загудел еще один амулет.
– Ты сейчас где? – раздался из него голос Лаша.
– У себя, а что?
– Ты везде будешь у себя, а мне нужно знать конкретно.
– Ты вернулся! Сейчас я подойду. Ты ведь у себя? Вот никуда и не уходи!
Вроде бы возможность в любой момент шагнуть вратами в нужное место и долгий срок жизни должны были помогать магам легко переносить разлуку с близкими, а на деле часто видеться не получалось. Ира постоянно скучала по старому магу, и редкие встречи только усиливали желание видеть его чаще.
– Ну-ка, покажись, красавица! – Лаш стоял посередине своей комнаты и с улыбкой смотрел на Иру.
– Лаш! – она подбежала к нему и уткнулась лицом в грудь, чувствуя, как его руки нежно обнимают ее за плечи.
– Соскучилась? Если бы ты знала, сколько для меня радости в таких минутах! Ты единственный человек в этом мире, которого я полюбил, с тех пор как погибла моя семья. И ты так похожа на мою дочь! Не внешне похожа, она не была такой красивой. Но внутренне вы действительно очень похожи. Давай сядем на диван и поговорим.
– Давай! Ты надолго пришел?
– Думаю, что в Ливену пока не пойду, там и Олина будет достаточно, так что буду тебе помогать здесь.
– Ты меня обрадовал! А что в Ливене? Я в последнее время за вашими делами почти не следила, все переложила на канцлера.
– Ливена вся наша, кроме той ее части, которую занял Сандер. После того как мы дополнительно ввели войска, приняли присягу даже самые упертые, а разбойники толпами побежали в герцогство Воля. Кто же из них мог знать, что это уже тоже наша земля и их там ждут с распростертыми объятиями? Большую их часть перебили, остальных отправили в кандалах на королевские рудники. И не надо так хмурить личико: будут морщины. Не стоит их жалеть. Там мерзавец на мерзавце, так что пусть еще скажут спасибо герцогу за то, что сохранил им хоть такую жизнь.
– Значит, из Ливены можно не ждать неприятностей?
– Нет, в Ливене на удивление почти все довольны, так что большую часть сил оттуда можно выводить. Большую, но не все. Если выведем всех, сразу же начнут разборки между собой. Пусть там наладится жизнь, да и дворяне немного заработают на аренде своих замков. Свои новости я тебе рассказал, а что нового у вас?
– Ты мне не все рассказал. Куда вы девали Аглаю с Игорем?
– Явится скоро твоя Аглая, да не только с Игорем, а с целым отрядом девиц, которым подавай подвиги и женихов. Все как на подбор красавицы и мастерицы лишать окружающих жизни самыми разными способами. Я сам знаю много таких способов, но и от них узнал немало нового.
– А у меня новый маг. Если он тебе уступает силой, то совсем немного. Раньше почти ничего не знал, кроме своих зверей, но за прошедшее время я его хорошо натаскала, так что в группе магов он у меня сейчас первый помощник, а Саш у него в замах.
– Саш не выражает недовольства?
– Наоборот, ему нравится работать в сильной группе. Он по натуре авантюрист, и у меня обрел все, что мог пожелать: силу, знания, кучу приключений и не меньшую кучу золота. А в группе к тому же намного безопасней работать.
– Где взяла новичка?
– Украла у Сандера. Он у меня долго сидел в подвале, все не соглашался давать клятву, а теперь доволен. У Сандера он был одним из многих, а здесь, если не считать тебя, выбился в первые. И сил я ему добавила, а про знания я уже говорила.
– А как же уломала? Или просто дозрел в подвале?
– Жена у него просто замечательная, а он ее так любит, что переругался со всей семьей, которой его невеста пришлась не по нраву. Так семья ее после его пропажи отдала дознавателям на читку памяти. Представляешь? Я еле успела спасти.
– А чем же она так замечательна?
– А всем. Красавица, умница, характер золотой. Как бы я хотела, чтобы она стала моей подругой!
– И что?
– И то, – мрачно ответила Ира. – Я для нее королева, и этим все сказано. К тому же я похитила ее мужа и держала взаперти в ужасных подвалах. Какая после этого может быть дружба? Общаемся при случае...
– Понятно. Ну а вообще какая обстановка? Герцоги не слишком бунтовали, когда ты топтала традиции?
– Я топтала не только традиции, но и тех из них, кто выражал недовольство. Канцлер потом проводил со мной средневековый ликбез.
– А что это такое? Что он делал?
– Фигурально выражаясь, возил меня носом по своду законов и выговаривал, как нужно обращаться с такими капризными подданными, как герцоги. Ему, видите ли, потом пришлось за меня извиняться.
– А что в Сардии?
– После того как я арестовала одного из герцогов и предупредила остальных, что они следующие в очереди, малость поутихли. В городах к моему правлению относятся более терпимо, но по-прежнему не хотят давать клятву, поэтому стража у них, как и раньше, ходит с железом. После примирения с Сандером моя идея всеобщего вооружения уже не выглядит такой актуальной, но мы все равно создаем у них не стражу, скорее, что-то вроде армейского резерва на крайний случай. Их меньше, чем было бы стражи, но в трудной ситуации будет на кого опереться.
– А что со степью? Лето уже наступило.
– Ждем. Дозоры выдвинуты вдоль границ Зартака, а Сандер охраняет свою границу сам.
– Ему-то чего опасаться?
– Есть чего. Он зажал их купцам большую партию оружия, насчет которой уже была договоренность. Хан даже что-то заплатил авансом. В основном там были наконечники для стрел. Я бы обиделась.
– А армия?
– Нет смысла трогать армию и гвардию, пока мы не знаем, куда будет наноситься удар. Все равно их будем перебрасывать вратами. Но все готовы, а тех, кого выведем из Ливены, будем на всякий случай размещать в приграничных районах Зартака. Если часть кочевников все же прорвется, пусть отлавливают и уничтожают.
– А почему бы нам с тобой не навестить хана?
– Нет, я боюсь!
– Чего? Что они смогут нам сделать?
– Во-первых, в таком визите мало смысла. Вместо хана на то, что у них там вместо трона, сядет его старший сын. Ну прирежут при этом кого-нибудь, но не очень многих. Урнай и так вырезал почти все семейства ханов, вплоть до младенцев. А в поход они все равно пойдут, потому что не смогут сами прокормиться.
– А во-вторых?
– А во-вторых, я боюсь их магов. Они как-то убивают словом. Наши амулеты очень хорошо защищают от той магии, которая есть в королевствах, они на нее и рассчитаны. А будут ли они так же хорошо защищать от магии кочевников? А если нет? Я уже пережила смерть мужа, и нет желания умереть, хоть и нет радости в жизни. И я боюсь, что если я не вернусь, здесь все развалится. Лет через пять все привыкнут жить вместе и будет трудно снова развести людей по разным углам, а пока почти все замыкается на меня и мою клятву.
– Ладно, убедила. Откуда знаешь о кочевниках?
– Страшила по моей просьбе притащил за шиворот одного из них, который оказался советником хана. Он мне много чего рассказал и научил языку. Очень способный мужчина. Я училась с гадским отваром, а он выучил наш язык без всякого отвара раньше, чем я выучила язык лучи. Лучи это название рода самого Урная, которым сейчас называют весь степной народ.
– А что рахо?
– Мне пока не до них. Жили они у моря, вот пусть и живут. Не пойдут же они на нас походом этим летом, таких совпадений не бывает. Но я все-таки позже попрошу Страшилу на них глянуть. Лаш, ты не сильно устал?
– Да нет. А что? Хочешь предложить мне работу?
– Хочу предложить навестить бедную и одинокую королеву. А я тебя обещаю напоить чаем и накормить булочками с медом и орехами. Вкусные!
– Я не люблю сдобу.
– Ну, Лаш! Мне в последнее время почему-то хочется ухаживать за мужчинами, да не за кем. Деда нет, отца нет, мужа уже тоже нет.
– А брат?
– А брат будет есть булочки, если я их принесу в библиотеку.
– Что, так до сих пор и не вылезает?
– Нет, я его немного ограничила. Сейчас он выполняет мой заказ. Серг говорит по-русски не хуже меня, а времени у него много, поэтому мы с ним договорились, что он напишет словарь перевода с языка кайнов на русский. Вот он и пишет. Хорошо еще, что русскими буквами можно записать почти все слова кайнов, и наоборот. Так вы идете или нет?

Американский посол выглядел интеллигентным мужчиной лет шестидесяти. В посольство он приехал в сопровождении молодой женщины, одетой в строгий деловой костюм.
– Мой секретарь мисс Элеонор Нэвилл, – представил ее посол после взаимных приветствий. – Я еще не очень хорошо говорю по-русски, поэтому она при необходимости окажет мне помощь. С вашей стороны кто-нибудь будет участвовать в переговорах?
– Нет, господин посол. Мой посол господин Алин Нэлу еще не очень хорошо освоился с моими делами, поэтому будет неразумно нагружать его еще работой с вами.
– Как вам угодно, ваше величество.
– Послушайте, господин Бим, – сказала Ира. – Я не большая сторонница протоколов и еще плохо в них разбираюсь. Если на официальном приеме ваш президент поцелует мне руку и назовет величеством, это будет нормально, но у нас с вами чисто деловая встреча, поэтому предлагаю общаться без лишней официальности. Я об этом никому не разболтаю, а вы потом скажете прессе, что встреча прошла в деловой и дружеской обстановке. Если нас не выдаст мисс Элеонор, никто не узнает, что вы обращались ко мне просто по имени. Ведь не выдадите?
– Нет, конечно, – улыбнулась секретарь, – Ваше величество...
– Вас это тоже касается, – прервала ее Ира. – Вы не против?
– Почту за честь, – ответил посол. – Тогда и вы называйте меня просто по имени. Такое обращение в наших традициях.
– Хорошо, Томас, – кивнула девушка. – Этот кабинет плохо приспособлен для делового общения, поэтому давайте пройдем в гостиную, там и поговорим. Постараюсь говорить не слишком быстро, чтобы вам было понятнее. Если чего-нибудь не поймете, не стесняйтесь спрашивать у меня. Я говорю по-английски, хотя и не на все темы: мал словарный запас и не было практики.
Они перешли в одну из двух гостиных посольского особняка, где сели друг напротив друга в глубокие мягкие кресла, а Элеонор усадили рядом с послом за журнальный столик, чтобы она могла делать заметки в блокноте.
– Давайте я вам сначала немного расскажу, чего я ожидаю от американской стороны, и что я могу дать в ответ, – сказала Ира. – Так будет проще, и мы сэкономим время. Вы написали в своей записке, что хотели бы обсудить со мной открытие нашего посольства в Вашингтоне. Здесь, Томас, обсуждать нечего. Лично я занялась бы этим хоть сейчас, но, увы, не могу! Причин две. Первая заключается в том, что мы со дня на день ждем вторжения кочевников, а это для нас полномасштабная война, так что ни на что другое я пока отвлекаться не могу. Вторая причина в том, что у меня просто нет кадров и возможности их готовить. Без знания английского языка нашим людям у вас делать нечего, а на всю планету его знаю только я и один русский офицер, который остался жить с нами. Но он сейчас тоже занят, да и мало одного человека для посольства.
– Мы могли бы пока общаться с вашими людьми по-русски.
– Дорогой Томас, у нас и знатоков русского языка раз, два и обчелся! Я с трудом их набрала для этого посольства. Сейчас принц Серг составляет словарь, где будет тысяч пять слов кайнов и их перевод на русский. Эта работа близится к концу, поэтому скоро я смогу одну такую книгу отдать вам, а уж вы сами по ней составите словарь для английского языка. Конечно, знать слова – это еще не значит знать язык, но можно уже хоть как-то объясниться, а все остальное добрать практикой. Так что откроем мы у вас свое посольство, но месяца через два-три, вряд ли раньше. Но отсутствие посольства – это еще не повод для задержки нашего сотрудничества.
– Да, – сказал посол. – Вы говорили о дорогах.
– В части дорожного строительства я очень на вас рассчитываю, но это тоже будет не завтра. Я хочу связать дорогой три столицы своего королевства и еще одно герцогство, причем провести дороги так, чтобы они проходили вблизи городов, особенно крупных. У нас теплый климат и заморозки бывают не каждый год, поэтому, учитывая низкую нагрузку, хорошая асфальтовая дорога может служить без ремонта десятки лет. Но даже для того, чтобы начать работы по строительству, нужно хотя бы знать, где эта дорога будет проходить. А у нас не карты, а... – Ира пренебрежительно махнула рукой. – Красочные картинки без масштаба. Только направление и где что находится. Нужно отправлять экспедицию, которая прошла бы вдоль будущей дороги, а сами вы без моих людей этим заниматься не будете. Здесь опять все упирается в войну и незнание языка. Поэтому дороги мы с вами пока тоже отложим и займемся другим.
– И чем же?
– Вам нужно наше золото, и мы готовы с вами им щедро поделиться, но в обмен на ваши товары. У нас все грузы переправляют на конной тяге возами. Но наши возы – это настоящее убожество. Если вы наладите производство крепких вместительных повозок на нормальных шасси с подшипниками и надувными колесами, у меня их и купцы, и крестьяне из тех, кто побогаче, оторвут с руками, да и я сама купила бы большую партию.
– А почему не автомобили?
– Потому что у нас средневековое общество, которому до самых простых автомобилей еще расти и расти. К вашим автомобилям нужен еще и ремонтный сервис по всей стране, плюс куча заправок. Если мы на такое и пойдем, это будет еще очень нескоро, поэтому давайте остановимся на повозках. Кроме них нужны шасси для карет. Ездить в наших по брусчатке – это мучение. Если поставите нормальные шасси с амортизаторами и надувными колесами, отрывать руки будут дворяне. Есть потребность и в металлических плугах, и во всяких там тяпках и лопатах. И не нужно улыбаться. Знаете, сколько труда вкладывает кузнец, чтобы отковать лезвие обыкновенной лопаты? А вам ничего не стоит их наштамповать.
– Я понял, – кивнул посол. – А что еще нужно, кроме повозок и лопат?
– Нужны часы. Выпуск настроенных на наше время ручных часов наладили здесь, и я их получаю в достаточном количестве. От вас мне нужны простые и надежные домашние часы, лучше всего с гирями, а так же большие башенные часы. Главное, чтобы они были надежными и их могли ремонтировать в местных условиях. Кроме часов нужны самые разные весы, ручные и напольные. Причем мне они нужны в больших количествах и не в фунтах, а в килограммах, и градуировка должна быть как арабскими цифрами, так и нашими. Мне надоело отсутствие точных мер, когда почти все делается на глазок. Метры и линейки я уже заказала здесь, остальное, думаю, мне поставите вы. А пока вы будете подготавливать производство, я могу купить большую партию пшеничной муки. Сейчас под нее заканчиваем строительство трех складов возле столиц.
– Что вы считаете большой партией? – спросил посол.
– Сможете продать десять тысяч тонн?
– Легко. Можем и больше.
– Больше пока не нужно. Как только мы закончим со складами, а это будет дней через десять, я дам знать, и все сразу же переправим. Сразу я с вами и рассчитаюсь. Приготовьте для меня фотографию того места, откуда будем вывозить муку. Желательно, чтобы в этом месте были какие-нибудь характерные приметы. Да, цену на ваши товары я буду назначать сама. Не беспокойтесь, это я делаю и здесь, и пока никто не жаловался. На вас я тоже экономить не буду, золота у меня хватит на все. Все заказы я буду проводить только через ваше правительство, с ним же буду и рассчитываться. Выбор фирм – это уже ваше дело. Все, что я вам перечислила, это только для начала. Если мы будем довольны друг другом, сотрудничество будем расширять.
– А не вызовет ли такой рост нашей с вами торговли неудовольствие в правительстве СССР?
– А меня очень мало волнует чье-то неудовольствие. Моя торговля с вами не влияет на поступление золота в Советский Союз, а политические вопросы меня не интересуют. Я считаю, что для этого мира будет полезно, если сохранится баланс сил между Советским Союзом и вами, да и вообще вам нужно больше сотрудничать, чем накачивать мускулы и угрожать друг другу. Если бы вы знали, Томас, как тоскливо идти по мертвому миру, когда вокруг дома, машины и серая пыль. И ты одна живая на всю планету! Я бы очень не хотела такой судьбы для своей родины.

Глава 7

Проводив гостей до выхода из посольства, Ира вернулась обратно поговорить с Алином.
– Ну что, господин посол, – сказала она, усаживаясь в то же кресло. – Все слышал?
После ремонта особняка по просьбе Ирины в гостиных были установлены микрофоны, а в одной из комнат была аппаратура для прослушивания. Она решила, что шевалье не стоит присутствовать при разговоре, но его содержание нужно знать.
– Все было прекрасно слышно, – ответил Алин. – Вы правильно заказали, только я бы в заказы добавил посуду. Я здесь походил по магазинам и посмотрел, что продают. Очень много стеклянной и керамической посуды, и вся она лучше нашей. Наша керамика ограничивается кувшинами и кружками, а стеклянной посуды нет, если не считать бутылки.
– Вот и закажи здесь все, что посчитаешь нужным, а потом то же самое купим у американцев. Ты прав, на посуду будет большой спрос. Но сделаешь это позже, а пока нужно найти Воронцова и дополнительно заказать гранатометы. Тех четырех десятков, которые недавно получили, будет мало. Новиков считает, что это лучшее оружие для крупных зверей. Если граната прожигает броню танка, то любого зверя и подавно прожжет.
– Не нужно его искать, – сказал Алин. – Он пришел следом за послом и остался вас ждать в комнате для гостей. Позвать?
– А зачем звать, если можно позвонить? – кивнула Ира на телефон.
– Не нужно никуда звонить, – послышался из-за двери голос Воронцова. – Можно войти? Честное слово, я вас не подслушивал. Попросил парней из охраны предупредить, когда уедут американцы, они и предупредили. Выхожу, а вы говорите громко, да и дверь не прикрыта, так что я слышал последние слова. Много нужно гранатометов?
– Сотни две дадите? И кумулятивных гранат побольше.
– Так и знал, что заказывать будете сотнями, – вздохнул куратор. – Если поможете попасть в мой кабинет, сразу же сделаю заявку, но только при одном условии. Согласны?
– Вы бы сначала сказали свое условие, прежде чем вымогать согласие, – засмеялась Ира. – Интересно, что вам могло понадобиться, если опустились до шантажа?
– Так уж и шантаж! У вас намечается война? Намечается. А где война, там и фронтовая кинохроника. Одним словом, к вам будет просьба принять группу военных кинооператоров и дать им доступ в зону боевых действий.
– Сами не знаете, о чем просите, – вздохнула Ира. – Согласна я на съемку, но не больше двух человек. Вооружите их не только камерами, но и оружием, а я дам амулеты и несколько дружинников для охраны. Но за их жизни я поручиться не могу, сама не знаю, что там будет твориться. Если согласны на такие условия, то присылайте свою группу в замок. Только не тяните, потому что боевые действия могут начаться в любой момент. И гранатометы желательно передать сегодня или завтра, пусть даже только часть. Напоследок хотелось бы узнать, куда вы пропали.
– Ездил с семьей на неделю на море. Три года обещал и все никак не мог вырваться. Мне уже домашние начали угрожать принять меры. Так что я, пока у вас не было войны, вырвался с условием, что если...
– «Если завтра война, если завтра в поход», – пропела Ира. – Завидую, если честно. Вот покончим с Урнаем, сама туда выберусь. Вы где были?
– В Феодосии.
– Фотографии делали?
– Конечно. Старший сын много всего снимал.
– Вот и принесите мне несколько, где сняты относительно безлюдные места недалеко от моря. Я и сама схожу, и канцлера свожу. Оказывается, он всю жизнь мечтал увидеть море. Только нужно будет вам, Алин, купить мне закрытый купальник. Если ходите по магазинам, вам это будет нетрудно. Размер, наверное, сорок четвертый, а цвет – на ваш выбор. Ладно, сейчас я вас, Павел, отправлю в кабинет, а сама уйду в столицу. Хоть Март и знает, где меня искать, все равно сердце не на месте, когда в такое время приходится уходить на Землю.
Как только Ира очутилась в гостиной королевского замка, она сразу же услышала доносившееся из спальни гудение амулета. «Звонил» Сантор.
– Ваше величество, – обрадовался он. – Хорошо, что вы появились, а то я уже хотел бежать за амулетом связи с Мартом. К вам пришел странный тип и настаивает на встрече.
– А в чем его странность, если кратко?
– В первую очередь в говоре. Говорит по-нашему быстро, но как-то не так, как все остальные. По виду чистокровный кайн, но опять-таки есть в нем что-то чужое, что-то такое, что трудно объяснить словами.
– Что говорит?
– Заладил, что ему нужно видеть королеву, а для чего – не хочет объяснять. Я ему пригрозил, что прогоню, так он на полном серьезе заявил, что вы потом за это спустите с меня шкуру.
– Ладно, хочет меня увидеть, значит, увидит. К королевам по пустякам не ломятся. Пусть его проводят наверх к моим комнатам, я сейчас буду. У него есть магические способности?
– Очень слабые. А амулетов на нем нет, я проверял.
Ира не стала переодеваться ради нежданного гостя, так и осталась в сером брючном костюме из тонкой шерсти, в котором ходила на встречу с послом. Едва она появилась в гостиной своего замка, как во входную дверь постучали. Услышав разрешение войти, зашел один из ее дружинников.
– Ваше величество, – поклонился он королеве. – Мы доставили этого человека. Вы будете с ним беседовать в нашем присутствии?
– Нет, Марк, – ответила Ира. – Давайте его сюда, а сами пока побудьте за дверью.
Проигнорировав его недовольство таким вопиющим нарушением правил безопасности, девушка села на один из диванов и кивком ответила на почтительное приветствие вошедшего парня.
– Что ты на меня так вытаращился? – усмехнулась она, с интересом разглядывая гостя, в котором действительно было что-то необычное. – Не похожа на королеву? Ты уж извини, но я не собираюсь ради тебя менять одежду. Ты хотел увидеть королеву, ты ее увидел. Излагай, какое у тебя ко мне дело.
– Извините, ваше величество, – сказал парень, и Ира поняла, что имел в виду Сантор, говоря о говоре.
Гость говорил чисто, но некоторые слова звучали не так, как их выговаривали остальные, хотя общий смысл сказанного был понятен.
– Я хотел задать один вопрос, – продолжил ее собеседник. – Вы что-нибудь знаете о государстве рахо?
– Так ты с побережья! – догадалась Ира. – И много там осталось кайнов?
– Кайны остались только в одной провинции, – ответил парень. – Они живут небольшими общинами и считаются рабами, но рахо редко вмешиваются в их дела, если вовремя расплачиваться зерном.
– А ты почему гуляешь на свободе? Сбежал или кем-то послан? И как тебя, кстати, зовут?
– Меня зовут Колин, и я свободный человек. А здесь потому, что послан вождем рахо Кардом деш Кардеком. Он и дал мне свободу.
– Только тебе, или и твоим родным?
По исказившемуся лицу Колина она поняла, что ее мысль оказалась правильной.
– Их освободят, когда я выполню поручение вождя.
– А если он решит, что ты его не выполнил, или просто не захочет держать слово, данное бывшему рабу? Можешь не отвечать, и так по твоему лицу все видно. Тебя послали ко мне, а твоих родных оставили заложниками. Кого, кстати?
– Жену и двух детей. Младшего жена еще кормит грудью.
– А если я помогу их освободить?
– Госпожа! – он вскочил со стула и упал на колени. – Если вы это сделаете, у вас не будет более преданного слуги!
– Мы еще вернемся к этому разговору. Не думаю, что освобождение твоих близких будет таким уж сложным делом. А сейчас рассказывай, для чего тебя послал вождь рахо.
– Поначалу он меня послал для разведки, – начал Колин. – Рахо кое-что знают о вас от кочевников, но очень немного, а вождю для чего-то потребовалось узнать больше.
– Как они живут на нашей земле? – спросила Ира. – Не тесно?
– Вы правы, ваше величество! – с уважением посмотрел на нее парень. – Их слишком много. Редкая женщина рахо рожает меньше пяти детей, и мало у кого из мужчин всего одна жена. За последние десять лет подати зерном с нашей общины возросли вдвое. И это при том, что земли больше не стало, и она вся в деле. Мы сами уже давно живем впроголодь.
– Значит, им стало тесно, и вождь отправил тебя узнать, нельзя ли турнуть нас еще и с этой земли? Для чего же он послал тебя ко мне?
– Я не знаю, какие у него были мысли, когда он меня сюда посылал, может, вы и правы. Только у рахо сейчас война с сильным врагом, и вождь хочет заключить с вами военный союз. Кстати, он предупреждает, что на вас вот-вот должен напасть хан Урнай.
– За предупреждение спасибо, но мы об этом и так знаем. Какая у тебя связь с теми, кто тебя послал?
– Мне дали очень ценный магический прибор. Рахо называют его «Ухо моря». Вы можете через меня с помощью этого прибора поговорить с вождем.
– Так и сделаю, – сказала Ира, – только вначале нужно обдумать то, что ты мне сказал. Где ты остановился?
– Тоже в нижнем городе, ваше величество, только у самых окраин. Постоялый дом «Веселый купец».
– Ну и название! – удивилась девушка. – У тебя там остались вещи? Я бы хотела временно поселить тебя в своем дворце. Так будет легче держать связь с вождем и заняться твоей семьей.
– Вещи есть, – замялся Колин. – Но я, ваше величество, не один, а с другом.
– Тоже с побережья или местный?
– Охотник из Сенгала. Так получилось, что я спас ему жизнь, а он в ответ взялся мне помочь.
– И где же это вы встретились?
– Я его встретил вскорости после того, как покинул степь. Его в лесу попортил вепрь.
– И что он там делал так далеко от поселений? Твой охотник, случайно, охотился не за головами? Теперь мне понятно, как ты сумел сюда добраться с таким говором.
– Да, я старался поменьше говорить, обо всем договаривался Сарк.
– Ладно, веди сюда и своего друга. За прошлые грехи, если они у него есть, спросу не будет, лишь бы здесь не принялся за прежнее. Посмотрю на него, может быть, пристрою к делу. Подожди, уже вечереет, так что нечего тебе таскаться пешком через весь город. Сейчас я распоряжусь, и дадут карету. И туда отвезут, и обратно доставят вместе с другом.
Она вызвала дожидавшихся за дверьми дружинников и отправила их вместе со своим гостем в каретную, после чего ушла в спальню и, сев на кровать, вызвала амулетом сначала канцлера, а потом и Лаша.
– Приготовьтесь услышать неприятные новости, – сказала Ира. – Я держу в кулаке оба ваших амулета, так что вы не только меня, вы и друг друга будете слышать. Не хотелось вам такое говорить на ночь глядя, но уже утром мне потребуется ваш совет, так что слушайте. Как я и предполагала, рахо стало тесно на побережье, и они начали посматривать в нашу сторону.
– Откуда такие сведения? – спросил канцлер. – Принес твой Страшила?
– Нет, ко мне прибыл посланец вождя рахо.
– Я не ослышался? – спросил Лаш. – Они собираются на нас нападать, и сами же нас об этом предупреждают?
– Все обстоит совсем не так, – объяснила Ира. – Поначалу они прислали не посланника, а разведчика, чтобы он здесь все у нас вынюхал и передал рахо. А теперь для них все изменилось из-за того, что наш материк нашла одна из империй, и его завоевание она начала с земель рахо. Так что сейчас они хотят не воевать, а заключить с нами военный союз. И я склонна такой союз заключить.
– Не пояснишь свою мысль? – спросил канцлер.
– Я выбираю меньшее из двух зол. Рахо, если мы заключим с ними союз, на какое-то время перестанут быть для нас военной угрозой, особенно если их сильно ослабит империя. А вот с империей нам придется драться насмерть. Они не ограничатся уступками и обязательно постараются захватить все. И сил долго сопротивляться в одиночку у нас не хватит. Вы просто не представляете их возможностей. Если они уже захватили плацдарм, то дальнейшее будет зависеть от их магов. Если они могут устанавливать большие постоянные врата, мы даже не успеем помочь рахо. А если они в этом не лучше магов Сандера, то орудия, провиант и другие грузы придется везти через океан, да и подкрепления будут перебрасываться вратами намного медленнее. Нас могут спасти только оружие моего мира и вторая империя, если она тоже включится в драку за наш материк.
– А если все-таки подключить твоих соотечественников? – предложил канцлер. – Так ли это плохо?
– Понимаете, Лен, мои соотечественники или американцы смогут в конечном итоге разгромить обе эти империи, хотя это будет совсем не просто в первую очередь из-за того, что даже через мои врата не пройдут ни корабли, ни самолеты. Но это уже полномасштабная война, которая потребует от меня открыть им постоянный доступ в наш мир. И я ни минуты не сомневаюсь, что в результате мы потеряем самостоятельность. А кайны в своей массе не готовы к вмешательству в свою жизнь чужаков, которые начнут их учить, как жить и что делать. И закончится это все очень плохо. Поэтому нужно покупать на Земле оружие, но с врагами сражаться самим. А для начала надо с наименьшими для себя потерями разгромить Урная. Вождь рахо тоже предупредил, что он вот-вот на нас нападет.

– Набрасывай больше хвои! – приказал капитан Грей своему матросу. – Нужно, чтобы никто не заподозрил, что здесь что-то закопано.
Они только что закопали все то, что не могли взять с собой, и сейчас скрывали следы своей работы.
– Что будем делать с лодкой, господин капитан? – спросил Хук.
– Лодку придется затопить, – ответил Грей. – Оставлять нельзя, а сжечь не получится, да и дыму будет... Поэтому сейчас возьмешь топорик, отгонишь лодку шагов на тридцать от берега и руби днище. Только не утопи топор, как сделаешь работу, кидай его на берег.
– Я очень плохо плаваю, – честно предупредил кок, подбирая с песка небольшой топорик.
– Надеюсь, что лучше, чем этот топор? – раздраженно спросил Грей. – Сколько тут плыть?
И надо же было такому случиться, что из всей команды ему достался именно этот отъевшийся на камбузе недотепа.
– Ты хоть умеешь стрелять из арбалета? – спросил он, не особо надеясь на положительный ответ, но ошибся.
– А что там уметь, – пренебрежительно ответил Хук. – У меня дома «Дракон», так я всякий раз, когда отпускали и доводилось попасть к своим, ходил с ним охотиться на кроликов и никогда не возвращался без добычи. Эх, где сейчас тот дом?
– Ничего, еще попадем домой! – повеселел капитан. – Наши должны сюда прийти в большой силе. Нам с тобой главное – выполнить то, за чем послали, и при этом уцелеть.
Наконец лодка была затоплена, и они стали собираться в дорогу. Вещи были уложены в две котомки, которые закрепили за спиной, на поясах у каждого висели кинжалы и запасы болтов в специальных чехлах. У капитана был еще широкий и короткий корабельный меч, а Хук заткнул за пояс топор. В руки взяли заряженные арбалеты, а сумку мага Грей повесил себе на плечо.
– И куда пойдем? – спросил Хук.
– Пойдем вдоль побережья как можно дальше от леса с дикарями, – снизошел до объяснения капитан. – Видишь, что они сделали с теми, кто здесь жил? Поэтому думаю, что люди должны селиться от них подальше. Нам нужно кого-нибудь из них захватить, тогда я смогу узнать, куда двигаться дальше.
– А как же это узнать, не зная языка? – удивился толстяк. – Я знаю, что все капитаны немного маги, но не менталисты же!
– Есть способы, – ответил Грей, которого удивили познания спутника. – Думаешь, я зря взял с собой эту сумку?
Невдалеке заржала лошадь, и капитан с коком опрометью бросились к росшим неподалеку кустам. Сделали они это очень вовремя, потому что едва успели скрыться, как к дому подъехали пятеро всадников.
– Лежи и не высовывайся! – прошипел Грей Хуку, который хотел приподнять голову. – Это чернокожие рахо. Если они разделятся, попробуем напасть, если нет – лежим здесь, пока не уедут. Сразу со всеми нам не справиться!
Они разделились. Один зашел в дом, двое начали привязывать лошадей, а еще двое заинтересовались следами на песке и направились к воде. Когда они прошли мимо кустов, по сигналу капитана беглецы одновременно всадили им в спины болты.
– Быстро перезаряжай оружие и займемся второй парой! – прошептал Грей, сам заряжая свое оружие.
Хука не нужно было подгонять, он управился со своим арбалетом раньше капитана. Они выбрались из-за кустов и, пригибаясь, побежали к дому. В это время воины рахо закончили возиться с лошадьми и пошли к дому. Два болта уложили их у самого порога. При этом один из чернокожих, прежде чем умереть, громко застонал. На этот стон из дома выскочил последний рахо с мечом в руке.
– Заряжай арбалет! – закричал коку Грей, отбросил свой арбалет и обнажил меч. – Попробуй его только ранить, а я постараюсь не пустить к лошадям! Если он доберется до лука, нам конец!
Но рахо и не думал хвататься за лук, он с диким криком обрушил на капитана град сильных ударов, которые тот с большим трудом успевал отбивать. Рахо был сильнее и лучше владел своим более длинным мечом, поэтому Грей не мог долго сопротивляться. Положение спас Хук. Зарядив свой арбалет, он обошел дерущихся и хладнокровно всадил болт в правое плечо рахо. Воин со стоном выпустил меч и тут же свалился от сильного удара кулаком в висок.
– Быстро возьми пояс у кого-нибудь из убитых! – скомандовал Грей. – Да брось ты свой арбалет! Нужно связать этого бугая, пока он не очнулся!
Связанного рахо вдвоем отнесли в дом и на всякий случай зарядили арбалеты, после чего отволокли все тела в кусты и присыпали песком кровавые пятна.
– Куда его положили? – бормотал Грей, вывалив на пол содержимое сумки мага. – Ага, нашел!.. Значит, так! – сказал он Хуку. – Сейчас я часть этого флакона выпью сам, а остальное волью в рот нашему пленнику. После этого моих сил должно хватить для того, чтобы слиться с его сознанием. Только я этого никогда раньше не делал, так что всякое может быть. Если я потеряю сознание или случится что-нибудь еще, немного выжди, а потом убей рахо, чтобы разорвать связь. Все понял? Так, снадобье я в него влил. А теперь свяжи мне руки.
Некоторое время ничего не происходило, потом Грей открыл глаза и начал что-то выкрикивать на незнакомом языке и попытался схватить Хука за горло. Кок увернулся и ударом кулака свалил своего капитана на пол. Тот попытался подняться опять, но вдруг замер и остался сидеть, не мигая и даже не дыша. Перепуганный Хук подскочил к воину рахо и вонзил ему кинжал в сердце. Как только темное тело перестало биться в судорогах, капитан начал подавать признаки жизни. Вскоре он полностью пришел в себя, и кок развязал ему руки.
– Это ты меня так? – удивленно спросил Грей, пощупав до сих пор болевшую челюсть. – И были причины?
– Извините, господин капитан, – повинился Хук, – но я был вынужден. Когда я вас ударил, это были не вы, а этот рахо, и я ему чем-то не понравился. Если бы я позволил себя задушить, кто вас потом развязывал бы?
– Ты все сделал правильно, – успокоил его Грей, которому уже начал нравиться спутник. – Мне удалось много узнать, и теперь надо хорошо подумать над тем, что нам делать дальше. Но прежде нам с тобой нужно забрать коней и отъехать отсюда подальше. Ты когда-нибудь ездил на лошадях?
– У нас дома есть пара, так что выезжать приходилось, но вот седлать я их не умею, это всегда делали другие.
– Ничего, эти уже оседланы. Я такой же всадник, как и ты. Ладно, если захотим выжить, научимся всему. Давай не будем терять время. Сними с рук рахо ремень и уезжаем, пока сюда никого не принесло.
Они отвязали коней и выбрали себе по одному.
– Остальных не будем брать, – сказал Грей в ответ на вопросительный взгляд кока. – Нам с тобой скачки не устраивать, так что сменные лошади не нужны. А пропажу патруля все равно скоро обнаружат.
Лошадей пустили неспешной рысью и двигались прочь от моря часа два, после чего спешились отдохнуть и связаться с империей. Сразу на вызов никто не ответил, и пришлось ждать минут десять, прежде чем к прибору связи подошел министр.
– Побережье густо заселено рахо, – доложил ему Грей. – Сейчас у них война с даргонами. Мы уничтожили один из патрулей и теперь срочно уносим ноги. Кроме рахо на юго-западе в обширных степях живут кочевники, а на западе находятся королевства народа, который рахо изгнали с побережья. Сейчас к ним с набегом отправились кочевники.
– Что думаешь делать? – спросил министр.
– Уходить отсюда подальше. Рахо и так не подарок, а во время войны и подавно. Так что попадаться им ни в коем случае нельзя. Думаю пересечь степь, пока в ней нет кочевников, и попытаться установить связь с жителями королевств. Больше ничего не приходит в голову.
– Если степи обширны, у вас не хватит провианта, чтобы их пройти. Я говорил со своим главным магом, который высказал идею попробовать открыть к вам врата, пользуясь устройством связи, как маяком. Кто это там так радостно повизгивает? Надеюсь, не вы?
– Нет, это мой кок.
– Ему не стоит слишком радоваться, впрочем, как и вам. Даже если получится с вратами, вы все равно отправитесь туда, куда намечали, только уже в расширенном составе и с возможностью в любой момент получить помощь. Вы меня поняли?

– Рина! – донесся из амулета голос канцлера. – Мне только что передал генерал Кордой, что большая масса конницы пересекла границу с Сенгалом. Других степняков разведчики пока не видели. Что думаешь делать?
– Сейчас свяжусь с Сандером, – ответила девушка, – а по результатам разговора будем решать.
Сандер отозвался сразу.
– Здравствуйте, Рина. Вы, наверное, хотите предупредить меня об Урнае? Если так, то спасибо, но я об этом уже знаю и почти приготовился к приему гостей.
– Давайте я начну перебрасывать часть войск вам на помощь!
– А почему только часть? – поинтересовался король.
– Я должна учитывать возможность того, что они разделились, и прикрыть свою границу.
– Они не разделились. Урнай ведет на меня все свои силы. К завтрашнему утру мы с ним сразимся возле города Кошта. Там есть очень удобное место...
– Урнай уже выразил желание идти в это место?
– Урнаю было бы все равно, с кого начинать, если бы я не нанес ему оскорбление, обманув купцов. Поэтому он и выбрал Сенгал. А к Кошту он придет потому, что туда ведет самая прямая и удобная дорога из степи. Это тот город, где всегда останавливались для торговли его купцы. А место для сражения находится перед самым городом, который Урнай клятвенно пообещал разрушить. Это огромный луг, на котором горожане и жители расположенной неподалеку деревни пасут свой скот. При движении к городу хан его никак не минует, иначе ему придется вести конницу лесом. За то, что хотите помочь, спасибо, но я справлюсь сам.
– Сандер, их там пятьдесят тысяч!
– Немного больше, но это неважно, сил у меня хватит.
– Я пришлю наблюдателей и, может быть, приду сама.
– Как хотите, – равнодушно ответил король. – Мешать я вам не буду, помогать – тоже. Возле города есть несколько холмов, один из них можете занять и смотреть. Зрелище должно быть незабываемое.
Сказал и отключился.
– Самоуверенный осел! – высказалась по его поводу Ира и взяла амулет связи с Сантором:
– Капитан, у меня к вам сразу несколько дел. Пошлите кого-нибудь, чтобы разыскали и привели ко мне того сенгальца, который вчера у нас поселился, а потом нужно поговорить с дружинниками. Завтра у короля Сандера намечается сражение с войском хана Урная. Я предложила помощь, но король отказался. Он, видите ли, справится своими силами с пятьюдесятью тысячами степных воинов и их магами. А сил у него после наших акций осталось всего ничего. Скорее всего, его завтра сомнут. Я должна быть в курсе дел и сама все видеть. Он разрешил мне занять один из холмов и оттуда любоваться на то, как будет бить кочевников. Я намерена воспользоваться его предложением и взять с собой сто добровольцев из дружины. Понаблюдаем, а в случае чего и поможем. Возьмем с собой полсотни пулеметов и все гранатометы. И съемочную группу тоже возьмем, пусть снимают. А с задней стороны холма я поставлю несколько врат, чтобы в случае опасности все успели уйти. Я понимаю, что дружинники не обязаны лезть в это пекло, но с ними мне было бы спокойнее, чем с гвардейцами. У твоих ребят самая лучшая подготовка, в гвардии и в армии им соперников нет. Но если не наберешь своих людей, я возьму гвардейцев.
– Все сделаю, ваше величество! – пообещал капитан и отключился.
Следующим, с кем она поговорила, был канцлер.
– Он не согласился, Лен! – зло сказала Ира. – Этот осел меня поблагодарил, но заявил, что справится сам. Не знаю, на что он рассчитывает, но я завтра намерена там быть со своими людьми. Посмотрим, при необходимости постреляем и уйдем. Зато будем знать, чем все закончится и что делать дальше. Ну и, как он говорил, полюбуемся незабываемым зрелищем, а если любоваться станет опасно, убежим.
– Он знает текст пророчества.
– Так и знала, что вы мне это скажете! Вам ли не знать, какую галиматью в них пишут? Вроде написано одно, а потом, оказывается, что имелось в виду совсем другое! Поэтому я и не хотела ничего знать! Ладно, толку от этих разговоров. Лен, ко мне пришли, потом поговорим.
Ира вчера не видела Сарка, поэтому с интересом посмотрела на здоровенного, как медведь, сенгальца.
– Как же ты, такой большой, позволил свалить себя какой-то свинье? – ехидно спросила она у мужчины, вогнав его в краску. – Это не ты от него, а он от тебя должен был бегать! Что молчишь? Это я пошутила, если ты не понял. Послушай, Сарк, мне нужна твоя помощь. Ты когда-нибудь был в Коште?
– Был, ваше величество, – ответил Сарк, – и не один раз.
– А видел большой луг с холмами, который расположен перед городом в сторону степи?
– А как его можно не видеть, если сам город почитай на нем построен? – удивился Сарк. – Да и в степь это самая удобная дорога. За лугом есть лес, но он очень редкий.
– Тогда вспомни сейчас и этот луг, и холмы как можно отчетливее. Все, спасибо, я их уже запомнила.
«Завтра все должно решиться, – думала Ира, провожая взглядом уходящего Сарка. – А ведь, если Сандер действительно сам сможет справиться с Урнаем, это сильно добавит ему авторитета в королевствах. Наверняка найдутся те, кто скажет, что я всех запугивала угрозой степи, а никакой угрозы и не было. Какая угроза, если с ней может справиться одно королевство? Еще и припомнят мне уничтожение магов Сандера. Только не верится в это, хоть убей!»

Глава 8

Рядом с прибором связи возник еле видный в солнечном свете круг врат, из которого один за другим выбежали восемь человек. Пятеро из них были вооружены до зубов и относились к элитным войскам, трое других были магами.
– Лукес, – представился одним именем самый старый из них. – Я старший в отряде, так что вы подчиняетесь мне. В какой стороне побережье?
– Примерно там! – показал направление Грей. – Я ориентируюсь по компасу, а направление засекал относительно береговой черты, которую мы не исследовали. Одни боги знают, как она там меняет направление.
– Достаточно будет и примерно, – успокоил его маг. – Вы говорили, что королевства расположены на западе?
– Это то, что я успел вытянуть из памяти рахо.
– Значит, будем придерживаться запада. Быстро расседлайте и отпустите лошадей, они вам больше не понадобятся. Мы пойдем «степным шагом». Так будет намного быстрее, тем более что лошадей на всех нет.
Понятия не имевший, что такое «степной шаг», Грей снял со своего коня поклажу и перерезал крепящие седло ремни. То же сделал и Хук.
– Показывайте направление, капитан! – сказал маг, доставая круглый цилиндр, в котором Грей с удивлением узнал прибор для наблюдения местности.
Такие обычно применялись на больших кораблях. Ему в плаванье тоже дали один, но у него даже мысли не возникло взять его в дорогу. Увидев удивленный взгляд капитана, маг засмеялся:
– Непонятно, что я делаю? Могли бы и догадаться. Я сильно приближаю картинку удаленного места, а потом ставлю по ней врата. Пройдя через них, мы сразу переместимся на шесть ла вперед. Прежде чем я потрачу большую часть своих сил, я поставлю не меньше десятка врат. Только вам нужно будет быстро через них проходить, чтобы я не тратил силы попусту. Потом меня сменит другой маг. Когда устанет и он, дорогу будет прокладывать третий, а потом мы все располагаемся на отдых, после которого все повторим. Если не будет явной опасности, к вечеру, до того как стемнеет, сможем все это повторить. Так мы за один день пройдем больше пятисот ла, а на лошади не проедете больше полутора сотен, разве что вы очень хороший наездник и используете сменных лошадей.
Сначала Грей считал число врат, через которые прошел, потом перестал. В степи одно место ничем не отличалось от другого, поэтому маги не запоминали картинку, а вплетали в заклинание то, что видели. К вечеру все, кроме магов, расположились на отдых. Маги открыли врата и ушли отдыхать в империю, пообещав вернуться утром. Утром их пришло вдвое больше.
– Сегодня мы должны пройти степь, – сказал Лукес капитану. – Император не хочет терять время, и так будет безопасней. Нас все-таки мало, а то, что мы пока не встретили никого из степных жителей, не говорит о том, что их здесь нет. Поднимайте своих лежебок, капитан.
И снова замелькали врата за вратами. Днем на этот раз отдыхали меньше. Видимо, маги успевали восстанавливать силы за то время, пока дожидались своей очереди. Ближе к вечеру стали попадаться островки деревьев и заросли колючих кустарников. С каждым проходом врат деревьев становилось все больше и больше.
– Мы вас покидаем, – сказал Лукес, когда степь исчезла, уступив место лесу. – С вами остается Остин, который будет сопровождать отряд постоянно и окажет всю возможную помощь. Удачи, капитан.

Еще вечером Сантор сообщил, что набрал нужное количество добровольцев, и необходимости в гвардейцах нет. Оружие и боеприпасы были подготовлены заранее, поэтому, едва рассвело, Ира осмотрела через «окно» все холмы возле Кошта, никого не обнаружила и открыла врата к подножью самого правого из них. Дружинники быстро переправили через них свое вооружение и прошли сами. Кроме них, с Ирой ушли два кинооператора и Гор, которого она решила взять с собой.
– Мне не нужны ваши звери, – сказала она магу, – а Сандеру они пригодятся. Послужите еще раз своему бывшему королю.
– Думаете, ваше величество, что все начнется со зверей? – спросил довольный Гор.
– А тут и думать нечего. Кочевников в пять раз больше, а у вас даже не построено никаких укреплений. И длинных копий у вас в армии нет, а как тогда устоять перед такой массой конницы?
Холм был очень пологий, высотой не меньше шестидесяти метров. С его вершины можно было видеть всю лишенную леса полосу земли, которую язык не поворачивался назвать лугом. Ее ширина менялась, достигая в самой широкой части примерно трех километров, а длина была не меньше десяти.
– Сколько приготовили пулеметов для стрельбы по воздушным целям? – спросила Ира Сантора.
– Вы говорили, не меньше пяти, так я, ваше величество, разобрал два десятка. Стрелять по нам никто не будет, да и носим мы их на руках, так что щиток и колеса здесь не нужны, а вес облегчают. А с холма можно стрелять по земле и с треноги.
– Ну и отлично. Несите эти пулеметы поближе к вершине холма, а остальные устанавливайте чуть ниже, места должно хватить. А я сейчас уберу те врата, что внизу, и поставлю другие на обратном склоне холма в самой пологой его части. И принесите еще патроны для пулеметов, пока есть время. Где думаете размещать гранатометчиков?
– Пусть пока пользуются автоматами и отстреливают разную мелочь, если она полезет на холм, или ведут огонь по кочевникам. А если дойдет дело до гранатометов, мы их разберем за минуту.
– Если Сандер не торопится, значит, Урнай подойдет еще не скоро. Отроете позиции, и пусть бойцы отдыхают. И установите на вершине мое знамя, думаю, это уже можно сделать.
Вскоре сделали все, что намечали, и потянулись томительные часы ожидания. Сидевшие на вершине дружинники от нечего делать рассматривали в бинокли горожанок, остальным не досталось даже такого развлечения. Развевающийся на холме флаг Тессона было прекрасно видно из города, поэтому наверняка Сандеру доложили, где они расположились. Король Сенгала выбрал для себя холм по соседству. Незадолго до полудня начали подходить колонны солдат, которые принялись рыть ров и делать насыпь вдоль всей линии холмов. Одновременно несли и зарывали в землю заранее подготовленные колья. Людей было много, и работа шла быстро.
– Надо было это сделать заранее, – проворчал сидевший неподалеку от Ирины дружинник. – Да и горожан могли запрячь. Разве дело солдата перед боем махать лопатой?
Видимо, все войска Сенгала стояли за городом, потому что не прошло и часа, как за возникшим рвом выстроились в боевом порядке около десяти тысяч солдат. Все они были пехотинцами, а конницу Сандер сюда не привел. Сам король прошел на холм вратами, как и его маги, которые заняли еще два холма рядом с королевским. Помимо магов на холмах было много гвардейцев для их охраны. Сандер повернулся в сторону холма, на котором располагалась Ира, и приветливо помахал ей рукой. Вскоре рядом с ним подняли королевский флаг Сенгала.
– Зря они все-таки не вывели население, – сказал Сантор. – Если армию и магов сомнут, городу не поздоровится, а одни мы много не навоюем. Король вам сказал, почему отказывается от помощи?
– Нет, – покачала головой Ира. – Он вообще демонстрирует непоколебимую уверенность в своих силах. Скоро мы увидим, какие у него для этого основания. Смотри, появились степняки!
Сантор приложил к глазам бинокль и посмотрел в сторону далекого леса. Там действительно начали во все большем числе появляться всадники. Постепенно степная конница начала выдвигаться в сторону города.
– Смотри, сколько их там! – сказал один из дружинников своему соседу, передавая ему бинокль. – Без магов сенгальцев враз сметут, им и ров с кольями не поможет. Против такой силы ров нужно копать два дня.
Кочевники медленно двигались к городу, пока расстояние между ними и холмами не сократилось до трех километров. В бинокль было видно, как в передних рядах конницы появились всадники в зеленых халатах. Они спешились и в сопровождении сотни воинов пошли дальше.
– Маги лучи, – сказала Ира стоявшему рядом Сантору. – Отходят дальше, чтобы не сильно пугать лошадей. Сейчас начнется, отдай команду ребятам, чтобы все были готовы. Без необходимости никому не стрелять, сначала посмотрим, чем ответит Сандер. И следите за воздухом.
Маги отошли шагов на триста от остальных и остановились. Над ними задрожал воздух, а потом перед каждым магом распахнулись даже не врата, а провалы в другие миры, и из них хлынули десятки, сотни тварей, многие из которых не могли бы возникнуть в воображении человека даже в бредовом состоянии. Несмотря на большое расстояние, лошади лучи запаниковали, начали беситься и вставать на дыбы. На сенгальцев катилась сплошная стена зубов, шипов и когтей. Твари, самые разные по виду и размерам, бежали в сторону города, стремясь быстрее добраться до приготовившихся к бою людей. Кое-где магам не удавалось сохранить контроль над зверями, и они дрались между собой, но таких случаев было мало. В отличие от магов кочевников, маги Сандера вперед войска не выходили. Видимо, они заранее приготовили рисунки вызова, просто за земляными работами Ира их работу просмотрела. Перед валом начали появляться твари, которые тут же устремлялись навстречу атакующим зверям. Все они были очень крупные, некоторые просто настоящие гиганты. Здесь были уже известные Ире тираннозавры и гигантские обезьяны, но большинство тварей она видела впервые. Кинооператоры самозабвенно вели съемку, а ее дружинники тоже увлеченно наблюдали за происходящим, изготовив к бою оружие. Две волны тварей столкнулись, и начался ад. От рева, визга и шипения заложило уши, хоть до ближайших тварей было не меньше трехсот метров. Разобрать что-либо во всеобщей свалке было трудно. Гиганты Сандера во все стороны разбрасывали остервенело набрасывавшуюся на них мелочь и сходились в поединках с тварями покрупнее. Во все стороны летели клочья мяса, шерсть, чешуя и хитин. Очень скоро на поле боя начали образовываться завалы из тел, а твари с обеих сторон продолжали прибывать. Часть зверей, особенно более мелких, прорывалась мимо тварей сенгальцев и шла на штурм их позиций. Пока таких было немного, и их истребляли без большого труда. Когда звери преодолевали насыпь, их обстреливали из арбалетов, не допуская к боевым порядкам пехоты.
– Наверняка болты пропитаны какой-то дрянью! – сказал Ире Сандер. – Хоть эти твари и меньше других, я бы против них с арбалетом не вышел. Таким и сотни болтов будет мало!
Небольшая часть прорвавшихся тварей, пользуясь тем, что холм Ирины не был защищен рвом, бросились к его подножию. Не дожидаясь команды, дружинники начали их истреблять короткими очередями.
– А твари Сандера будут покрепче! – заметил один из пулеметчиков. – Вон сколько порвали степных, а самих мало полегло!
Он как сглазил. Дерущиеся гиганты стали один за другим падать и биться в конвульсиях.
– Что же там происходит? – Ира водила биноклем, не понимая, кто или что истребляет защитников сенгальцев.
– Змеи! – сказал Сантор. – Или что-то вроде змей. Посмотрите внимательнее. Они не очень большие, всего метров пять. И тонкие, заразы, в руку толщиной, но как-то умудряются пробивать зверей Сандера насквозь. В такую и пулей трудно попасть! Хорошо еще, что их там не очень много, но воинству сенгальцев теперь хана!
Еще сражались последние гиганты Сандера, но остатки зверей лучи, обтекая их, бросились к холмам и застывшему между ними войску. Досталось и их холму.
– Всем, кроме тех, кто следит за воздухом, огонь! – скомандовал Сантор, и сам взялся за автомат.
Некоторое время было не до рассматривания соседей, и все ожесточенно уничтожали несколько сотен штурмующих холм тварей.
«И почему я не заткнула уши ватой!» – подумала Ира, когда стихла стрельба, но не стих звон в ушах.
Перебитые твари образовали у подножья холма вал тел. Шевеления среди них не наблюдалось, поэтому девушка перенесла внимание на соседей. Там дела шли не слишком хорошо, но все же лучше, чем она думала. Сенгальцам очень помогли арбалеты, которые явно стреляли не обычными болтами. Весь ров был завален телами перебитых тварей. Немало их было и перед ощетинившимся копьями строем воинов. Но в ряде мест твари все-таки прорвали оборону, и сенгальцы понесли первые потери, пока еще небольшие.
– Кажется, твари с обеих сторон закончились, – сказал Сантор, перезаряжая автомат. – Плохо слышите? У меня в ушах тоже до сих пор звенит. Еще никогда мы не стреляли из стольких стволов сразу. Великие боги, что это?!
Завалы тел зашевелились, и, раздвигая их, появились существа, которые Ира не ожидала здесь увидеть. Это были сильно уменьшенные копии уже однажды виденного ею Врага ящеров. Наверное, эти существа были взяты хортами, как исходный вид, из которого и вырастили губителя Собирателей. Тоже покрытые чешуей, они были не больше двадцати метров в длину. Пожирая на ходу погибших тварей, гигантские многоножки пошли на штурм войска Сенгала.
– Всем развернуть пулеметы и отстреливать тварей у соседей! – крикнула Ира. – Тех, которые полезут к нам, валите из гранатометов. Заодно проверим их в деле! Из автоматов не стреляйте, бесполезно.
Пулеметы против этих тварей оказались слабым оружием. При попаданиях во все стороны летела чешуя, но, видимо, повреждения были небольшие, потому что твари почти не замедляли движения. При повторном попадании в уже лишенные чешуи участки тела, они начинали пронзительно орать и, если обстрел продолжался, подыхали. Но попасть в нужное место было трудно из-за их проворства. И все-таки полсотни пулеметов задержали и уничтожили большинство многоножек, многих прямо перед застывшим в ужасе строем солдат. Но те, которым удалось прорваться, произвели в рядах сенгальцев страшное опустошение. Немногие оставшиеся в живых воины перебили тварей копьями, попав в единственное уязвимое место – нижнюю часть головы, где находилась окруженная щупальцами пасть.
– Половины сенгальского войска уже нет! – сказал Сантор, – а кочевники совсем не понесли потерь. Но теперь они должны обратить внимание и на нас!
На них действительно обратили внимание.
– Воздух! – заорал наблюдатель, хватаясь за автомат.
– Всем огонь! – крикнул Сантор, упал на спину и начал стрелять по падающим на холм тварям.
Дружинников атаковали всего два десятка зверей, но в них было трудно попасть. Спасло то, что грохот двух десятков тяжелых пулеметов и полусотни автоматов отпугнул крылатых ящеров, как две капли воды похожих на тех, с которыми, по словам Ашаха Шарима, охотился Урнай. Они поспешили набрать высоту и на несколько мгновений застыли перед атакой. Этим успели воспользоваться и из сотни стволов перебили почти всех ящеров. Уцелели только четыре твари, которые с каркающими криками унеслись прочь.
– Никто не пострадал? – спросил Сантор.
– Есть один пострадавший, – сообщили со склона холма. – Марк отмахнулся от твари автоматом, так она его вырвала из руки. Автоматом теперь только забивать гвозди, а у Марка вывихнута рука.
– Легко отделались! – сказала Ира. – У нас нет опыта стрельбы по воздушным целям, а тварей, несмотря на все их проворство, выбили быстро. Гранатометчики работали или нет? А то я отвлеклась на стрельбу и не заметила.
– На нас выбрались всего две твари, так их повалили с первого попадания, – ответил ей Сантор. – Один раз промахнулись: уж очень верткие твари!
– Интересно, как лучи доберутся до сенгальцев через эти завалы из тел? – спросил один из дружинников. – Пойдут лесом?
– Разуй глаза, – посоветовал ему Сантор. – По обе стороны от леса осталось достаточно места, чтобы проехать и атаковать не через забитый телами ров, а со стороны.
– А где Гор? – спохватилась Ира.
– Здесь, ваше величество! – ответили снизу. – Он спускался с холма творить свою магию, а как только вызвал тварей, так и остался без сил.
– А что у него были за твари? – спросила Ира. – Я их пропустила.
– Вы, наверное, смотрели на то, как дерутся гиганты, а у него было что-то вроде больших зубастых ящериц на высокий ногах. Размером они не очень большие, не больше коровы, но шустрые, хоть и не сильные. Их твари кочевников быстро порвали.
– А ведь маги Сандера полностью выложились, – сказала Ира Сантору. – Смотри, лежат на холме рядом с королем. У них нет сил даже для того, чтобы встать. Так, лучи начали атаку! Давайте-ка, ребята, дадим им вывести больше сил, а потом ударим изо всех стволов. Это не твари, так что положить их на открытом месте будет нетрудно, пулеметы даже на ту сторону достанут. А нам их стрел бояться нечего.
– А не хотите их руками разделаться с Сандером? – тихо спросил Сантор. – Другого такого случая может не представиться.
– Нет, не хочу. Ты просто многого не знаешь. У нас теперь есть враг и помимо степи. Да и не будет Сандер мне больше вредить.
Их подвело отсутствие грамотного управления. Если не считать уничтожения зверей, это был первый бой ее дружины. Нужно было перед атакой конницы распределить цели и пристрелять пулеметы по дальнему проходу, что не было сделано. Поэтому, когда по обе стороны заваленного мертвыми тварями поля собрались по нескольку тысяч всадников, почти все стволы отработали по ближней группе. Пока перенацелили часть пулеметов и пристрелялись, больше пяти тысяч лучи смогли прорваться, обогнуть холмы и пустить в ход луки. Не имевшие щитов и слабо защищенные доспехами, уже сильно потрепанные воины Сандера побежали в сторону огибающей город дороги. Расстреляв стрелы, всадники обнажили мечи и начали преследовать остатки пехоты, безжалостно ее истребляя. То, что дружинники Иры уничтожили несколько тысяч степных воинов, не изменило исход сражения. Не желая связываться с непонятным и опасным противником, Урнай отдал приказ коннице выбираться к городу через лес. Войско Сенгала было разбито, поэтому он мог не торопиться.
Ира несколько раз попробовала вызвать амулетом Сандера, пока ей не ответили.
– Говорит генерал Лакр Синдей, – прозвучал из амулета уставший голос. – Это вы, ваше величество? Если вам нужен наш король, то он не может с вами говорить. У короля магическое истощение, и его сейчас отправят в столицу. У мага, который это сделает, на остальных не хватит сил. Спасибо вам за помощь, жаль, что у нас ничего не получилось.
– Где старший сын Сандера?
– Принц был в войсках. Вряд ли он уцелел, вы сами видели, что там творилось.
– Сидите на своем холме и ждите меня! – приказала генералу Ира. – Я сейчас подойду со своими людьми.Гор, ты еще живой? – позвала она своего мага. – Прекрасно! Сейчас все, кроме нескольких человек, уйдут, а ты после этого с той стороны разрушишь врата. Если не хватит сил, вызови кого-нибудь из магов. Только вы с этим не затягивайте. Сантор, всех убирай во дворец и не забудь здесь кинооператоров. Со мной оставь трех автоматчиков, этого будет достаточно. Не нужно возражать, просто выполни. Я не могу с вами долго препираться, иначе на этом городе можно будет ставить крест.

Генерал сидел на вершине холма и молча смотрел за тем, как с соседнего холма один за другим исчезают люди, которые пришли непрошеными и, рискуя своими жизнями, пытались спасти от разгрома его армию. В том, что это не получилось, их вины не было. Теперь нужно было ждать эту непонятную королеву и слушать, что она ему скажет. Выбраться отсюда самостоятельно у них не получится. Хорошо уже то, что удалось отправить в столицу короля. Сандер сильно надорвался, но, если ему быстро окажут помощь, может выжить. Внезапно в нескольких шагах от него возникла молодая красивая девушка в запачканных зеленью брюках и легкой куртке из простой ткани.
– Генерал Лакр? – спросила она. – Вы предупредили своих гвардейцев, чтобы они не дергались? Прекрасно, тогда я сейчас выведу сюда своих людей.
Перед ней засветились врата, из которых вышло трое бойцов с уже виденным генералом оружием.
– Сейчас я помогу вам отсюда убраться! – сказала королева Рина. – Снимите свой амулет и вспомните то место в королевском дворце, куда вам желательно попасть. Мне нужно считать образ для постановки туда врат. Ну же, генерал! Шевелитесь быстрее, не то я вас всех здесь оставлю на радость кочевникам. Я еще надеюсь спасти население этого города, которое по вашей глупости оставлено лучи.
Лакр снял амулет и послушно представил один из переходов дворца.
– Все, можете его надевать и командовать гвардейцами, – сказала королева. – Сколько у вас здесь магов? Сорок три? А почему так много? Вроде было намного меньше.
– Мы перенесли всех выживших с соседних холмов, – объяснил генерал. – К сожалению, выжили не все. Маги слишком тяжело переносят магическое истощение.
– Значит, пусть всех заносят во дворец, потом с ними разберетесь. Мертвых будете забирать? Нет? Ну, как хотите. Все, врата готовы, шевелитесь!
Прошло совсем немного времени, и на паркетный пол коридора, ведущего из тронного зала в личные апартаменты короля Сандера, положили обессиливших магов, а столпившиеся здесь же гвардейцы устало смотрели на своего генерала, ожидая, какие последуют команды. Видя, что генерал немного не в себе, распоряжаться начала королева.
– Кто из вас старший? – спросила она. – Ты? Быстро распредели своих людей. Пошли кого-нибудь за министром двора, чтобы он занялся магами. Мне нужно будет поговорить с королевой и Дашем Мароем. Это будет короткий, но важный разговор. Кабинет короля мы без него занимать не будем, встретимся в большой гостиной. Есть здесь такая? Вот и прекрасно. Я с генералом и своими людьми иду туда и буду ждать. Только шевелитесь быстрее, у меня очень мало времени. Генерал, проведите меня к месту встречи.
Первым после них в гостиную пришел Даш Марой.
– Вы уже в курсе всего, что произошло? – спросила Ира у растерянного начальника разведки.
– С королем был гвардеец, он кое-что рассказал, – осторожно ответил Даш. – Чему мы обязаны счастьем видеть ваше величество?
– Своей глупости! – коротко пояснила Ира. – Давайте дождемся королеву Глеру, потом и поговорим.
Королева Сенгала пришла на встречу с заплаканным мальчиком лет десяти.
– Вообще-то, я не просила приводить младшего принца, – сказала ей Ира, – но как хотите, пусть слушает. Генерал, расскажите всем о событиях сегодняшнего дня, только, ради бога, не мямлите, времени совсем нет.
Лакр взял себя в руки и сжато рассказал о ходе сражения.
– Это ты во всем виновата! – обвиняющим жестом указала на Иру Глера. – Ты уничтожила почти всех наших магов, из-за чего я потеряла сына, а теперь могу потерять мужа!
– Я не буду сейчас доказывать вам свою невиновность, – холодно ответила Ира. – Когда ваш муж придет в себя, расспросите его, как все было на самом деле. Кто виновник травли мастеров в Тессоне, кто виноват в том, что мой названный брат принц Серг остался сиротой, и кто развалил Ливену. Вы совершили нападение на моих людей и убили их из-за оружия, вы выпустили к нам своих зверей, из-за чего лишились жизни тысячи крестьян, а герцогство Воля ваш муж хотел полностью выжечь! Я только отвечала ударом на удар. Если не верите мне, можете спросить хотя бы своего начальника разведки. И я предлагала вашему мужу помощь в этой войне. Он отказался и проиграл. А теперь, когда я с вами говорю, воины хана Урная берут приступом ваш город, в котором вырежут все живое. Добавьте сюда погибшую армию и те города, которые кочевники наверняка ограбят и сожгут, потому что у вас нет сил им противостоять, и подумайте, не слишком ли велика цена ошибок вашего мужа? Я ведь могу и уйти. У Урная осталось больше сорока тысяч мечей, с такой силой он доберется и до вашей столицы. Может, я бы так и сделала, если бы нам всем не угрожала опасность пострашнее хана Урная!
– О чем вы говорите, ваше величество? – спросил Даш Марой.
– На земли нашего континента вторгся флот одной из двух империй этого мира. Сейчас империя ведет войну с рахо. Это те, кто изгнал наших предков с побережья. Сила империи так велика, что поражение рахо – это только вопрос времени, а потом наступит наш черед. Империя никогда не отступает и никогда не останавливается на достигнутом. От нее нельзя откупиться, и от ее вторжения не получится отсидеться. Поэтому я завтра сообщу рахо, что принимаю военный союз, который они предлагают. Теперь давайте разбираться с вами. Армии у вас нет, магов – тоже. Точнее, я вам их спасла, но пока они еще накопят силы... Да и потом вам от них не будет никакой пользы. Всех тех зверей, которых они долгие годы разыскивали в других мирах и прикармливали, уже нет, а ничего, кроме этой магии, они не знают и не умеют. Значит, никакого серьезного отпора кочевникам вы дать не сможете. Но я не собираюсь здесь что-то делать без вашего согласия. Если хотите, чтобы я вымела с вашей земли войско лучи, объявите повсюду, что терпите поражение и обращаетесь ко мне за помощью. Только в этом случае я окажу вам эту помощь.
– Зачем это вам, ваше величество? – спросил Даш Марой.
– Вы же умный человек, Даш, – сказала Ира. – Неужели вам не понятно? Я просто не хочу таскать каштаны из огня ради других. У вас очень странное королевство. Вы слишком любите самих себя и презираете всех остальных. И у вас слишком много лжи. Из меня сделали чудовище. Сами перерезали девчонок в веселом доме, а потом списали это преступление на меня. Я не знаю, с чем это больше связано, с владычеством магов или политикой ваших королей, но вы больше не кайны. Под моим владычеством сейчас объединились четыре королевства, так во всех, даже в Сардии, где меня не слишком любят, я могу найти с людьми общий язык. Везде, кроме Сенгала. Так ради чего я буду рисковать жизнями своих солдат и магов? Ради кого? Ради тех, кто меня ненавидит и презирает? Вот стали бы вы сами так поступать? Кое-кто из близких мне людей даже советует дождаться, пока кочевники вычистят эти земли, а потом прибрать их к рукам. Но зачем мне земля, на которой не живут люди, а только хрустят под ногами их кости? Вы думаете, что я взялась за это объединение для того, чтобы утолить свое честолюбие? Вижу, что кое-кто так и думает. Можете думать и дальше, я никого не собираюсь переубеждать. Просто вы ничего не знаете о мире за пределами королевств, а я знаю. Если бы не Урнай и не вторжение империи, следующим летом к нам пришли бы воевать рахо. Вы слишком долго жили без войн в изоляции от остального мира, а это смертельно опасно. Возьмите, Глера, это амулет связи, который я давала вашему мужу. Чтобы им воспользоваться, нужно просто сжать в кулаке и поднести к уху. Если я буду поблизости от другого такого же амулета, отвечу, если нет, то нужно попытаться вызвать меня позже. Подумайте и передайте мне ваше решение. Вы потеряли старшего сына, а сейчас можете потерять вообще все. Только думайте быстрее, пока кочевники заняты одним городом, а не разлились потопом по всей вашей земле. Я хотела оказать помощь Кошту через вашу голову, но передумала. Им придется пожертвовать, и за это тоже нужно будет поблагодарить вашего мужа. И не решайте одна. Я прекрасно знаю, как мала ваша власть. Соберите тех, кто помогает вашему мужу править королевством, таких, как Даш, с ними и решайте, а я ухожу.
Создав врата, Ира кивнула на них своей охране и ушла последней, оставив растерянную королеву, озабоченного Даша и задумавшегося о чем-то принца.

Глава 9

– Напрасно ты полезла в этот гадючник! – сердито сказал Лаш. – Проницаемостью хоть пользовалась?
– Не пользовалась, но была к этому готова. И зря ты так рассердился. Для меня там не было соперников, даже если не учитывать Малыша. Сандер взял с собой всех самых сильных магов, а я их приволокла обратно полудохлых. При необходимости продавила бы защиту их амулетов и взяла всех под контроль. И со мной были три автоматчика. Нам надо было попробовать договориться.
– И много дала твоя попытка? Вот помяни мое слово, что ответом тебе будет отказ. Сам Сандер чокнутый, и такое же у него окружение. А те, кто нормальнее, ничего не решают.
– Я в любом случае перекрою границы, – мрачно сказала Ира. – Рабов они в свои степи не уведут.
– Нужно снимать наблюдателей со степных границ и ставить их на границу с Сенгалом, – сказал Лаш. – Для степняков не существует границ, и они могут вторгнуться в любое королевство, кроме Тессона. А граница там очень протяженная.
– Уже поздно, а завтра с утра свяжусь с генералом Кордоем, – пообещала Ира. – Они там, кстати, заметили странных чужаков и скрытно за ними наблюдают. Может быть, это имперцы?
– И что там делать имперцам? Сколько их и куда идут?
– Восемь человек. Идут пешком и скоро будут на границе с Зартаком. Когда дойдут, тогда ими и займемся.
На следующее утро Иру ждал приятный сюрприз: из Ливены прибыли Игорь и Аглая.
– А ну, покажись! – потребовала Ирина, вертя подругу туда-сюда. – Что ты с ней сделал, изверг? Почему она у тебя такая худая? Крови жалел?
– Ей не дашь – сама возьмет! – пошутил Игорь. – Смотри, у меня все руки искусаны! А худая из-за своего отряда. Она набрала таких кадр, что я уже начал опасаться за свою невинность!
– Врешь, девочки дали мне слово, что тебя не тронут!
– Так то они меня, а если не выдержу я?
– Ах ты, кобель! Теперь точно покусаю!
– Весело живете, ребята! – с завистью сказала Ира. – А я уже забыла, когда шутила в последний раз.
– Извини, – сказала Аглая, обнимая Иру. – У тебя горе, а тут мы...
– Спасибо, подруга, за сочувствие! – Ира поцеловала Аглаю в щеку. – Горе как-то уже сгладилось, вот только радость по-прежнему в дефиците. И я очень рада вас видеть. Давай хвастайся. Кого ты мне привезла?
– Двадцать три амазонки!
– Кого, кого? Откуда ты знаешь это слово?
– Муж рассказал о девах, которые только и делали, что воевали, и во всех делах были главные. Они обрезали себе правые груди, чтобы не мешали стрелять из лука, и брали понравившихся мужчин силой. На обрезание груди у нас никто не согласился, да и не нужно это при стрельбе из пистолета, а все остальное девочкам понравилось.
– И кто твои амазонки?
– Пятеро – это дочки графов, двенадцать – баронов и три – шевалье.
– Или я забыла арифметику, или ты что-то темнишь. Кто еще трое?
– Ну, их можно назвать горожанками...
– Самые натуральные разбойницы, – заложил жену Игорь, – причем одна даже возглавляла разбойничью ватагу. Совершенно бесшабашная девица, а на вид – божий одуванчик, только накачанный. Скажи что не так, сразу получишь в живот чем-нибудь острым.
– Ты у меня через слово не так говоришь, и живот пока цел!
– Это потому, что она не оставляет надежды однажды затащить меня в кровать!
– Ах, ты!
– Все! – подняла руку Ира. – Пойдете к себе, там будете валять друг друга на кровати, на моей кушетке этим заниматься не надо, а то меня завидки берут. Аглая, побеспокойся о своих амазонках. Пусть управляющий поставит в гостевые комнаты еще по две кровати и их всех разместит. Переживут твои графини-баронессы жизнь в одной комнате на троих? Это только на время тренировок. Сегодня же принесут клятву и пойдут на обучение к Сантору. Как только он решит, что они уже готовы, – выдаст оружие. Потом всех переселим в королевский дворец. Я его немного почистила от придворных, и теперь жилплощади завались. А с тобой, Игорь, я бы хотела серьезно поговорить насчет вооружений.
– А в чем проблема?
– Мы сделали упор на стрелковое вооружение, как на самое простое и эффективное в наших условиях. Практика показала, что в большинстве случаев это так и есть. В большинстве, но не во всех. Новиков подал идею закупить РПГ-7 и уничтожать крупных тварей кумулятивными гранатами, и недавняя битва показала, что это гораздо легче, чем использовать тяжелые пулеметы. Такой пулемет под мышку не возьмешь, а гранатомет – запросто. Его и против кораблей можно использовать, а при бое в городе и в дома запускать осколочные гранаты. Мы их много купили и докупим еще. Но учитывая то, что в перспективе война с империей, мне этого вооружения мало. Что у вас еще есть достаточно простое, что можно переносить на руках и наносить мощные удары?
– А почему ты с этим обращаешься к Владимиру или ко мне? Почему не к Воронцову?
– Потому что, как только заходит речь о мощном оружии, мне начинают предлагать что-нибудь не подходящее для наших условий или подсовывают сложную технику и в придачу к ней своих специалистов.
– И что же тебе предлагали?
– Ну, например, миномет с цветочным названием. Кажется, «Василек».
– И чем он тебе не понравился? По-моему, мощная машинка.
– Главным образом весом. Эта твоя машинка весит больше шестисот кило, а если учесть еще и боезапас...
– Ну и что? У вас нет лошадей? Или миномет не входит во врата?
– И лошади есть, и во врата войдет, нет желания использовать эту дуру. Нам лучше иметь что-нибудь такое, что могут перенести два-три человека. Выстрелить и быстро уйти. Врата тоже не везде проложишь, а через лес мы ваш «Василек» не попрем.
– Понятно, – Игорь потер лоб. – Тогда мне на ум приходит только «Град-П». Это одноствольный реактивный миномет. «Катюши» в кино видела? Вот это из той же серии, только более современный и ствол один. Но, если поставишь рядом несколько, можно бить залпами.
– А какой у него вес?
– Сам станок весит килограммов пятьдесят, а снаряд – уже не помню, но один человек точно унесет. Бьет километров на десять и наводить легко. Единственный недостаток в том, что ты им не выстрелишь меньше чем на два километра. А вообще лучше тебе все-таки поговорить со специалистами. Объясни им толком, что вам нужно, они посоветуют лучше меня.
– Я поговорю, но меня устраивает и это. Понимаешь, я не хочу, чтобы было многообразие в оружии. У нас все-таки средневековая армия, в ней даже просто грамотных людей раз, два и обчелся. Из автомата можно научить стрелять даже деревенского дурачка, а с этим твоим «Градом» сложно управляться?
– Не сложнее, чем с любым минометом. Главное – это выставить станок горизонтально и знать расстояние до цели и направление. Если не знаешь расстояние, можно стрелять на глазок, но потом нужно вносить поправки. У таких систем небольшая точность, они больше предназначены для стрельбы по площадям.
– А можно из них стрелять прямой наводкой?
– Можно, если положишь на что-нибудь трубу. Во время войны катюши лупили прямой наводкой по танкам.
– Берем! – решительно сказала Ира. – Если сегодня вытяну к нам Воронцова, сразу и закажу.
– Только учти, что толк будет, если их много, – предупредил Игорь. – И снарядов нужно больше брать. В этом оружии главное – снаряд, остальное – так, труба... И хранить нужно где-нибудь подальше от жилья. Это не патроны, если рванет, мало не покажется.
– А у меня арсенал забит оружием под завязку, – озабоченно сказала Ира. – Я даже большую часть оружия переместила в подвал замка, а в арсенале теперь в основном боеприпасы.
– Это сколько же нужно было всего накупить! – поразился Игорь. – У тебя арсенал по площади не меньше футбольного поля!
– У твоего мужа, Аглая, мания преувеличения. Ладно, поговорю с Павлом насчет постройки склада для снарядов.
– А хватит золота рассчитаться?
– Золота у меня до фига, – пренебрежительно ответила Ира. – Благодаря тем каторжникам, которых привели из Ливены, можно увеличить добычу вдвое. Передам, чтобы им за увеличение добычи улучшили питание, и будут работать как миленькие. А если еще раз в месяц возить женщин из портовых веселых домов, золото вообще рекой потечет. Ладно, вы только вернулись, а я уже загружаю делами. Идите устройте своих амазонок и отдыхайте.
Друзья ушли, а она отыскала и активировала амулет связи с генералом Кордоем. Генерал откликнулся сразу.
– Слушаю вас, ваше величество!
– Послушайте, Грас, нужно сегодня же начать перебрасывать наших наблюдателей на всю границу с Сенгалом. Если их будет мало, возьмите сколько нужно, а маги выдадут амулеты. Оставьте только кого-нибудь проследить за той группой, о которой мне говорили. И возвращайтесь сами. В Сенгале недостаточных сил, чтобы противостоять Урнаю, а принять нашу помощь пока не хотят. Урнай, может быть, удовлетворился бы королевством Сандера, но на его границах нигде не написано, что дальше уже наша земля. Поэтому, если кого-нибудь понесет на нашу территорию, нужно использовать одну из трех армейских групп, а двумя другими перекрыть Урнаю обратную дорогу, перебить всех, кого сможем, и отобрать пленников. Я рассчитываю, что вы возьмете это на себя. При необходимости разрешаю использовать гвардию. У гвардейцев много пулеметов, вам это может пригодиться. И возьмите несколько снайперов из числа моих дружинников. Я предупрежу своего капитана. Но это только тогда, когда будете точно знать, что предстоит драка. Они вам помогут быстро выбить магов, чтобы избежать пакостных сюрпризов. Мы не знаем, что у них еще осталось в запасе.
Поговорив с генералом, Ира вызвала канцлера.
– Лен, вы в кабинете? Можно к вам зайти поплакаться?
– А Лаш для этого уже не подходит?
– Он на меня сердит. Обругал за то, что пошла во дворец Сандера всего с тремя автоматчиками, а не притащила туда всю дружину, да и армию в придачу. А когда он сердит, плакаться как-то не тянет.
– Приходи. У меня нет ничего срочного, так что могу тебя выслушать. Только подожди, пока я переодену рубашку на ту, которую хотел отдать прачкам в стирку. Они с нее заодно отмоют твои слезы и сопли.
– Соплей не будет, так что можете не переодеваться. К вам можно пройти прямо в кабинет?
– Проходи уже, торопыга. Я никак не могу привыкнуть к твоему новому способу перемещения, когда ты возникаешь без всяких врат. Это еще не относят к твоей божественности?
– Нет, – ответила появившаяся в кабинете Ира. – Я стараюсь не пользоваться этим способом при посторонних. Хотя к хорошему привыкаешь быстро, и я уже несколько раз кое-где возникала, но то ли не заметили, то ли не придали значения.
– Они не заметят, – с сомнением сказал канцлер. – Хоть нашими стараниями у тебя остался очень куцый двор, твои придворные не сводят с тебя глаз и все замечают, а потом многое из замеченного разносят по городу. И с этим ничего не поделаешь. Ладно, ты, кажется, хотела плакаться?
– Мне плохо, Лен! Сейчас каждую минуту в Сенгале гибнут люди, и я могла бы это предотвратить, но не стала. Как королева я поступила совершенно правильно, но как человек, как женщина... Там ведь страдают и дети, в том числе и малыши! Я пытаюсь отвлечься, заниматься делами, но эти мысли все равно постоянно лезут в голову, и никуда от них не деться.
– Ну и глупо! – ответил канцлер. – Это твоя страна? Какое ты вообще имеешь право влезать в их дела? Мало ли что ты можешь! Людям, которых сейчас убивают, вдолбили в головы, что все зло в мире от чужих, в том числе и от тебя. Если те, кто правит в Сенгале, выполнят твои требования – это одно, а если они решат пожертвовать частью населения – это совсем другое, и нам в таком случае нечего там делать! И я склонен согласиться с Лашем в том, что тебе откажут. Вот у тех людей, которых ты отобьешь у кочевников, будет совсем другое отношение. А если ты их после этого пригреешь, большинство после этого в Сенгал и золотом не заманишь. Да и у остальных после этой войны должно измениться отношение к тому, что им говорят те, кто правит.
– Все это сильно ослабит кайнов. В противостоянии с империей...
– Ни слова больше, иначе я в тебе разочаруюсь! Кто тебе сказал такую глупость, что сильный Сенгал поможет в борьбе против империи? Или сама придумала? Это королевство было нам враждебно изначально, и то, что его король прекратил нам гадить, по большому счету ничего не меняет! Его население относится к остальным кайнам с враждебностью, которую в них воспитывали сотни лет, и быстро это не изменит даже король. Его просто не поймет народ и не поддержат маги и дворянство. Это ты у нас привыкла действовать без оглядки на то, как к твоим действиям относятся дворяне. Ты заботишься об общем благе и не хочешь тратить время и силы на убеждение тех, кто в силу предрассудков или недостатка ума не может или не хочет принять твои новшества. А ведь мне действительно пришлось извиняться перед герцогами! Так нельзя, Рина! Тебя любят в Тессоне и Зартаке и многое прощают, а вот в Сардии только терпят, потому что за нами сила. Тебе на руку играет и то, что у нас за всю историю не было еще ни одной королевы, которая реально правила королевством. К королевам у знати всегда было почтительное, но в то же время и снисходительное отношение. Поэтому к тебе сейчас все присматриваются, и каждый решает для себя, каково это – жить под управлением женщины. Вот ты бы наплевала на Сандера и ввела войска, чтобы выбить из Сенгала кочевников. А ведь это может повернуться по-всякому. Хорошо если все обойдется благополучно, а если нет? Врагов очень много, королевства мы толком не знаем и не знаем, на что еще способны маги лучи. Сильных магов у тебя немного, а сама ты не разорвешься, так что мы вполне можем понести большие потери. Если такое случится у нас, тебя не осудят. Война есть война, на ней всякое бывает, тем более что противника многократно больше. А вот больших потерь при защите Сенгала тебе не простят. Не только сенгальцы не любят прочих кайнов, это чувство у нас взаимное. И что дальше? Конечно, в твоих руках армия, которая будет тебе беспрекословно подчиняться, но хорошо ли это – править силой? Ты многое хочешь внести в нашу жизнь, многое изменить, и для этого тебе нужна не только любовь простого народа, но и уважение дворянства. Это все-таки не твой мир, и простой народ здесь почти ничего не решает. А чтобы тебя уважало дворянство, ты сама должна уважать дворян. Я не говорю, что нужно мириться со всеми и на каждом шагу идти на уступки, но пренебрежения тебе не простят и при случае отыграются. А ты до сих пор очень плохо знаешь тех, на ком держится твое правление. Раньше этим занимался Аниш, но теперь-то это твое дело! У тебя, несмотря на загруженность, начало появляться свободное время, вот и приходи ко мне, но не плакаться, а учиться тому, как и с кем себя следует вести. Правда, я смогу тебе дать рекомендации только по Тессону и Сардии, но по Ливене тебя может просветить Лаш, а по дворянству Зартака можешь обратиться к графу Дарому. Он относится к тебе с огромным уважением и безусловно поможет. Я тебя люблю и говорю все это для того, чтобы ты не делала ошибок. Самое трудное – это исправить у кого-нибудь скверное представление о себе, если оно уже сложилось. Ну чего ты плачешь?
– Я сюда, по-моему, плакать и пришла, – ответила Ира, всхлипывая, – а мне вместо утешения сделали выговор. Постараюсь я, Лен, относиться с уважением, по крайней мере, к тем, к кому смогу, а в остальном я доверяю вам. Я буду учиться тому, о чем вы говорили, но пока у меня не так уж много свободного времени. И сейчас никто не скажет, будет ли оно когда-нибудь. Раз вы не хотите меня жалеть, скажите, как у нас продвигаются дела по строительству продовольственных складов.
– Под Сагдом, уже почти все готово, и через два дня можно завозить муку, под Сантиллой склад построен наполовину, а под Талимой мы еще только начали. Сардийцы тихо саботирует все, что исходит от королевской власти.
– Нужно обязательно ускорить работы. Неизвестно, что нас ждет, а с этим продовольствием мне будет гораздо спокойнее, тем более что у нас нет больших запасов, а спрос на муку сильно вырос. Продовольствие – это тоже оружие, Лен! Вы меня учили, и я вас слушала, теперь послушайте меня. У нас армия увеличена в четыре раза по сравнению с той, какая была два года назад, а цены на продовольствие не упадут до нового урожая, да и мало его предлагают, а в Сардии вообще фиг что купишь. Я обещала американцам сделать эту покупку, а теперь они могут подумать, что тяну время, да еще нервничают из-за того, что до сих пор не получили ни грамма золота.
– Тогда давай быстрее все достроим у нас и в Зартаке, и пусть везут муку. Если вся не войдет на склады, распродадим купцам. А сардийцы, если такие умные, пусть обходятся без хлеба. Они в последнее время начали больше ездить к соседям и имеют возможность почувствовать, чего лишаются из-за своего упрямства.
После разговора с канцлером расстроенная очередной нотацией Ира отправилась к себе пешком. Выслушивать такое от Лена было неприятно, но не хотелось заниматься еще и этими вопросами. Она уже дала себе слово быть вежливой и терпимой к дворянству, но не хотелось вникать во все хитросплетения взаимоотношений дворянских родов аж четырех королевств. Возможно, когда-нибудь, но не теперь.
В коридорах дворца было непривычно безлюдно. Канцлер определил к делу всех тех из придворных, кто умел и хотел работать, а она разогнала большинство оставшихся ввиду их полной бесполезности. Кроме того, отсутствие лишних людей, многие из которых ее не слишком жаловали, увеличивало безопасность. Ира почти везде перемещалась вратами и уже давно не гуляла по коридорам дворца пешком, поэтому сейчас у нее возникло жутковатое ощущение того, что во всем огромном здании нет ни одного живого человека. Люди, естественно, были, но они сидели в канцелярии и в других рабочих помещениях. На королевской половине не осталось никого, кроме секретаря и гвардейских караулов.
«Наверное, амазонкам будет скучно, – подумала девушка. – Нужно их срочно чем-нибудь занять, а то как бы чего не натворили. Игорю нужно оборвать уши! Надо же такое рассказать, да еще этим оторвам. Брать понравившихся мужчин силой! Ему все шуточки, а если действительно случится? Запрещать своим приказом? Не дай бог, кто-нибудь узнает, вот будет смеху!»
– Моя королева, к вам пришел принц! – предупредил Иру Мар.
Брат лежал на кушетке в обнимку с Малышом, который уже перерос самого мальчишку.
– Сегодня что-то сдохло в лесу, если ты вдруг вспомнил, что у тебя есть я, – ехидно сказала Ира. – Это сколько же дней мы с тобой не виделись? Да отпусти ты аруса, он тебя исколет.
– Не-а, – ответил Серг, – он не колючий и любит, когда его чешут. Смотри, почти мурлыкает.
Малыш, которому чесали горло, блаженно попискивал.
– Где ты услышал мурлыканье? Серг, скажи, в каком состоянии находится словарь?
– В готовом, – ответил мальчик. – Вон он лежит на столе. Я и пришел сказать, что работа закончена. С тебя три книги, как и обещала! И обязательно фантастика!
– Сегодня постараюсь увидеть куратора, ему и закажу, – пообещала Ира. – Сколько в нем слов?
– Четыре с половиной тысячи. Других не знаю.
– Спасибо! Пойду попытаюсь вызвать Воронцова через Марта, а вы здесь балдейте.
Март, как всегда, откликнулся сразу.
– Я вас слушаю, ваше величество!
– Март, у меня к вам просьба. Пошлите кого-нибудь в посольство к Алину. Мне нужно срочно встретиться с Воронцовым, а идти на Землю нежелательно. Пусть он придет в замок, тогда и я к вам забегу.
В оставшееся перед обедом время Ира решила принять присягу у амазонок.
– Аглая! – вызвала она шуру. – Ты устроила своих барышень? Собери их в моей гостиной, я сейчас приду со всеми познакомиться и принять клятву. Тогда завтра с утра уже смогут начать тренировки.
«Да! – думала она пятью минутами позже, идя вдоль выстроившихся полукругом девушек. – Если бы я была парнем, я бы растерялась. Ведь одна лучше другой. А вон той я и в подметки не гожусь. Аглая, наверное, вечерами полностью выкладывалась, чтобы Игорь не заработал косоглазие!»
– Сейчас каждая из вас себя назовет, – сказала она ловившим каждое слово девушкам, – потом я ознакомлю вас с клятвой, и все, кто готов ее принять, должны будут поднять правую руку. После того как вы пообедаете, сюда придет капитан моей дружины Сантор Тониш, который проведет с вами курс обучения с новым оружием. Как только он решит, что вы уже достаточно подготовлены, получите оружие и переселитесь в королевский дворец. С этого момента вам уже могут даваться кое-какие поручения, хотя обучение на этом не закончится. Я дам вам возможности мага, которые потом надо будет развивать под руководством опытного наставника. Каждые три декады вам будет выплачиваться немалое вознаграждение. Если придется участвовать в боевых действиях, вознаграждение возрастет вдвое. Сегодня, в конце дня, вас посетит чиновник из казначейства, который выдаст каждой по сотне золотых на первое время. Завтра ваш командир, – Ира кивнула на Аглаю, – доставит сюда портных, которые снимут ваши размеры для пошива формы. А теперь я вас слушаю...
Воронцов прибыл в замок вскоре после окончания обеда. Через несколько минут после вызова Марта они сидели вдвоем в комнатах Иры.
– Рассказывайте, что у вас случилось, что меня выдернули прямо из супружеской кровати, – сказал Павел Игнатьевич.
– Это как? – растерялась Ира. – Разве у вас ночь?
– Утро, – рассмеялся куратор. – Это была шутка. Я даже успел позавтракать, хоть и легко.
– Намек поняла, – улыбнулась девушка. – Накормим вас, с голоду не умрете. Давайте я по-быстрому расскажу, зачем вас позвали, а потом вы будете есть, а я буду на вас смотреть. Люблю смотреть на то, как едят мужчины.
– Да, вы уже мне об этом говорили. Так что случилось?
– Вы в курсе того, что у нас здесь война?
– Я уже вчера вечером смотрел материал, отснятый кинооператорами. Сегодня они будут монтировать фильм, потом в него вставят пояснения, которые зачитает диктор, и фильм пойдет в прокат.
– Ну и как впечатления?
– Это было страшно! Кое-что, наверное, вырежут. Такое не предназначено для широкого показа. Но вы меня поразили своим хладнокровием! Представляю, что о вас будут говорить после просмотра.
– Это когда же меня снимали? – удивленно спросила Ира. – Ей богу, не помню! Они, по-моему, нацелились только на поле.
– Откуда вам помнить, если вели бой! Первый раз вас и ваших дружинников снимали, когда на холм во множестве пошли твари, и вы их начали расстреливать, а второй – когда вас атаковали с воздуха. Там есть великолепные кадры, когда вы, лежа на спине, ведете огонь, и мимо проносится уже подбитый ящер. Так чем все закончилось?
– Ничего еще не закончилось. Я потому и не пошла на Землю, а позвала вас, что меня в любой момент могут вызвать. Давайте обсудим то, что нужно сделать. Я хочу купить сто установок «Град-П» и по сто снарядов к каждой установке. Для них надо построить хранилище боеприпасов недалеко от арсенала. Ко всему этому нужно еще по тридцать штук дальномеров и артиллерийских буссолей.
– Кто вам рекомендовал это оружие? – спросил Воронцов.
– Игорь Гнедых рекомендовал. А что?
– У этих «Градов» низкая точность, поэтому максимальный эффект будет при залповой стрельбе из нескольких минометов, причем залп должен быть не один. А каждый снаряд весит килограммов по тридцать с гаком. Сами установки не слишком тяжелые, а вот снаряды будет тяжело носить в руках.
– Сколько их там носить! – махнула рукой Ира. – Ставим врата на позициях и через них заносим все, что нужно. Даже если это не получится, все равно вес у них не запредельный, и человек десять донесут установку и несколько снарядов. С этим заказом все ясно? А когда будут остальные гранатометы и выстрелы к ним?
– Мы их уже сегодня все передали. Как раз перед моим приходом разгрузили целый штабель ящиков. Март просто не успел вам сообщить.
– Ну и прекрасно. Теперь возьмите эти общие тетради. В них написаны четыре с половиной тысячи наших слов и их перевод на русский. Наши слова тоже записаны русскими буквами. За редким исключением, они так и читаются. Напечатайте мне сотню словарей, а себе – сколько хотите. И купите для меня три книги из чего-нибудь фантастического.
– Для вас? – поразился Воронцов. – Вы такое читаете?
– Я немного неправильно выразилась. Книги нужны для автора этого словаря, как вознаграждение за труд.
– Серг старался? – кивнул на тетради Воронцов. – Достану я ему что-нибудь получше. Сам я такое не читаю и не разбираюсь, но найду знатока. Это все?
– Неужели мало?
– Да нет, за «Грады» и за строительство склада с вас вытянут много золота, а обеспечить его поступление – это для меня приоритетная задача. Так что ваши заказы облегчают мне жизнь. Да и словарь для нас очень ценен: легче будет готовить людей. Вам ведь он нужен для того же самого?
– Конечно. Подождите минуту, Павел, у меня важный вызов.
Вызов пришел от амулета, который она оставляла королеве Сенгала.
– Я с вами связываюсь по поручению королевского Совета, – сухо сказала Глера. – Совет рассмотрел ваше предложение и счел его неприемлемым. Мы решили, что обойдемся своими силами.
– Ваш муж выжил? Он тоже участвовал в работе Совета?
– Король Сенгала жив и возглавлял Совет.
– Значит, одного урока ему оказалось недостаточно, – горько сказала Ира. – Ну что же, я не могу навязывать вам своих услуг. Люди должны сами решать свою судьбу. Когда будете умирать, пришлите мне сына. У меня уже есть один брат, будет второй. Мне кажется, что он у вас хороший мальчишка. Прощайте, Глера.
– Кто это был? – спросил Воронцов, который не понял разговора.
– Королева соседнего королевства сообщила мне, что им проще умереть, чем принять мою помощь. Хотя они, может, и не умрут, умрут многие из их подданных. Ладно, никто из них не относится к числу моих друзей, а для вас это вообще инопланетяне.
– Вы были правы, Лен, – сообщила Ира канцлеру о вызове Глеры после ухода Воронцова. – Вы и Лаш. А я наивная дура, которой до королевы еще расти и расти. Они отказались и сказали, что обойдутся своими силами. Как вы думаете, сколько бойцов они наберут?
– Возможно, успеют набрать тысяч десять ополченцев и еще столько же из числа дружинников тех дворян, которые не рискнут отсиживаться за стенами своих замков и придут в столицу. Но это и все. В обороне отсидятся, но страну отдадут на разграбление. Теперь нам важно не пустить лучи к себе и не дать им уйти с награбленным.

Глава 10

– С вами можно поговорить, ваше величество? – спросил Гор Иру, вызвав ее амулетом.
– Говори, я слушаю.
– Я хотел бы посетить дом брата Малы. Жена о нем беспокоится, просто не находит себе места. Столица Сенгала почти наверняка в осаде, а таких, как он, в первую очередь погонят на стены, где они и умрут. Адер не умеет держать в руке даже столовый нож, какой из него боец!
– Чем он вообще занимается? Я тогда не поинтересовалась.
– Он переписывает чужие книги и написал уже две своих. Я не читал, но говорят, что неплохие.
– А какая у него семья?
– В столице только жена. Он совсем недавно женился, так что мы не успели узнать о его жене ничего, кроме того, что красивая и ей пятнадцать лет.
– Идите, Гор, только будьте осторожны. И знаете что? Возьмите с собой Саша. И ему развлечение, и вам подстраховка. Только никаких авантюр! Побеседуете, а потом расскажете мне, что у них творится. Если возникнут какие-то сложности, возвращайтесь. Вместе подумаем, что делать.
Никаких сложностей не возникло, и Адера с молодой женой этим же вечером без сложностей доставили в Сагд.
– Расспросили своего родственника? – спросила Ира мага, вызвав его к себе на следующий день, после завтрака.
Она больше декады не занималась с Гором, но он с женой по-прежнему жил в ее дворце. У семьи Селен было достаточно денег на приобретение своего дома, проблема была в том, что Гор пока не нашел ничего приличного в удобном для него районе города.
– Расспросил, ваше величество. Только он почти ничего не знает о вторжении кочевников. Мобилизацию не объявляли, и не было никаких объявлений. Единственное, что он заметил, – это патрули солдат на улицах. Он даже не хотел с нами уходить, но мне удалось напугать Олу, и она его уговорила.
«А не навестить ли мне Амали? – подумала Ира, когда ушел маг. – Ее муж занимает высокий пост и должен быть в курсе того, что творится в королевстве, да и отец не может ничего не знать. Только куда идти, к отцу или к мужу? Посмотрю-ка я сначала «окном» ее комнату у отца».
Открыть «окно» в комнату Амали не получилось. Либо комната неузнаваемо изменилась, либо ее больше не существовало. Попытка посмотреть на замок герцога Дальгара из коридора, которым они шли с Амали, или из комнат герцога тоже провалилась. Скорее всего, замок отца маркизы превратился в обгорелые развалины.
«И чего я колочусь? – подумала она. – Знал бы Лен, чем я занимаюсь, уже высказал бы свое мнение об уроне чести и достоинства. Кто мне Амали? Даже если ее муж мне что-нибудь расскажет, что это изменит? И чем тогда заняться? Все просто валится из рук. Может быть, заняться Колином? С вождем рахо говорить рано, но можно попытаться освободить семью Колина. Я ему это обещала. Но пока нет ясности с Урнаем, я собой рисковать не могу. Пожалуй, задействую Саша, он будет в восторге.
– Саш, – вызвала она мага. – Ты сейчас чем занят? Бросай пока это дело, а нашла для тебя более интересное. Видел парня, который пришел с побережья? Найди его в гостевых покоях, только не в левом крыле, а то попадешь к амазонкам, и мы тебя не увидим до завтрашнего вечера.
– Замечательные девушки! – Саш даже причмокнул. – От вида их прелестей воспламеняется кровь, но вы правы, ваше величество. Лучше не попадать в их милые ручки, потому что меня при всем желании надолго не хватит. Значит, он в правом крыле?
– Да, он там живет на пару со звероподобным сенгальцем. Но тебе нужен только сам Колин. Бери его, и идите в мою гостиную, я там сейчас буду.
Ира пришла первой и минут десять ждала, пока не постучали в дверь.
– Сейчас будем заниматься твоей семьей, – сказала она взволнованному Колину, когда он вместе с Сашем вошел в гостиную. – Где держали твоих родных?
– Последний раз, ваше величество, я их видел в доме личного жреца вождя. Его зовут Тал Улас. Меня провели в небольшую комнату, где была Дара с детьми, и сказали, что она там будет до моего возвращения.
– Садись в кресло, закрой глаза и постарайся отчетливо вспомнить эту комнату. Там было что-нибудь особенное, кроме твоей семьи?
– Там был очень интересный светильник на столе и резные рамы на окнах, в остальном это обыкновенная комната для прислуги.
– Довольно, – сказала Ира, – я запомнила. Сейчас мы попробуем посмотреть эту комнату.
Она открыла «окно», и они увидели небольшую комнату, в которой на кровати сидела красивая чернокожая девушка и расчесывала гребнем волосы.
– Это наверняка не твоя жена, – сказала Ира. – Детей тоже не наблюдается. Значит, их отсюда куда-то перевели.
– И что же делать? – Колин был в отчаянии.
– Будем работать дальше, – спокойно сказала Ира, создавая за спиной девушки вместо «окна» врата. – Саш!
Маг ухмыльнулся, прошел вратами, зажал девушке рот и унес ее к ним в гостиную. С сожалением вздохнув, он посадил свою добычу на диван. Ира его даже пожалела: девчонка, которой вряд ли было больше шестнадцати, несмотря на черный цвет кожи, была необыкновенно хороша, а тонкая шелковая туника просвечивалась насквозь и только добавляла ей прелести.
– Кто это? – спросила Ира Колина. – Ты ее знаешь?
– Я в том доме был только один раз, а ее вроде видел мельком.
– Расспроси ее, где сейчас белая женщина с детьми.
Некоторое время Колин и девушка оживленно переговаривались, причем девушка отошла от испуга, а Колин, наоборот, побледнел.
– Жену с детьми поместили в подвал в наказание за то, что она отказала младшему сыну жреца и расцарапала ему лицо, – сказал он глухим голосом. – Жрец взял ее под контроль и отправил на ночь к сыну, а потом всех кинул в подвал.
– Она была в подвале? – спросила Ира, кивнув на девушку.
– Нет, – ответил Колин. – Она говорит, что туда постоянно ходит Горш. Это один из слуг жреца. Она несколько раз втайне от хозяина по ночам бегала в его комнату. В тайне, потому что хозяин взял ее в дом для себя, но он уже стар и плохо любит.
– Спроси, видела ли она эту комнату при свете?
– Да, видела, – сказал Колин после короткого разговора с девушкой. – Они этим занимались и днем, когда жрец куда-то уезжал.
– Пусть вспомнит комнату. Хорошо, я запомнила. Теперь посмотрим, кто там есть.
В небольшой комнате со столом и кроватью, на которой была в беспорядке разбросана мужская одежда, никого не было.
– Сходи за слугой, – сказала Ира Сашу. – Бери его под контроль и веди сюда. Только не копайся: хозяин дома – сильный маг, возможностей которого мы не знаем.
Саш вошел вратами в комнату, на мгновение застыл, разыскивая в доме нужного человека, потом довольно улыбнулся и стал ждать. Через минуту дверь отворилась, и в комнату вошел высокий молодой рахо с длинными женскими волосами. Он уже был под контролем, поэтому маг просто показал рукой на врата и для ускорения пихнул слугу рукой, когда тот замешкался.
– Странно, – сказал вернувшийся в гостиную Саш. – Дом жреца самого вождя, а в нем нет никакой защиты от врат.
– Ты можешь что-нибудь сказать по этому поводу? – спросила Ира Колина.
– Откуда? – ответил он. – Я не маг, и о рахо мы знаем мало, несмотря на то что живем рядом сотни лет. Они все в жизни делают по обычаям. Может, такую защиту не принято ставить, или у них никто не ходит вратами в чужой дом, и ему просто нечего опасаться.
– Ладно, – сказала Ира. – После наших визитов заведут новый обычай, если только успеют. Саш, сними контроль со слуги, а то он не сможет ясно вспомнить ни одной картинки. Только проследите, чтобы он тут не буянил.
Стоявший с безразличным видом посередине гостиной Горш что-то громко закричал и бросился на Саша.
– Прыткий! – сказал Саш, потирая слегка ноющую после удара руку. – Сейчас очнется. Я его бил сильно, но так, чтобы ничего не повредить.
Сбитый на пол слуга заворочался и с трудом поднялся, с испугом глядя на Саша.
– Успокойся! – перешла на мысленную речь Ира. – Если будешь выполнять то, что тебе говорят, останешься цел и вернешься в дом. Вспомни комнату в подвале, где держат белую женщину с детьми.
– Это не комната, а камера! – ответил Горш, испуганно озираясь. – Рабыня посмела поднять руку на сына хозяина и отказать ему в его праве. Хозяин поместил ее туда и лишил молока, поэтому младенец умер, и вчера его выбросили в свинарник.
– Закрой рот и вспоминай камеру! – приказала девушка. – Подробнее, одной решетки мало!.. Я посмотрела то, что он вспомнил, – сказала она Сашу и Колину, – но не уверена, что мы туда попадем по таким воспоминаниям. Обычная клетка с соломой на полу. Единственная зацепка – это глиняная миска с отбитым краем. Сначала попробуем «окно», а уже потом, если все получится, откроем врата.
Открытое «окно» было просто кругом мрака.
– Черт возьми! – выругалась Ира. – Там совершенно темно! Ладно, ставлю врата, и вы туда идете вдвоем. Саш, подсветишь.
Мужчины ушли во врата и почти сразу же вернулись обратно. Колин нес на руках жену, которая прижалась к нему и заходилась плачем, а Саш вел за руку пятилетнего мальчика.
– Идите туда и ждите, пока вас освободят! – по очереди мысленно приказала Ира своим пленникам.
– Госпожа! Не нужно туда, хозяин меня убьет! – взмолилась девушка. – Оставьте меня у себя!
– И что я с тобой буду делать? – немного растерялась Ира.
– Что хотите, только не отдавайте хозяину! Он умеет читать мысли и поймет, что я вам обо всем рассказала!
Гарш послушал крики девушки, что-то ей зло сказал и убежал во врата.

Ушел Саш, увел свою семью Колин, и забрал чернокожую девушку управляющий, но надолго Иру одну не оставили. Не прошло и получаса, как пришел вызов от генерала Кордоя.
– Началось, ваше величество! – с плохо скрытой радостью сказал генерал. – Наблюдатели сообщили, что к границе с Тессоном движется большая масса конницы. Сколько в ней всадников, они сказать не могут, но говорят, что больше пяти тысяч.
– Уже известно, где они пересекут границу?
– Там для этого есть только одно удобное место. Это полоса редколесья, которая тянется от границы вглубь провинции на полдня пути. Дорог в Сенгал поблизости нет, поэтому этот путь используют даже купцы. Деревьев там мало и растут так редко, что пройдет воз. Местные говорят, что в двух местах лес гуще, но там прорублен проход для повозок.
– Какая ширина у этой полосы?
– Она сильно меняется, но и в самом узком месте не меньше двух сотен шагов. А по обеим сторонам растет уже не сосновый лес, а больше еловый и более густой.
– Для нас не годится и редколесье, – сказала Ира. – Есть там дальше открытое место?
– В конце редколесья течет небольшая река, возле которой стоят две деревни. Крестьяне свели вокруг себя весь лес. Там теперь пашни и луга, на которых пасут скот. Я хотел сделать засаду на выезде из леса. Там открытое место до самой деревни.
– Что-то вы не то говорите, Грас! – озабоченно сказала Ира. – Ну положите вы небольшую часть конницы, а остальные этим редколесьем уйдут обратно. Да и не спрячете вы большую засаду на открытом месте. А нам с вами нужно, чтобы они все выехали из-за деревьев. Давайте сделаем не так. Засаду из ваших солдат оставим возле ближней к лесу деревни и усилим ее гвардейцами с пулеметами. С края леса деревню видно? Вот и прекрасно! Значит, они пойдут прямо к добыче и попадут в вашу засаду. А чтобы лучи не слишком смотрели по сторонам и не увидели ваших бойцов раньше времени, мы с вами сделаем вот что...

На краю редкого соснового леса появились первые всадники. Они осторожно выехали на открытое место и остановились осмотреться. Впереди расстилался огромный луг, на котором лишь кое-где росли невысокие кусты. За ним виднелись поля и огороды, вплотную примыкавшие к вытянувшейся вдоль реки деревне. Отсюда было видно, как в деревню гонят с пастбища скотину и трудящихся на огородах женщин. Мирная картина успокоила разведчиков, которые сообщили об отсутствии опасности тому, кто возглавлял поход. По его команде всадники лучи начали покидать лес, собираясь на открытом месте для атаки. Кочевники осторожничали и ехали шагом, внимательно осматриваясь по сторонам и высылая вперед небольшие группы разведчиков. Когда они отъехали от края леса шагов на триста, возле самых деревьев один за другим засветились пять радужных кругов, из которых начали выбегать люди. Прибывшие быстро рассредоточились и залегли, направив стволы автоматов и пулеметов в спину всадникам. Все это было проделано без малейшего шума и не привлекло ничьего внимания, а находившийся уже далеко маг не почувствовал открытия врат.
Когда по пехоте или коннице с небольшого расстояния стреляет крупнокалиберный пулемет – это подобно огромной косе смерти, безжалостно скашивающей сотни людей и лошадей. Сейчас по команде по полю прошлось двадцать таких кос. Помимо двух десятков пулеметов, дружинники Иры использовали в бою еще полсотни автоматов. Грохот очередей заглушил быстро смолкающие крики людей и дикое ржание лошадей. За несколько минут все задние ряды конницы полегли, а выжившие, которые уже сталкивались с таким оружием, понеслись вперед, стегая лошадей и не разбирая дороги. Уйти удалось не всем. Стрельбу из автоматов вскоре прекратили, но пулеметы подхлестывали конницу почти до самой деревни. Здесь выжившие вышли из-под одного удара только для того, чтобы попасть под другой. Огонь пяти сотен автоматов и десятка пулеметов быстро завершил истребление отряда, в котором было, как подсчитали позже, больше десяти тысяч всадников.

– Чистая победа! – поздравил Иру канцлер. – А ты все-таки не удержалась и влезла, хотя эти врата мог поставить Лаш.
– Мог, – не стала спорить девушка, – но и мне это было нетрудно, а вы теперь можете объявить, что в победном сражении участвовала королева! Разве плохо? Да и тоскливо мне сидеть дома, особенно когда сражаются мои люди. Но я уже не лезла в первые ряды, а это большое достижение.
– Я сегодня во дворце столкнулся с принцем и его не узнал, – сказал канцлер.
– С Сергом? А что с ним не так?
– Не с Сергом, а с Олесом. Забыла, что у нас есть еще один принц?
– Ничего я не забыла, я о нем регулярно справляюсь у Сантора. А встречаться со мной он не хочет. То ли стыдно за то, что взвалил все государственные заботы на мои хрупкие плечи, то ли не простил того, что из-за меня приходится вкалывать, то ли еще что. А я не хочу навязываться. Так что вас удивило в Олесе?
– Не столько удивило, сколько обрадовало. В нем не осталось ничего от того молодого шалопая, которого ты под конвоем отправила на учебу к своему капитану. Олес подрос, возмужал, в нем чувствуется сила. Думаю, что скоро его можно будет привлекать к государственным делам. Пусть он не хочет быть королем, будет канцлером. Я не вечен.
– Только попробуйте умереть! – пригрозила Ира. – Олесу мы дело найдем, хотя ему будет полезно перенять у вас опыт. Но только чтобы вы жили! Я вас еще не возила на море.
Загудел амулет связи с генералом Кордоем, который Ира последнее время носила на поясе.
– В чем дело, Грас? – спросила девушка. – Опять кочевники?
– Нет, я к вам по другому делу. Помните разговор о группе из восьми человек на границе с Зартаком? Так вот их, по моему мнению, пора брать. Они перешли границу недалеко от небольшого городка Гаштин.
– А у нас там есть какие-нибудь силы, кроме стражи?
– Конечно, есть. Это же граница, а во всех приграничных городах, особенно граничащих со степью, теперь есть небольшие гарнизоны. Я не помню сколько солдат в этом Гаштине, но полсотни точно будет, если не больше. Но я бы не стал их посылать без сильного мага. Если у пришельцев есть маг, а у нас его не будет, солдаты доставят нам мертвые тела.
– Я найду, кого послать, только нужен образ для врат. У вас есть кто-нибудь из тех, кто бывал в этом Гаштине?
– Я отправил на границу с Сенгалом не всех наблюдателей, а многие из них сами из тех мест, или долго болтались на границе со степью, поэтому сейчас дам команду поискать. У меня есть ваши маги, так что проводника переправлю вратами. Куда его лучше отправить?
– Лучше всего в мой дворец к Сантору. Я туда сейчас пойду и подготовлю мага.
Вернувшись к себе во дворец, Ира вызвала Саша.
– Сегодня ты у меня на передовом рубеже. В Зартаке обнаружили странных людей, которые двигаются к нам со стороны степей. Их всего восемь человек, и я подозреваю, что они из тех имперцев, которые воюют с рахо. Непонятно, что им здесь нужно, но в любом случае неразумно позволять им у нас свободно разгуливать. Принято решение захватить эту группу и доставить ее в столицу. Сейчас они возле городка Гаштин. Генерал Кордой должен отправить сюда человека, который в нем был. Возьмешь у него картинку и пойдешь в город. Весь его гарнизон переходит в твое подчинение. Вот амулет связи с разведчиками, которые «пасут» чужаков. Как только выйдете из города, свяжешься с ними и уточнишь маршрут. Желательно все кончить без драки. Тебя посылают, потому что у них может быть свой маг. Как только приблизитесь, блокируй постановку врат и смотри, есть ли маг. Если мага нет, справишься сам, если он там есть, откроешь мне врата, и я использую Аруса. Малыш немного подкормится, а у нас будет меньше проблем. Кроме того, если они не знают языка, ты сможешь пообщаться только с магом, а я вообще со всеми. И нужно поспешить все закончить до темноты.
Кордой их не задержал и прислал проводника раньше, чем Саш успел собраться в дорогу. В Гаштине отряд уже был готов к выходу, поэтому после сеанса связи с разведчиками сразу же вышли в нужном направлении и меньше чем за час подошли к небольшой деревне, перед которой остановились чужие. Прежде чем их обнаружили, солдаты успели отрезать отряду путь к границе, а Саш – заблокировал чужому магу постановку врат. Убедившись в невозможности уйти, тот мысленно обратился к Сашу:
– Кто вы, и что вам от нас нужно?
– Это я должен задавать вопросы, а не ты, – ухмыльнулся Саш. – Я и задам. Что вы делаете на нашей земле и кто вы такие?
– Мы послы и имеем целью встречу и переговоры с владыкой этих земель. Если можешь, проводи нас к нему.
– Я могу, – кивнул Саш, – и провожу, но с условием, что мы временно заблокируем твои способности. Это простая мера предосторожности. Ваши посольские полномочия еще нужно подтвердить, да и кто знает, что у вас на уме?
– Я на это не согласен и буду сопротивляться! – ответил маг, готовясь к драке.
– Как хочешь, – сказал Саш и открыл врата для королевы.
Поставленная блокировка не мешала ставить врата самому. Миг, и из них вышла девушка в штанах, следом за которой на траву выпрыгнула ящерица размером с крупную собаку.
– Малыш, фас! – сказала она, показав рукой на пришельцев.
Ящерица моментально оказалась возле них, а маг из-за навалившейся слабости упал на траву. Один из воинов отряда выхватил меч и попытался достать до ящерицы, но она уже опять вертелась у ног хозяйки.
– Кто из вас главный? – поочередно прозвучал мысленный вопрос в головах всех имперцев.
– Вроде я, – ответил один из них. – Я капитан Грей, а кто вы?
– Местная королева, – сказал голос, и только после этого капитан понял, что это говорит девушка с ящерицей.
– Что вы сделали с нашим магом? – спросил он.
– Ничего особенного, просто забрала большую часть сил. Он не захотел добровольно на время блокировать магические способности, пришлось это сделать насильно. Вы здесь гости, причем незваные, и обязаны подчиняться нашим законам. Прикажи всем своим людям сложить оружие и следовать за мной. И пусть помогут магу. Лучше вам вести себя спокойно и не дергаться. Вас восемь человек, а для того чтобы узнать, кто вы и откуда, мне будет достаточно одного. Если вы не совершили преступлений против моих подданных, можете не опасаться за свою жизнь и свободу. Разоружайтесь, я жду.
– Давайте, парни, бросайте все оружие! – сказал Грей, отстегивая меч с кинжалом. – Нам обещают жизнь и свободу только при условии послушания.
Его кинжал и топорик кока упали на траву, куда они еще раньше положили свои арбалеты. Пятеро воинов схватились за оружие и попятились назад.
– Я не могу говорить сразу со всеми, – опять зазвучал в голове капитана голос королевы, – поэтому скажите им сами. Дело к вечеру, и у всех нас был трудный день. И я не собираюсь долго стоять и ждать. Если не выполните приказ, будем убивать по одному.
– Заканчивайте валять дурака, – сказал своим бойцам капитан. – Мага нет, и их в десять раз больше, чем нас. Нашинкуют на мелкие части или утыкают болтами, и ваша скорость не поможет.
– Если хочешь, можешь сдаваться, – сказал Григу один из бойцов. – Ты нам в этом не указ. Это не бойцы, а деревенщина, у них мечи до сих пор в ножнах, а в руках только дубины. А от мага защитят амулеты. Прорвемся.
– Это мастера боя, – объяснил капитан королеве. – Они могут двигаться намного быстрее обычных людей, ваших солдат всерьез не принимают, а мне подчиняться отказываются.
– Они выбрали свою судьбу! – сказала она. – Отойдите со своим спутником в сторону, чтобы вас не зацепило.
Капитан не успел отойти сам и передать слова девушки Хуку, когда бойцы отряда начали действовать. В той стороне, откуда они пришли, никого не было, поэтому туда и бросились с такой скоростью, что на мгновение Грей потерял их из виду. Девушка что-то сказала, и несколько ее солдат вскинули свои палки и направили их в сторону беглецов. Раздался сильный грохот, и сразу же все пятеро бегущих упали на землю.
– Берите своего мага и следуйте за мной, – приказала капитану королева и пошла к почему-то до сих пор стоявшему кругу врат.
Капитан с коком подхватили еле живого Остина и проследовали за ней, а замыкал движение какой-то ухмылявшийся тип в компании с ящерицей.

– Это не та империя, которая воюет с рахо, – рассказывала Ира канцлеру. – Обе империи враждуют, но между собой уже давно не воюют. Но сейчас, когда открыт новый материк, все может измениться. Слишком уж большой выигрыш в случае победы. Пока даргоны дерутся с рахо, ланшоны отправили несколько кораблей узнать, что нашли противники, кто здесь живет и нельзя ли заключить с кем-нибудь из местных союз. Ночью на корабли напали дикари и вырезали всех, кроме двух моряков. Эти двое и приданный им маг к нам и попали. Бойцы сопровождения подчиниться отказались, пытались бежать и были расстреляны.
– Однако ты сурова! – сказал Лен. – Странно, почему они не подчинились. Шли в чужое королевство и рассчитывали, что им позволят нарушать его законы? Как-то это глупо.
– Моряки считают, что маг и солдаты должны были только довести их до нас, а потом уйти. Уйти у них не получилось: Саш заблокировал врата, а я лишила мага силы. Сдаваться на нашу милость они не собирались, вот и взбрыкнули, понадеявшись на свои бойцовские качества. Если бы не наше оружие, могли бы и уйти. Двигались они не медленнее магов.
– И что думаешь делать?
– Скорее всего, буду заключать с ними договор. Нужно только немного потянуть время и поторговаться.
– А как же рахо?
– Рахо пошлем лесом! И причин для этого много. Во-первых, империя ланшонов несравненно более сильный и полезный союзник, чем рахо. Императору нужно будет заплатить за союз чьей-то землей. Степь ему и даром не нужна, поэтому остается побережье. А рахо пусть садятся на свои корабли и плывут куда подальше. Во-вторых, заключив союз с ланшонами, мы можем рассчитывать на то, что они будут его соблюдать. По крайней мере, они уже сотни лет обеспечивают независимость нескольких королевств на материке даргонов. А вот рахо, когда не будет нужды в союзе, пошлют лесом нас. Они презирают кайнов. Вождь дал Колину свободу, но последний воин в их отряде не считал его человеком, а жрец вождя, едва Колин уехал, тут же нарушил обещание сохранить его жену и детей. Очень показательно, не правда ли? Да и союз мы заключили бы с вождем, вся власть которого только на время войны. А потом старейшины нас пошлют, а если он нас поддержит, то и его тоже. К тому же заключать договор с теми, кто держит в рабстве кайнов... А на их освобождение рахо не пойдут, потому что кайны за так отдают половину всего выращиваемого в государстве зерна.
– Колин рассказал?
– Он мне много чего рассказал. С вождем рахо я, конечно, поговорю, и будет интересно проследить за домом его жреца. Жаль только, что Колин не умеет читать по губам, а через «окно» ничего не слышно.
– Когда думаешь договариваться с империей?
– Еще рано. Сначала нужно окончательно разделаться с кочевниками и больше узнать у капитана и его кока о будущих союзниках, а так же выучить их язык.
– Опять учить язык?
– А что ты хочешь, Лен? Общаться мысленно я могу только с одним человеком, да и не понравится никому из вельмож императора, что кто-то лезет им в голову. А если закроются сильными амулетами, я вообще ничего не пойму. Стоит выучить язык, на котором разговаривает половина населения здешнего мира. Правда, опять придется пить отвар, но я начала к нему привыкать. По крайней мере, рвотных позывов уже нет.
– Язык лучи ты тоже учила. Выходит, зря?
– Кто тебе такое сказал? Всех лучи все равно не уничтожим, поэтому с ними придется жить. У меня на будущее в отношении их есть кое-какие планы. Так что ничего не делается зря.
– Значит, у нас не будет моря! – горько сказал канцлер.
– А это мы еще посмотрим! Кто сказал, что мы должны уступать всю землю рахо? Небольшой участок побережья мы себе выторгуем. Думаю, что можно даже большой, если возле леса. Что мы не прогоним дикарей? Мы с вами еще позагораем на песочке под шум набегающих волн.

Глава 11

– Гор, мне от вас нужна одна услуга.
– Что нужно сделать, ваше величество?
– Кочевники не будут в Сенгале вечно. Если учесть их потери в первом сражении и то, сколько они потеряли во время набега к нам, трети армии у Урная уже нет. Да и его маги сильно потратились. Сандер закрылся в столице и отдал страну на разграбление, Урнай и будет грабить. Только мало награбить, нужно еще суметь уйти с награбленным в степь. А нам нужно, чтобы они ушли с пустыми руками, или не ушли, а все передохли где-нибудь в пути. И в этом я им готова помочь. Но для такой помощи нужно знать, чем они сейчас занимаются и что намерены делать в ближайшем будущем. В отличие от меня или Лаша, вы хорошо знаете Сенгал, и вам не составит большого труда по нему перемещаться. Лучи не станут резать всех подряд, люди им самим будут нужны. Кого-то они погонят с собой в неволю, кто-то должен присматривать за скотом или выполнять тяжелые работы здесь. Нужно выйти на таких людей и попытаться узнать то, что известно им. В города вам лучше не ходить. Там после набегов все изменилось, да и опасно в них соваться одному. Вы помните какие-нибудь места возле городов?
– Не беспокойтесь, ваше величество, у меня в памяти достаточно таких мест. Мы ведь раньше не так уж часто перемещались вратами, больше на лошади. Это сейчас я прыгаю вратами, как блоха. Скоро, наверное, разучусь ходить.
– При малейшей опасности применяйте проницаемость и уходите. Я ведь еще и потому остановила свой выбор на вас, что вы ее можете долго держать. Постарайтесь сделать дело и вернуться. Если с вами что-нибудь случится, я не смогу показаться на глаза вашей Мале.
– Я буду осторожен. Ваше величество...
– Что, Гор?
– Я хотел сказать, что рад тому, что вы меня тогда выкрали из дома и потом после всего не убили. Я могу идти?
– Идите, – сказала Ира, провожая его взглядом.Немного подумав, она вызвала канцлера:
– Лен, вы у себя? Можете уделить мне несколько минут? Тогда зажмурьтесь, я иду к вам.
– А зачем зажмуриваться? – спросил канцлер появившуюся в его кабинете девушку.
– Потому что вы каждый раз при моем появлении испуганно вздрагиваете. Послушайте, Лен, я вчера вечером кое-что придумала.
– Мне уже заранее страшно.
– Да ну вас, Лен! Я говорю серьезно. Я хочу уберечь кайнов побережья и попутно подложить рахо большую свинью. У меня нет никаких сомнений в том, что рахо проиграют войну, неизвестно сколько они смогут продержаться. Дадут ли им потом уплыть на кораблях, или они все там погибнут – это меня не интересует. Главное, что они постараются ничего не оставить победителям. Все имущество, которое не смогут взять с собой, будет уничтожено. А к этому имуществу относится и община кайнов. Их всех попросту перебьют.
– И сколько их там?
– Трудно сказать. Мы с Колином прикинули, что их должно быть не меньше ста пятидесяти и не больше пятисот тысяч.
– И ты их всех хочешь притащить к нам? Ты представляешь, сколько всего им будет нужно?
– Свои вещи и продукты они на первое время возьмут с собой. Сейчас лето, поэтому временно их можно поселить в палатках.
– И где ты возьмешь столько палаток?
– Закажем американцам, как и дополнительное продовольствие.
– Хватит золота на все твои заказы?
– Должно хватить. Каторжники, как я и рассчитывала, подняли добычу в два раза.
– Как же тебе это удалось? Мы их старались не использовать на золотодобыче. Мороки много, а отдачи почти никакой.
– По моему приказу их начали нормально кормить, сняли кандалы и регулярно возят девиц из веселых домов ближайшего города. И предупредили, что все это только пока они нормально работают. И еще я отменила им бессрочную каторгу. Каждому нужно отработать десять лет, после чего могут быть свободны.
– А не разбегутся?
– Им выделили два рудника, в пределах которых могут жить относительно свободно, а периметр тщательно охраняют. Пока все спокойно, если не считать того, что была пара драк из-за женщин, одному даже проломили голову. Но теперь они поутихли.
– Ты что, в курсе всех их дел?
– Может, и не всех, но то, что касается золота, у меня на контроле.
– Ты только учти, что если так грести золото, оно может закончиться. Из десяти наших рудников половина старых.
– Значит, надо просить геолога и отправлять в горы экспедицию. Заодно, может, найдут еще что-нибудь полезное.
– Давай вернемся к нашим кайнам. Чем их думаешь занять?
– Как чем? Это земледельцы, на землю и посадим. Вырубим какой-нибудь лес, уберем взрывчаткой пни, и будут им пашни. Помимо муки закупим у американцев посевное зерно. Пусть выращивают пшеницу. Ни к чему нам покупать продовольствие и тратить на него золото, когда у нас самих все население сплошь крестьяне. Со временем будем сеять кукурузу и подсолнечник. А картофель мы уже посадили на пробу в одной деревне, хоть и без агронома. Вроде растет хорошо. И ведь пришлось деревенских буквально ломать через колено, а то ни в какую не хотели заниматься. Пришлось пообещать, что все равно заплатим, вырастит там что-нибудь или нет.
– Сама обещала?
– За кого вы меня принимаете? – обиделась Ира. – Всем занимался магистрат ближайшего города.
– Ну, хорошо, здесь у тебя все более или менее сходится. Но не будут же они постоянно жить в палатках? Ты прикинула, сколько домов нужно будет построить?
– А в чем проблема?
– Ты построила хоть один дом? Что сердишься? Я тоже не построил и понятия не имею, в чем там могут быть сложности. Давай позовем одного моего человека, который ничего не умеет, но абсолютно все знает. Он нам сразу скажет, можно ли до морозов построить столько домов... Ном, зайдите ко мне, нужна ваша консультация... Сейчас прибежит. Знаешь, эти твои амулеты перевернули всю жизнь. Раньше для того, чтобы что-то передать, требовалась много времени, теперь это делается моментально. Может, раньше и жизнь из-за этого была такая размеренная и неспешная, а сейчас все делают бегом.
– Приветствую, ваше величество! – поклонился королеве вошедший чиновник, после чего обратился к канцлеру: – Что вы хотели узнать, ваша светлость?
– Вот скажите, Ном, можно ли до морозов в одной местности построить двадцать тысяч домов?
– И две тысячи нельзя, ваша светлость! – ответил чиновник.
– А почему?
– При строительстве дома используют доски, а получение досок – это очень трудное дело. Сложнее напилить доски, чем построить из них дом. Доска – дорогой товар.
– Теперь поняла? – спросил канцлер, когда чиновник ушел. – Когда что-то планируешь, тем более что-то масштабное, в чем мало смыслишь, лучше посоветоваться со знающими людьми.
– Я посоветуюсь, но не здесь, – пообещала Ира. – Не хотелось мне покупать еще и доски, но лесопилкой хочется заниматься еще меньше. Ладно, это все позже. Что у нас со складами под муку?
– Наш построен, в Сантилле все работы должны закончить завтра. В Талиме, как я и говорил, будут заканчивать еще пару декад, но герцог Воля передал, что может предоставить под хранение продовольствия подвал своего замка. Он у него очень большой и сухой.
– Всем этим через два дня и займусь. Лен, мне нужно ненадолго исчезнуть. Вы управитесь без меня?
– Не скажешь, куда собралась?
– Мне нужно по-быстрому сбегать в один мир к друзьям. Приглашали давно, но все не было свободного времени.
– А сейчас оно у тебя появилось?
– Появилась необходимость. Мне нужно придумать способ, которым можно избавиться от кочевников, не подвергая риску их пленников. Есть одна мысль, но чтобы ее применить, мне просто не хватит сил, даже с арусом. А там мне могут что-нибудь посоветовать. Марон меня уже неоднократно выручал.
– Если к друзьям и по делу, то иди. Как-нибудь сегодня обойдемся без тебя.
«И что надеть? – думала Ира, осматривая свой сильно разросшийся гардероб. – Все платья длинные и сразу отпадают. Первый раз Лаа пришла в брюках, а во второй на ней была короткая юбка. А у меня нет ни одного платья или юбки с коротким подолом. Остаются брюки. Но тонких среди них почти нет. Только белые с золотом, в которых я там черт-те на кого буду похожа, и те серые, которые я надевала на встречу с послом. Надену их, но потом обязательно нужно что-нибудь купить».
Переодевшись, она вспомнила одну их двух картинок, которые ей давали хорты, и открыла врата.
«Сюда бы канцлера! – подумала девушка, подставляя лицо теплому морскому ветру. – Как давно я не была на море, а такой прелести вообще никогда не видела!»
Ира появилась на вершине невысокого холма. С площадки, на которой она стояла, вниз уходила каменная лестница. Склон холма зарос деревьями с большими глянцевыми листьями и одуряюще пахнувшими белыми цветами. Чем ниже она спускалась, тем гуще росли деревья, и у подножья холма они образовали уже настоящие заросли, укрывающие от яркого солнца. Спустившись вниз, Ира растерянно остановилась: ступени уходили в нереально прозрачную, слегка голубоватую воду.
– Марон! – позвала девушка. – Вы меня слышите?
– Рина? – пришел ответ. – Вы где?
– Помните картинку с лестницей, которую мне давали? Вот я на этой лестнице и стою, только она у вас уходит в воду.
– Ждите, сейчас буду.
Она принялась ждать, недоумевая, почему Марон не создаст врата на лестницу. Ступени были чистые, и Ира, сняв туфли, села на предпоследнюю ступеньку, засунула ладони под попу и опустила ступни ног в воду. Вода была теплой, а воздух – прохладный с запахом моря и ароматом цветущий деревьев. В сплетенных над головой кронах чирикали и свистели птицы, изредка с жужжанием пролетали пчелы, а в густой траве стрекотали кузнечики. Неужели можно жить вот так, ни о чем не думая, только впитывая в себя эти запахи и звуки?
Со стороны моря донеслись какие-то шлепки по воде, которые быстро приближались. Открыв глаза, Ира увидела стоявшего на воде Марона, под ногами которого бурлила вода. Хорт стремительно несся к лестнице, оседлав, как ей уже было видно, нечто вроде ската размером с небольшую комнату. Не доплыв несколько метров до последней ступеньки, его транспорт резко притормозил, подняв небольшую волну.
– Привет! – улыбнулся ей Марон. – Ты разулась? Закатай брюки, чтобы не намочить, и прыгай сюда. Давай руку!
Она взяла в одну руку туфли и прыгнула на живую, слегка прогнувшуюся под ее ногами спину ската.
– Смотри, не наступи ногами ему на глаза, Малыш этого не любит!
Присмотревшись, Ира увидела едва заметные пятна глаз.
– А для чего эта... – она не сразу нашла подходящее слово, – экзотика? Разве нельзя было открыть врата?
– В наши дома нельзя попасть вратами, даже нам самим, – серьезно сказал хорт. – Поверь, что для этого существуют веские причины. Теперь держись. Малыш плывет очень плавно, достаточно слегка расставить ноги, и одну из них немного выставить вперед. Поехали!
Скат дал задний ход, потом развернулся на месте и поплыл прочь от берега, постепенно ускоряя ход. Скоро он уже несся со скоростью легкового автомобиля. Ветер сильно бил в лицо, а ступни ног заливала вода, обтекающая наружную поверхность их живого катера. Развернувшись по широкой дуге Малыш поплыл вдоль берега.
– Замечательные пляжи! – с сожалением сказала Ира. – А я так и не успела купить купальник.
– У моего дома сможешь искупаться нагишом, – сказал Марон. – Лаа и Мурн сейчас отсутствуют, а больше ко мне здесь никто не придет. А я, если стесняешься, уйду в дом. Я бы тебе достал то, что ты называешь купальником, но у нас все при купании не стесняют себя никакой одеждой. Кстати, тебе не жарко в этих штанах?
Сам хорт был в одних шортах.
– Жарковато, – ответила она, – но мой гардероб слишком старомоден. Костюмы – это единственное, что я могла надеть. Ничего, к следующему разу куплю в своем мире короткую юбку.
– Зачем ждать следующего раза и париться? – пожал плечами хорт. – У Лаа много юбок, возьмешь, что понравится. Сейчас приедем, окунешься и сменишь одежду, а потом займемся твоими делами. Ты ведь приехала по делу?
– Подсмотрел? – спросила Ира.
– И не думал! – отмел обвинения хорт. – Просто у тебя при последнем расставании было проблем лет на десять, а ты не из тех людей, которые могут все бросить и отправиться отдыхать. Так я угадал?
– Угадал, хоть я у вас буду рада отдохнуть. Только недолго.
– Вот об этом я и говорил. Ладно, первым делом отдых, потом все остальное. Смотри, мы прибываем!
Скат начал разворачиваться, направляясь к большому пляжу, на котором Ира увидела два лежака.
– Лаа любит на них лежать, – перехватив ее взгляд, сказал Марон, – а мне лучше на песке.
Их транспорт остановился, немного не доплыв до берега.
– Дальше ему нельзя, – объяснил Марон. – Давай я тебя перенесу.
Хорт легко подхватил слегка порозовевшую девушку и спрыгнул в воду, которая была ему по колено. С шумом раздвигая воду, он вышел на берег и поставил Иру на горячий песок.
– У тебя больше нет мужчины? – спросил Марон. – Почему?
– Моего мужа убили, – ответила она. – А как ты это узнал, если не лазил в мою голову?
– Легко. Мои руки вызвали у тебя желание близости. Такое бывает, если у девушки долго нет мужчины. Если убили мужа, тебе обязательно нужно найти кого-нибудь другого. Длительное воздержание вредно.
– Давай не будем об этом говорить! – совсем покраснела Ира. – Я не могу этим заниматься просто так. Я должна любить своего мужчину.
– Не будем, если тебе это неприятно. Только любовь приходит сама, когда пришло время любить, и человек не создает сам барьеры на ее пути. Тогда ты можешь полюбить любого приятного для тебя мужчину, которому просто повезет встретить тебя раньше других. Ладно, пойдем в дом.
– А где он? – спросила Ира, радуясь окончанию неприятного для нее разговора.
– Да вот он растет! – рассмеялся хорт. – Подними глаза!
Действительно, совсем рядом росло дерево, напоминающее огромную тыкву метров десять в диаметре. Его зеленоватый морщинистый ствол терялся на фоне окружающей растительности. К дому от пляжа вела поросшая травой тропинка. Пройдя по ней, они обогнули ствол, и Ира увидела овальный вход, завешенный полосой ткани под цвет дерева. При их приближении ткань разделилась на две половины, и обе бесшумно разошлись в разные стороны, освобождая проход.
– Заходи! – подтолкнул ее к входу Марон. – Не бойся, наш дом пока еще никого не съел.
Изнутри дом был поделен перегородками на четыре части, как ядро грецкого ореха в скорлупе. Первая часть, куда они зашли, была чем-то вроде прихожей и хранилища вещей.
– Подожди! – Марон открыл две ниши с полками и что-то в них поискал. – Держи сумку, в нее положишь свои вещи, этим полотенцем обернешься, чтобы не сгореть от стыда, а потом им же и оботрешься. А это туника и пояс. Не будем морочить голову с юбками. Лаа шире в бедрах, поэтому ты ее юбку потеряешь, а я это могу понять как намек. Да не красней ты так, глупышка! Вроде уже замужняя женщина и столько всего повидала, а ведешь себя, как какая-нибудь малолетка. Больно ты мне нужна в этом смысле, мне и Лаа хватает.
– Как? – удивилась Ира. – Разве у нее муж не Мурн?
– Мурн у нас младший муж, а я – старший. У нас большинство семей именно в таком составе. Три мужа бывает редко, а одного нашим женщинам мало. Бери вещи и иди в комнату, а я подожду снаружи.
Комнату заливал несильный зеленоватый свет. Окон в ней не было, но стены дома немного просвечивались, и для большинства дел такого освещения хватало. Вот читать Ира здесь не стала бы. Поглядывая на вход, она быстро стянула с себя сначала костюм, потом нижнее белье и с облегчением завернулась в большое мохнатое полотенце. Оставив сумку с вещами в комнате, она вышла из дома, придерживая одной рукой полотенце.
– Иди сюда! – крикнул хорт, который уже стоял у самой воды.
Не дожидаясь Иры, он снял шорты, пробежал несколько шагов и, подняв тучу брызг, бросился в воду. Она отошла подальше, стала к нему боком и размотала полотенце, а потом положила его на песок.
– Зря, – прокомментировал ее действия Марон. – Надо было положить на лежак. Будешь теперь вся в песке. Все, я отвернулся, иди в воду.
Купаться в теплой, соленой и кристально чистой воде было наслаждением, и Ира с час плавала и плескалась, жалея только о том, что из-за отсутствия купальника нельзя полежать на спине. Марон первый вышел на берег и ушел в дом. Немного подождав, она выбежала из воды, отряхнула полотенце и быстро в него завернулась. Потом, торопливо переступая ногами по горячему песку, подошла к дому и окликнула хозяина.
– Иди надевай тунику, – сказал хорт, выходя их комнаты. – Я собрал кое-что перекусить, за едой и поговорим. Да, не вздумай одевать свою нижнюю рубашку, она у тебя длиннее туники, хватит и трусов. Вывезу тебя дальше в море, и уйдешь в свой дом, там и переоденешься. А то опять скоро будешь вся потная.
После того как она оделась, они сели вдвоем на широкое ложе, и Марон пододвинул ближе небольшой столик со сдобой и сладкими фруктами. Сладкое девушка любила, а тут еще купание на свежем воздухе... Минут через пять поднос опустел.
– Теперь можно переходить к делам, – сказал хорт. – Итак, что тебе от меня нужно на этот раз? По моим прикидкам твоих знаний должно хватить с лихвой. Учебник изучила?
– Изучила только половину. Там мало просто читать, необходимо все пробовать, а для этого нужно на все наплевать и засесть за учебу. Пока это не получается. А что мне нужно... Давай я тебе сначала коротко расскажу, что у нас произошло, чтобы ты лучше смог меня понять.
– Теперь я в курсе ваших событий, – полчаса спустя сказал Марон. – Обычный набег кочевников на раздробленные феодальные государства. При этом я не вижу опасности для твоего королевства. С империями дело сложнее. Отбиться самостоятельно вы можете, только если широко привлечете ресурсы технического мира, но ты этого не хочешь и правильно делаешь. Значит, остается примкнуть к одной из двух сторон и доказать ей свою полезность. Ты это как раз собралась делать. Причем сил и средств у тебя достаточно. Уточни, что тебе нужно, чтобы мне самому не догадываться.
– Кочевники вот-вот пойдут в свои степи. Барахло, которое они с собой потянут, меня не очень интересует, хотя я и его попробую отнять. Но вместе со скотом они погонят в рабство тысячи людей. Если бы не это, я бы просто попыталась их перехватить и уничтожить. Но пленные все осложняют. Если я массово применю огнестрельное оружие, пострадают многие из них, или их перебьют сами кочевники. Идеально было бы всех усыпить, а потом растащить в разные стороны, но у меня даже с арусом не хватит сил на такую толпу. Я в день покушения усыпила на площади тысячи три горожан и почти полностью вычерпала своего Малыша. Подскажи, можно ли это заклинание делать как-нибудь по-другому, чтобы тратить меньше сил.
– Можно по-другому. Могу подсказать, как это сделать, только при двух условиях. Первое – ты никому не передашь мое заклинание. Оно не для вашего мира. Второе условие заключается в том, что ты не убьешь ни одного из тех, кого усыпила с его помощью. Согласна?
– Ну, Марон! Первое условие выполнить нетрудно, но второе... Там могут быть те, кому оставлять жизнь...
– Тогда обходись своими силами. Как я уже говорил, их у тебя достаточно.
– Согласна! – мрачно сказала Ира. – Мне это твое условие кое-кто еще припомнит.
– Если согласна, тогда слушай. Заклинание, которым ты пользуешься, является универсальным, и, как любая универсальная вещь, оно во многих случаях неоптимально. Усыпить возбужденную толпу на площади очень трудно, приходится это делать насильно и тратить много сил. Но когда люди давно в дороге и нет явной опасности, монотонность пути сама по себе расслабляет и навевает сон. В этом случае человека нужно не ломать, а лишь чуть подтолкнуть в нужном направлении. Причем это можно сделать не одним махом, а немного растянуть во времени. Смотри заклинание. Запомнила? Ты ведь умеешь летать, поэтому я советую подняться повыше, чтобы случайно не увидели, и лететь над колонной, воздействуя этим заклинанием. Ты обойдешься без аруса, только своими силами. В конце, когда все уже будут сонные, усиль нажим, и они провалятся в сон.
Когда Ира попала домой, за окнами уже стало смеркаться. Первым делом она сняла тунику Лаа и надела одно из своих платьев, потом вызвала канцлера и сообщила, что жива и здорова. Последний на сегодня «звонок» был управляющему с просьбой послать кого-нибудь к Колину, сообщить, что она хочет его видеть. Когда он подошел, состоялся следующий разговор.
– Присядь, – сказала Ира. – Я хочу с тобой поговорить о будущем тех, кто остался в вашей общине. Война с империей плохо закончится для рахо. Скорее всего, они погрузятся на свои корабли и поплывут искать место поспокойнее. Но нас с тобой их судьба не должна волновать. А вот судьба кайнов меня очень волнует. Не те люди рахо, чтобы хоть что-то из своего добра оставлять победителям. То, что нельзя будет взять с собой, постараются уничтожить. Понимаешь, к чему я клоню? Вашу общину просто вырежут. Я бы хотела этому помешать. Вооружать кайнов бессмысленно, потому что они не соперники воинам чернокожих. К тому же, даже если общину не тронут рахо, во что я не верю, ее не пощадит империя. Ее жителям нужны земли, а не рты, хотя в этом случае кто-нибудь сможет уцелеть. Я предлагаю всех вывести вратами в свое королевство. Станут свободными людьми, а я помогу устроиться на новом месте. К тебе будет просьба передать мое предложение старейшинам. Если они захотят со мной встретиться, я приду. Я дам тебе маяк и научу, как им пользоваться. Как только старейшины будут готовы, ты его выложишь. Если они откажутся, сделаешь то же самое, для того чтобы я тебя забрала. Ты найдешь где укрыться, чтобы не выдали, или не увидели лишние люди? Там ведь наверняка есть те, кто работает на рахо и обо всем им доносит.
– У меня есть родной дядя, который приютит и донесет ваши слова до старейшин. Меня, кроме его семьи, никто не увидит. Но все же, если со мной что-нибудь случится...
– Можешь не продолжать. Твои жена и сын получат дворянство, их будущее я обеспечу.
– Когда нужно отправляться?
– Чем скорее, тем лучше. Я думаю, что безопасней уйти к ночи. Сейчас сходи к своим, попрощайся и подготовься в дорогу. Если у тебя нет чего-нибудь нужного, обратись к управляющему. Когда все закончишь, приходи, я дам маяк и отправлю тебя в дом дяди.
На следующий день, еще до завтрака, Ира вызвала Марта:
– Март, прямо сейчас пошлите кого-нибудь в наше посольство. Нужно, чтобы Алин организовал для меня две встречи. Сначала нужно встретиться с Воронцовым, а через час – с американским послом. Да, пусть предупредит посла, что встреча чисто деловая. Если он может сам держать ручку и блокнот, пусть обойдется без секретаря.
Алин сработал оперативно, и через три часа она была в своем посольстве, куда к назначенному времени прибыл Воронцов.
– Здравствуйте, Павел! – ответила Ира на его приветствие. – Мою просьбу уже рассмотрели в правительстве?
– Склад вам построят и «Грады» продадут, но это выйдет довольно дорого. Посмотрите расчет цен.
– Они сошли с ума? – возмутилась Ира, посмотрев итоговую цифру. – Хотите меня пустить по миру? Давайте ваши расчеты, я их посмотрю дома. Сразу могу сказать, что таких денег платить не буду. Если вам эта сделка невыгодна, я ее отменяю. Заменим ваши золотые «Грады» на что-нибудь менее дорогое. И без склада я как-нибудь обойдусь. Что-то более сложный и объемный арсенал обошелся мне гораздо дешевле. Печенкой чую, что кто-то очень умный хочет лишить меня золота, чтобы оно, не дай бог, не попало к американцам. Если так пойдет и дальше, я ведь могу пересмотреть свое решение покупать оружие только у вас. Ваши другие товары, кроме продовольствия, по качеству хуже американских, а цена, наоборот, выше. Может, вы уже не нуждаетесь в нашем золоте, тогда так и скажите. Я обещала учитывать в первую очередь ваши интересы, но при этом предполагалось, что вы мой естественный союзник и не будете заниматься обдираловкой.
– Цены составлял не я, – пожал плечами Воронцов. – Мне они самому показались высокими, о чем я вам и сказал. Ваши слова передам в точности.
– Как идет дело с печатью словаря?
– Корректуру провели, набор уже заканчивают, так что на днях начнут печатать.
– У меня к вам есть очень срочный заказ. Нужны полсотни винтовок с оптическим прицелом, ну и патронов к ним побольше. Винтовки нужны не позже завтрашнего дня, послезавтра может быть уже поздно. Надеюсь, что они не будут золотыми и мы их получим вовремя, иначе моя следующая встреча с господином Бимом будет посвящена уже не зерну и палаткам, а их оружию. Вам, Павел, не следует на меня обижаться. Претензии не к вам, с вами я прекрасно работала и готова работать дальше. У меня на сегодня все.
– Зато у меня есть одна просьба, – сказал Воронцов, – точнее у ЦК комсомола. Они просят отпустить вашего брата для проведения встреч с молодежью в рамках недели дружбы между нашими странами. По секрету скажу, что принц Серг сейчас крайне популярен у детворы. Отпустите?
– Интересное дело, – улыбнулась Ира. – Неделя дружбы, а я ничего о ней не знаю. Не находите это странным? Ладно, я шучу. Когда его нужно отпустить?
– Лучше через два дня. Саму неделю приурочат к его появлению.
– Через два дня с утра Серг будет в посольстве. Думаю, что он не станет отказываться, особенно если подарите много книг. На винтовки рассчитывать?
– Я не вижу причин, по которым вам бы в них отказали. Это ведь связано с последней войной?
– Напрямую. Вообще-то, мне их нужно было больше, но после того, как расценили мой последний заказ, я решила ограничиться меньшим и добрать недостающее из тех запасов, которые имею. Так и скажите, что все заказы начну уменьшать, а то и вовсе от них отказываться. Я, как вы знаете, в основном покупаю оружие не для текущих потребностей, а на перспективу, то есть эти заказы не срочные и могут подождать.
– Я сам пойду с вашим заказом к Андропову, – пообещал Воронцов. – Думаю, он вынесет этот вопрос на ЦК. Не скажете, для чего вам палатки? И почему их не купить у нас?
– Я ожидаю большой наплыв беженцев, и палаток мне нужно не просто много, а очень много. Боюсь, что вы просто не сможете ими обеспечить, по крайней мере, в нужные сроки. Все, Павел, скоро приедет Бим, и вам лучше уехать.

Глава 12

Встретившись с послом Соединенных Штатов, Ира сообщила ему о готовности принять заказанную муку, забрала фотографию места отгрузки и озадачила заказом на палатки и доски.
– Плохо, что вы не знаете, сколько будет этих переселенцев, – сказал Бим. – Давайте я уточню наши возможности, и мы вам поставим первую партию палаток, а дальше будем их отгружать по мере надобности. Я не думаю, что с палатками будут какие-то проблемы. А вот доски для строительства... Тут вы меня удивили. Покупать доски в другом мире, когда у вас полно лесов, да еще расплачиваться за это золотом... Я, конечно, заинтересован в его получении, но, может, лучше мы вам все же построим цех для получения пиломатериалов? Будете делать доски и брусья в тех объемах, какие вам нужны. И стоить это будет не слишком дорого. Если завезти двести тонн дизельного топлива, вам его хватит надолго. Первое время поработали бы наши люди, которые заодно подготовили бы вам персонал. Там работа не сложная, можно быстро научить любого.
– Может быть, вы и правы, – ответила Ира. – Не хотела я морочить голову еще и с производством, да, видно, придется. Дайте задание специалистам, чтобы подсчитали, во что это обойдется, потом будем решать. Работы по шасси ведутся?
– Да, уже через месяц пойдет первая продукция. Вам еще что-то нужно, кроме того, о чем мы говорили?
– Будет нужно хорошее посевное зерно. Но это позже, пока мне его негде хранить.
Попрощавшись с послом, Ира захотела открыть врата в гостиную своего дворца, но у нее ничего не получилось. Точка фиксации врат плыла из-за поставленной кем-то защиты. Пройти по методу хортов тоже не получилось. Охваченная тревогой, девушка открыла врата в королевский дворец, появилась в своей приемной и вздрогнула от неожиданности: у нее на поясе загудели почти все амулеты одновременно.
– Слава всем богам, что вы живы! – закричал секретарь, забыв от радости упомянуть ее титул.
– Что здесь случилось, Мар? – спросила Ира.
– Кто-то захватил ваш дворец и пытался захватить город, – ответил секретарь. – Связи с вашей дружиной у меня нет, но прибегали стражники. Был сильный бой, и им тоже пришлось в нем поучаствовать. Дело дошло до того, что ваши дружинники пустили в ход пулеметы. Сейчас тихо, а с час назад там была такая пальба! Даже гранаты использовали.
Не так давно по инициативе канцлера большинство его чиновников прошли обучение с огнестрельным оружием. Довелось учиться и Ламею. Оружия им не выдали, но обращаться с ним научили, поэтому он мог разобраться в подробностях того, что произошло. Ира взяла все три до сих пор гудевшие амулета и сжала их в кулаке.
– Герцог, я уже появилась. Вы вызываете по поводу нападения? Сейчас буду разбираться с Сантором. Март, ты меня вызывал по этому же вопросу? Тогда отключайся, я уже нашлась. Лен, Где Серг?
– Твой брат в библиотеке дворца, откуда я ему запретил уходить.
– Ну и хорошо. Сантор, возле ваших казарм безопасно? Тогда я иду туда.
Возле казарм было много полностью вооруженных дружинников, которые с радостью встретили ее появление. Посмотрев на дворец, девушка не выдержала и выругалась: в здании не осталось ни одного целого окна, каменная кладка была вся посечена пулеметными очередями, а на небольшой площади перед дворцом повсюду лежали тела.
– Это нападавшие, – объяснил ей один из дружинников. – С той стороны дворца их лежит еще больше, а обе улицы вообще завалены телами. Но и мы своих ребят потеряли.
Подошел Сантор, и дружинник замолчал.
– Ваше величество... – начал он.
– Подожди! – перебила его Ира. – Ты Лаша вызвал?
– Вызвал. Он сейчас лежит в моей комнате. Да нет, он не ранен, просто немного не рассчитал силы.
– Тогда идем к тебе, по пути все расскажешь.
– Все началось вскоре после вашего ухода, – начал рассказывать капитан. – Сначала кто-то попытался захватить моих парней, которые дежурили у дворца. Нападение произошло из самого дворца, и напавшие двигались намного быстрее обычных людей, поэтому парни растерялись. Но один все-таки успел открыть огонь, не на поражение, просто чтобы предупредить нас. Их или оглушили, или убили и успели втащить внутрь дворца, прежде чем мы отреагировали. Дежурный тут же объявил тревогу и все срочно вооружились. Если бы не это, нас бы смяли. Атака последовала незамедлительно. Такого никто из нас не ждал. Из всех трех подъездов дворца наружу повалили сотни солдат в странной форме. Двигались они тоже очень быстро, хоть и помедленнее, чем те первые. Каждый был вооружен мечом и арбалетом. Их арбалеты – это страшное оружие. Снизу крепится что-то вроде магазина на десять болтов. Когда боец оттягивает длинным рычагом тетиву, один из болтов снизу подается для выстрела. Дуга не очень тугая и взводится одним движением. Болт летит не слишком быстро и далеко, но это и не нужно. При попадании во что-нибудь он взрывается на манер нашей гранаты, только слабее. Ран такое оружие не оставляет, одни трупы. В первые минуты боя я потерял полтора десятка дружинников. Когда мы положили тех, кто успел выбежать, занявшие ваш дворец солдаты начали высаживать окна и стрелять из них. Мы были вынуждены отступить. Часть людей я послал за пулеметами, после чего сообщил о нападении канцлеру и начальнику городской стражи и попытался связаться с вами напрямую, а потом через Марта. От него я узнал, что вы ушли в свой мир, и вызвал Лаша. Старик поставил запрет на врата, чтобы захватчики не могли больше получать подкрепление. Я думаю, что их появление связано с тем магом, которого привели со степной границы. Саш сказал, что форма на солдатах похожа на одежду тех, кто сопровождал мага. Видя, что противника во много раз больше, я приказал занять круговую оборону и принести из арсенала все пулеметы и побольше гранат. Все это очень скоро пригодилось. Захватчики через окна с тыльной стороны дворца проникли на улицу и начали обходить нас с двух сторон. Мы их обстреляли из пулеметов, после чего на нас опять напали из подъездов. Людей у меня было не слишком много, учитывая потери и то, что три десятка человек отпустил в увольнение, поэтому нас сильно прижали. Дело даже дошло до гранат. Вмешалась и городская стража, которая обстреляла противника с тыла из автоматов. Бой длился минут десять, после чего мы все-таки загнали чужаков обратно во дворец, где они с тех пор и сидят. У меня погибло тридцать два человека, и еще есть потери у стражи, но сколько человек они потеряли, я не знаю. Противник оставил на поле боя примерно пять сотен тел, но во дворце еще очень много солдат.
– Привет, Лаш! – поздоровалась Ира, заходя в большую комнату капитана, где на его кровати лежал маг. – Что же это ты так не рассчитал сил?
– Мне как-то противодействовали, – слабым голосом сказал Лаш. – Я пытался ставить защиту, а ее постоянно ломали. Пришлось вложить в нее почти все силы. Теперь я тебе два дня не помощник, зато те, кто внутри, не смогут ни получить помощи, ни уйти.
– Саш, ты где? – мысленно позвала Ира.
– Возле домов вашей дружины.
– Зайди к Сантору, будешь нужен.
– Страшила! – позвала девушка. – Отзовись!
– Очень трудно, – пришел мысленный ответ ящера. – В мою комнату бросили какой-то предмет. Ходить не могу, уйти в другое место тоже не получается, даже мысли путаются. Можешь убрать?
– Страшила, миленький! Все уберу, дай только немного расчистить дворец от чужих. Ты не видел аруса? А то он не отвечает на зов.
– Здесь твоя ящерица, по-моему, она без сознания.
– Я прибыл, ваше величество! – доложил Саш, появляясь в комнате. – Будем бить чужих?
– Обязательно, – ответила ему Ира, – только бить буду я, а ты поработаешь носильщиком. Моего зверя и аруса парализовали, так что рассчитывать будем только на свои силы. Сейчас наберем гранат и в проницаемом виде пойдем в замок, где постараемся сильно сократить число его захватчиков. Не делай такую недовольную физиономию. Ты не сможешь быстро менять свойства гранат, поэтому разбрасывать их буду я, а ты – только подавать. А потом вообще уйдешь. Тебя все равно хватит не больше чем на пятнадцать минут. Только давайте сначала посмотрим «окном», кто там и где. Меня в первую очередь интересуют жена Гора и семья Колина. Амазонок там не было?
– Нет, – ответил Саш. – Они в это время были на занятиях, а теперь жалеют. Я сейчас с ними разговаривал.
– А как вы будете смотреть, если там защита? – спросил Сантор.
– Защита не влияет на «окно», только на врата, – ответила Ира. – А теперь мне никто не мешает!
Некоторое время она просматривала самые разные помещения, заполненные солдатами. В своих покоях она обнаружила несколько человек не в мундирах, а в свободных одеждах, похожих на ту, которая была на Олесе. При появлении окна маги забеспокоились, и она его убрала.
– Остается подвал, – сказала она остальным, – если только их не увели к себе.
Слуги и Мала с семьей Колина действительно были в подвале и охранялись тремя солдатами.
– Я посмотрела все, что нужно, – сказала Ира. – Сантор, пусть нам принесут четыре сумки с гранатами. В две из них наложите гранат побольше, их понесет Саш. Распредели своих людей вокруг дворца, но подальше, чтобы не попали под болт. Хватит нам потерь. Поставь снайперов, пусть отстреливают тех, кто мелькает в окнах. Сейчас я их начну гасить гранатами, поэтому могут полезть наружу. Убивайте всех, кто выскочит.
Саш был недоволен ролью носильщика, но утешился тем, что все равно будет на что посмотреть. Утешением ему были и восхищенные взгляды амазонок, которыми они провожали увешанных гранатами магов. Их подпустили совсем близко, а потом в Саша выстрелили из арбалета. Стрелявшего в него солдата снял кто-то из снайперов, а болт пролетел сквозь мага и упал в сотне метров позади него с легким хлопком взрыва. Они прошли мимо прячущихся в подъезде солдат, на лицах которых застыла смесь страха и злости, и пошли прямо сквозь строй таких же вояк, сгрудившихся в коридоре.
– Начнем, пожалуй! – сказала Ира, доставая первую гранату.
Запалы в гранатах уже были, поэтому ей осталось только сорвать чеку и бросить гранату в конец коридора, лишив ее проницаемости. А дальше начался ад. Когда граната Ф-1 рвется в толпе – это страшно, когда же их десятки... для описания просто нет слов. Охваченные ужасом и не слушавшие команд солдаты бросились к подъездам и окнам. Дружинники убивали их десятками, но они все равно пытались выбраться из этого здания, где разгуливала смерть в образе молодой девушки. Когда сумки у Иры опустели, на полу первого этажа лежали сотни убитых солдат империи ланшонов. Попадались и раненые, которые жалобно стонали и пытались ползти, но их было мало.
– Давай свои сумки и беги, – сказала Ира Сашу. – Мне хватит Лаша, нет никакой необходимости в том, чтобы и ты полностью потерял силы.
«Слава богу, что заклинание очищает воздух! – подумала она, провожая взглядом удаляющегося мага, – а то я бы здесь задохнулась от вони взрывчатки, крови и дерьма. Долго мне потом не жить в этом дворце».
Она прошлась еще раз по первому этажу, заглядывая в каждую комнату. В одну из них пришлось бросить гранату, в остальных солдат уже не было. Направившись в подвал, она увидела троих солдат, которые заперли пленников на засов и теперь поднимались по лестнице, не в силах вынести ожидания после грохота разрывов и сопровождавших их страшных криков. Они разрядили в нее сначала один арбалет, потом второй. Третий солдат стрелять не стал, его она первым и убила, придав нормальные свойства вылетавшим из пистолета пулям. Когда Ира начала подниматься на второй этаж, на нее обрушили град болтов, которые, естественно, не причинили вреда, но затянули все вокруг дымом разрывов. На втором этаже все повторилось с той лишь разницей, что солдатам пришлось выпрыгивать из окон с большей высоты. Некоторые при этом ломали себе ноги, но долго не мучились, потому что разозленные гибелью друзей дружинники не жалели патронов и быстро превращали всех покинувших дворец в трупы. Покончив с солдатами, Ира открыла дверь в комнату Страшилы. Ящер лежал на куче песка и хрипло, с трудом дышал. Возле его морды распростерлось тело аруса, который вообще не подавал признаков жизни. Неподалеку от них на полу лежала какая-то деревянная коробка, от которой тянуло ощущением холода и сырости. Очередь из пистолета – и она разлетелась на куски.
– Спасибо, – сказал Страшила. – Уже легче, теперь нужно только полежать. Не волнуйся, жива твоя ящерица. Только ты у нее не бери силы несколько дней, а то может сдохнуть.
Из всего дворца остались нетронутыми только комнаты Иры, в которых окопались маги. Она вошла в большую гостиную и осмотрелась. Магов было пятеро, и, наверное, все были сильные, но сейчас от этой силы почти ничего не осталось.
– Что вы хотите с нами сделать? – безразлично спросил один из них.
– Как вы сюда попали? – спросила Ирина. – Вратами?
– Вратами, – ответил тот же маг. – Наводились по маяку.
– У каждого из взятых вами в плен людей имелся фрагмент маяка, – насмешливо объяснил маг постарше. – Вам удалось лишить нашего мага силы, но на активацию маяка ее нужно немного.
– Вы из империи ланшонов, я не ошиблась?
– Совершенно верно! – подтвердил самый старый из магов. – А как вы узнали о нашей империи? Пленным вы допрос еще не устраивали, а считать мысли у моряков и магов флота нельзя, даже когда они без амулета. Кто вы, леди?
– Я местная королева и по совместительству главный маг. Может, кто-нибудь из вас ответит, что мне с вами делать? Вы попытались захватить мою столицу и изуродовали мой личный дворец. От рук ваших солдат погибли мои дружинники и стражники города. Я колебалась, стать на сторону ланшонов или поддержать даргонов, вы своими действиями сделали выбор за меня. Вряд ли теперь у вас на этом материке что-нибудь получится. Скоро даргоны разгромят рахо и схлестнутся с вами. Вот тогда я и докажу свою полезность их императору.
– Все еще можно переиграть, – предложил старый маг. – Мы принесем извинение и компенсируем вам ущерб. А солдаты... Мы их потеряли многократно больше. Вы выбили две тысячи элитных морских пехотинцев, на подготовку каждого из которых уходит десять лет. За такой провал у многих полетят головы, но вы этим только подтвердили свою ценность, как возможного союзника. Давайте будем считать все произошедшее досадным недоразумением, и начнем все сначала.
– Что я получу в качестве компенсации? – спросила Ира.
– А что бы вы хотели?
– У вас есть золото?
– Золото? – удивился старый маг. – А зачем вам оно?
– Я, кажется, задала вопрос.
– Конечно, у нас есть золото, только я понятия не имею, сколько его в империи. Добыча ведется изредка по мере исчерпания запасов. Сколько его нужно?
– Я не знаю ваших мер веса. У кого-нибудь есть с собой золотая монета?
– Ваше величество, золото у нас уже давным-давно не используется для производства денег. Крупные деньги печатают на специальной бумаге, а мелочь делают, если я не ошибаюсь, из сплава меди и серебра. Золото используют лишь ювелиры, да еще оно идет для производства некоторых магических приборов. Так сколько вам его нужно?
– В сто раз больше, чем весит человек среднего роста.
– Так немного? – удивился старый маг. – Мы можем только за свою жизнь дать вам в два раза больше.
– Ловлю на слове! – сказала Ира, досадуя на себя за то, что продешевила. Заплатите за себя двойной вес и еще столько же за восстановление моего дворца!Я отпущу одного из вас, остальные уйдут только тогда, когда доставят золото.
– Так мы можем передать своему императору о вашем согласии на союз? – спросил старик.
– Если наше сотрудничество в дальнейшем не будет омрачаться инцидентами вроде сегодняшнего, то почему бы и нет? Когда доставите золото, можете вместе с ним прислать и своего посла. Вы забрали наших пленников?
– Да, мы посчитали, что они здесь больше не нужны.
– Жаль, я хотела с одним из них выучить ваш язык.
– С изучением языка вам помогут те, кто останутся.
– Где все мои амулеты, которые лежали на столиках?
– Чешуя драконов – это большая редкость. Мне жаль, но мы переправили их в империю!
Ира не выдержала и грязно выругалась. Назревали важные события, а ее оставили без связи. Теперь придется делать и доставлять нужным людям десятки амулетов, а ей опять надписывать и вязать бирки.
– Чтобы сегодня же все было здесь! – звенящим от злости голосом сказала девушка. – Если вам нужна чешуя, я ее дам тому, кто пойдет передавать мои условия. Но мои амулеты вы мне принесете, у меня просто нет времени делать их заново! А сейчас сидите здесь и ждите, пока освободят для вас подвал и хоть немного расчистят коридоры от трупов ваших бравых пехотинцев. А потом я за вами приду... Лен! – вызвала она канцлера. – Мы перебили всех захватчиков, но теперь нужно и сам дворец, и прилегающие к нему улицы чистить от трупов. Их тут две тысячи. Передай, пожалуйста, в стражу, чтобы брали подводы и ехали сюда. Да и магистрат пусть наймет возчиков. Мы им за эту работу заплатим вдвое больше обычного. И пусть поторопятся, а то у меня люди не могут выбраться из подвала... Сантор! – связалась Ира с капитаном. – Противника больше нет, остались только арестованные маги. Сейчас сюда приедут стражники и начнут убирать тела. Вам нужно до их приезда собрать все оружие убитых и очистить карманы. Найденные бумажки не выбрасывайте, они могут быть деньгами. И разденьте с десяток трупов из тех, кто не сильно повредил мундир. Возможно кому-то из вас в этих мундирах придется прогуляться по империи, так что выбирайте получше.
– Все сделаем, ваше величество! – ответил капитан. – Вы узнали о моих людях?
– Тьфу ты! – выругалась Ира. – Извини, совсем вылетело из головы! Сейчас узнаю.
Она быстро вернулась назад и открыла дверь.
– Вы захватили трех моих людей. Где они?
– Их переправили в империю. Ваше оружие...
– Плевать на оружие, можете оставить его себе, но моих людей верните вместе с амулетами. И вернуть нужно живыми и без повреждений, не то мне с вами не о чем будет разговаривать!
Прошло два часа. Гору трофеев временно унесли в казармы, последние трупы погрузили на телеги, которые вывозили их за город для массового захоронения, а измученные долгим ожиданием пленники вышли из подвала.
– Слуги будут здесь все отмывать, а потом сделаем ремонт, – сказала Ира женам Колина и Гора. – Поэтому берите ребенка и идите за мной в королевский дворец. А свои вещи заберете завтра, сейчас там до невозможности грязно.
Амазонкам тоже пришлось переезжать раньше, чем планировалось. Закончив с этими переселениями, Ира занялась магами. Уже немного пришедший в себя Малыш по ее просьбе забрал у четырех пленных магов большую честь сил, оставив им самую малость, только чтобы жили. Сам арус после этого почти пришел в норму. Последнего мага Ира вывела за пределы действия защитного заклинания Лаша, отдала фотографию места, куда следует доставить все необходимое, и велела убираться, что он и сделал. Поскольку вела она его с закрытыми глазами, вернуться в другое место он не мог, только в комнату в подвале ее замка, фотографию которой получил. Закончив с магами, Ира пошла в комнату Сантора. Нужно было решать, куда отправить Лаша.
– Пойдешь ко мне? – спросила она старого мага. – Поблизости от моих покоев во дворце есть несколько пустующих комнат, которые я пока никому не даю.
– Лучше открой врата в мой дом, – попросил Лаш. – Мне в нем будет удобнее. Там есть все, что мне нужно, и каждая вещь на своем месте. А чтобы убрать и приготовить еду, у меня есть служанка. Только сначала скажи, как они к нам попали.
– Нас надули, – объяснила Ира. – Скорее всего, никто не собирался вести с нами переговоры, а планировался захват столицы. Трое пленников пронесли во дворец три небольших камня, которые оказались частями маяка. Маг дождался, когда камни перестанут перемещаться и его активировал. На это у него сил хватило. Наверное, имперцы открыли врата ночью, когда напарники мага спали. Может быть, они вообще ни о чем не знали, только нам от этого не легче. Утром, когда я ушла, они стали открывать врата уже не по маяку, а по снятым за ночь картинкам. Через них переправили две тысячи воинов.
– Выходит, у них есть такие же сильные маги, как ты, для того чтобы перебрасывать армии?
– Вряд ли, – усмехнулась Ира. – Таких, как я, вообще больше нет. Но когда нет одного сильного мага, можно использовать много более слабых. Они именно так и сделали.
– И что будем делать, чтобы подобного больше не случилось?
– Ничего или почти ничего. Вся эта операция разрабатывалась в расчете на обычное, пусть даже сильное королевство. Если бы мы такими и были, ланшоны уже захватили бы столицу и, используя ее как плацдарм, через десять дней прибрали бы к рукам такое королевство, как Тессон. Но мы не такие, и сейчас горожане закапывают в общую могилу две тысячи лучших бойцов морской пехоты – гордость императорского флота. Больше они не пойдут на такую авантюру. А мы, Лаш, очень быстро усиливаемся во всех отношениях. Скоро мы и для любой из империй будем представлять проблему. Если бы нам дали лет десять мирной жизни, я бы вообще мало кого боялась. Увы! Столько времени нам никто не даст, поэтому будем заключать союз с ланшонами.
– А что все-таки будем делать с маяками?
– Есть одна мысль. Для активации фрагментов маяка нужно совсем мало силы. Причем активировать можно и один камень. Врата по нему не поставишь, но фонить он начнет сильно. Можно составить заклинание, куда будут входить активация маяка и его обнаружение, и поместить его в наш амулет. И проверять людей в тех местах, где такой маяк будет нешуточной угрозой.
– Может быть, вообще закрыть заклинаниями все ваши дворцы и замки?
– И что это нам даст, кроме неудобств? Я вчера была у своих друзей в другом мире. Они свои дома именно так и прикрыли. Но у них много свободного времени, а у меня его нет. Я вообще не помню, когда последний раз ходила пешком. И у нас нет таких искусников, которые по следу врат могут проложить свою дорогу. Нам до этого еще очень далеко.
Загудел один из амулетов на поясе. «Звонил» Гор.
– Приветствую, ваше величество! Где мы могли бы поговорить?
– Вы сейчас где?
– Стою возле вашего дворца и любуюсь.
– Тогда я там сейчас тоже буду, вместе полюбуемся, и вы мне расскажете, что там с Урнаем.
Ира вернулась вратами в комнату Сантора и через несколько минут нашла Гора, о чем-то беседовавшего с Сашем.
– Поговорите потом, – прервала она их разговор. – Саш, можешь не уходить. То, что он мне расскажет, и тебе полезно послушать.
– О своем путешествии расскажу как-нибудь в следующий раз, – начал Гор, – сейчас скажу только об итогах. Через несколько дней Урнай даст сигнал к отбытию. В Сенгале лучи разграбили и сожгли десятка три городов, а разоренных деревень никто не считал. Для всего, что они захватили, не хватит возов, поэтому принято, с моей точки зрения, идеальное решение – сплавлять все вещи и продовольствие по реке Алуше, которая берет свое начало в ледниках Зарского хребта, течет через южный Сенгал и дальше через всю степь к побережью. Так они на плотах все довезут почти до дома, а сами пойдут налегке, гоня с собой только скотину и рабов. И возвращаться будут тем же путем, которым шли сюда. Это связано с источниками пресной воды.
– А почему им не пойти вдоль реки? – спросила Ира. – Вода всегда будет под рукой.
– Вода будет под рукой, – согласился Гор, – а также заболоченные берега и комарье. И путь удлинится самое меньшее в два раза.
– Знаем, каким путем они будут уходить, не знаем только когда, – подвела итог Ира. – Спасибо, ты очень помог. У жены еще не был?
– Нет, ваше величество. Я узнал у Сантора, что с ней все в порядке, и решил сначала обо всем доложить, а уже потом идти к жене.
– Саш, у тебя должна быть связь с генералом Кордоем. Найди его и приведи в королевский дворец. Ты мне, кстати, тоже будешь нужен. Пойдемте, Гор, я иду домой, так что помогу добраться до жены.
На то, чтобы найти генерала и доставить его во дворец, у Саша ушло часа два.
– Заходите, господа, и садитесь, – пригласила Ира генерала с магом, когда секретарь распахнул перед ними дверь ее кабинета. – Нам с вами нужно обсудить то, как будем заканчивать эту войну. Вам, Грас, я хочу поручить перехват плотов с продовольствием и другими ценностями, которые лучи награбили в Сенгале. Я предлагаю действовать следующим образом. Поскольку вряд ли вы сможете быстро найти людей, которые плавали по Алуше, туда нужно срочно направить небольшой отряд с магом. Чтобы не терять время, его можно переправить в один из городов на юге нашей границе с Сенгалом. Удобнее всего Рашт или Терех. От них до реки не больше дня пути. Как только доберутся, пусть маг возвращается вратами и покажет картинку вам, Саш. Ваша задача переправить туда отобранный отряд и необходимое количество лодок. Дальше нужно плыть по течению и искать подходящее место для засады. Потом вытаскиваете лодки, ждете плоты и с какой-нибудь возвышенности расстреливаете кочевников. Их там не должно быть слишком много. Река в тех местах довольно широкая, поэтому плоты могут быть далеко от берега. На этот случай возьмете с собой снайперские винтовки. Их у меня в дружине штук тридцать и сегодня еще полсотни должен был получить Март. Дружинников я вам не дам, только винтовки. Приведете своих людей в дружину, и Сантор за полдня сделает из них снайперов. По крайней мере, смогут перестрелять кочевников на плотах. Потом садитесь в лодки и буксируйте плоты к берегу, а Саш ставит врата, через которые все полезное переправляем к себе. Если придумаете что-нибудь лучше, не возражаю. Главное, чтобы все ушло не в степь, а к нам. И выставьте выше по течению наблюдателя с амулетом, пока будете заниматься грузом. Они почти наверняка поплывут двумя, а то и тремя группами, так что вам нужно будет еще поскучать в засаде.
– Сделаю, – сказал генерал. – Сейчас же займусь, пока не стемнело.
– Сейчас вы оба пойдете вместе со мной ужинать, а потом отправитесь к себе отдыхать. Время еще есть, так что завтра с утра отправите отобранных людей на тренировки к Сантору, а сами займетесь отрядом и лодками. Деньги на их покупку возьмите в казначействе.
– А что, ваше величество, будем делать с основным войском Урная? – спросил Саш.
– А остальное войско мое величество возьмет на себя, – усмехнулась Ира. – Не делайте такое несчастное лицо, Саш, если успеете разделаться с плотами, сможете ко мне присоединиться.

Глава 13

Утром Ира связалась с Сардисом.
– Сардис, проверьте по записям, кого мы из своих магов выделяли в помощь генералу Кордою для патрулирования степных границ, и разыщите мне хоть кого-нибудь из них.
Следующий вызов был командующему гвардией графу Перну.
– Послушайте, Ален! Хотите войти в историю? Я так и думала. Выберите из своих людей четыре сотни тех, кто крепче телом. Пока пришлите мне десять гвардейцев, а остальные пусть ждут.
Канцлеру она «звонить» не стала, явилась лично.
– Вы еще не завтракали, Лен? Значит, сейчас пойдем поедим вдвоем, а до этого решим мои дела. Я после завтрака займусь американской мукой, а вас попрошу найти мне человека, который может организовать временный выпас многих тысяч голов скота.
– Ты решила купить скот? Это для твоих переселенцев?
– Вот еще! Буду я тратить деньги на то, что можно забрать просто так. Нет, Лен, я думаю украсть дубинку у вора.
– Зачем у него красть дубину? – не понял канцлер.
– Буду говорить прямо, если вы не понимаете иносказаний. Урнай ограбил Сенгал и скоро погонит в степь много скота, вот его я и думаю забрать. Лучи не должны получить выгоду от этого похода, а нам пригодится их добыча.
– И как ты это хочешь проделать?
– Это пока моя маленькая тайна. Но скот это еще не все. Помимо него там будет еще немало невольников. Их нужно будет временно хоть где-то приютить. И не нужно на меня так смотреть, Лен, это не я вам подбрасываю работу, а жизнь! Я не думаю, что многие из освобожденных останутся у нас, они в большинстве вернутся к Сандеру. Но на два-три дня их нужно будет где-нибудь поселить. Можно, например, попросить об этой услуге горожан.
– Это все?
– Вы слишком плохо обо мне думаете! – притворно обиделась Ира. – Конечно, нет! Через несколько дней Кордой должен переправить в столицу много продовольствия и ценных вещей. Все это нужно будет куда-нибудь поместить. У нас остались пустые склады?
– С тех пор как ты стала королевой, я только тем и занимаюсь, что строю склады, – вздохнул канцлер. – Пустых у меня нет, но что-нибудь постараюсь придумать. Пойдем завтракать, а по дороге расскажешь, чем у тебя все закончилось с империей.
– А ничего еще не закончилось, все только начинается. Сегодня они должны передать мне кучу золота и полномочного посла. Как только все это прибудет, Март даст знать.
– Этот посол сможет передать своим магам столько картинок для врат...
– Пока он здесь, ничего никому не передаст, а после... Волков бояться – в лес не ходить. Усилим охрану всех важных объектов, увеличим число стражников и дадим им на всякий случай пулеметы, и расквартируем в столице гвардию. Да и свою личную дружину я думаю довести до двухсот человек. Заморятся у нас что-нибудь захватывать. А вообще-то, нужно так строить отношения, чтобы и мыслей не возникало нас захватывать. Вон королевства на материке дарготов с их помощью тысячу лет стоят и до сих пор сохранили самостоятельность, хоть и всецело зависят от ланшонов.
Сразу после завтрака пришел вызов от Марта.
– Извините, ваше величество, я не помешал? Вы в это время обычно завтракаете...
– В чем дело, Март? Говори по существу, я уже поела.
– Прибыл Воронцов и хочет с вами встретиться.
– Он сказал по каким вопросам?
– Он привез отпечатанные словари и хотел поговорить по поводу вашего заказа.
– Где он? Далеко? Если рядом, то дай ему амулет, я сама поговорю. Здравствуйте, Павел, с чем прибыли? О словарях я уже слышала, что там с заказом?
– Здравствуйте, ваше величество! – донесся из амулета голос Воронцова. – Стоимость заказа уменьшили в два раза. Если хотите знать мое мнение, то я думаю, что на это нужно соглашаться.
– Все равно дорого, хотя уже терпимо. Ладно, считайте, что договорились, и начинайте строительство склада. Сама я к вам сейчас не побегу, нет времени. Это все? Тогда передайте амулет Марту... Март, ты вчера получил снайперские винтовки?
– Получил и уже сегодня утром отдал Сашу вместе с половиной боеприпасов, которые к ним пришли.
– Передай мне с кем-нибудь отпечатанные словари и подготовь десять пулеметов к отправке. Я на днях пришлю за ними городскую стражу. В подвальном помещении пока никто не появлялся?
– Тихо, как в могиле. У меня там стоит сигналка, так что сразу дам знать.
– Я в ближайшие дни буду занята и не знаю, смогу ли отвлечься, поэтому слушай сейчас. С послом должны прибыть тридцать тонн золота. Его не нужно взвешивать, просто оцени на глаз, и пусть дружина перенесет в хранилище. Мне еще должны вернуть трех дружинников и амулеты связи. Амулеты нужно срочно переправить мне, а дружинников хорошо проверить. Как бы им не заложили в головы чего-нибудь лишнего. Перед проверкой поговори с ними и все объясни. У меня в дружине толковые парни, так что должны понять. Если с ними все будет в порядке, вернешь Сантору. Теперь по послу. Багаж и его самого нужно проверить на наличие маяков. Вряд ли они его еще раз применят, но все равно такая проверка не помешает. Надеюсь, что у императора хватит ума не присылать ко мне мага, но если пришлют, поставь ему блокирующий амулет. Не захочет ставить – пусть катится обратно. После того как раскрутишься с делами, нужно будет доставить посла под хорошей охраной во дворец и отдать на попечение канцлера. Пусть ждет, пока я освобожусь. Все равно он без знания языка сможет нормально общаться только со мной. Завтра с утра к тебе придет принц Серг, отправишь его в посольство к Алину. Тебе все ясно?
– Да, ваше величество, я все понял.
Прежде чем идти к американцам, пришлось дождаться, пока дружинник принес ей из замка две сумки со словарями. Взяв с собой один из них, Ира посмотрела на фотографию склада и создала врата. Девушка оказалась в большом, ярко освещенном помещении, в котором сильно пахло мукой. К ней сразу же подбежал какой-то военный.
– Здравствуйте, ваше величество! – без акцента поздоровался он по-русски. – Груз к отправке готов, ждем только вас.
– Где вам будет удобно заезжать? – спросила Ира. – Куда ставить врата?
– Вот здесь будет хорошо, – показал место американец. – Подождите, я всех оповещу о вашем прибытии.
Он отошел к стоявшему у стены столу, за которым сидел до появления девушки, и что-то негромко сказал в телефонную трубку. Ира не стала ждать, пока все соберутся. Она создала большие врата, которые должны были просуществовать два дня, и объяснила по-английски собравшимся военным, что нужно сделать.
– Смотрите сюда, – показала девушка на врата. – Размеры врат достаточно большие, но без дополнительного возвышения ваш транспорт в них не пройдет. Этому помешают колеса, которые полностью не входят в контур врат. Поэтому вам нужно будет что-то сделать. С той стороны уже должны были поставить возвышение из деревянных брусьев, так что поднимайте выше ноги, чтобы не упасть. Пойдемте, я вам все покажу.
Она вошла на свой склад, где рабочие уже придвинули возвышение к вратам, и подождала, пока из радужного круга осторожно выглянул первый военный.
– Мне вас долго ждать? – спросила она. – Я думала, американские военные будут храбрее. У вас какое звание?
– Майор Бенджамин Леман! – представился офицер. – Я извиняюсь перед вашим величеством за свою нерешительность, но последний фильм, где вы сражались с чудовищами, произвел на всех огромное впечатление. И потом это все слишком непривычно...
– Ничего, майор, привыкните. А чудовища у нас по улицам не бегают, особенно в столице. Покажитесь остальным, что вы живы, а то так и будет стоять на той стороне.
Майор вышел на свою сторону, после чего через несколько минут возле Иры собрались все американцы, которые с любопытством посматривали в сторону распахнутых ворот склада.
– Можете выйти и посмотреть, – сказала им девушка. – Врата будут стоять двое суток, но в конце этого срока ими лучше не пользоваться. Завозите муку и укладывайте ее так, как вам будет удобно. Часа через два привезут золото в оплату за всю партию муки. Вот это словарь для языка кайнов в переводе на русский. Я обещала его передать, чтобы вы сами составили точно такой же для английского языка. Да, территория склада огорожена и охраняется. Можете свободно по ней перемещаться, но выходить вам не позволят. Это не самый благополучный район города, поэтому вам там делать нечего, тем более без знания языка.
Разделавшись с мукой, Ира поспешила к себе, полагая, что ее уже ждут вызванные люди, и не ошиблась.
– Моя королева, вас ждут маги и гвардейцы! – доложил секретарь.
– И давно ждут?
– Меньше часа.
– Приглашай всех ко мне и проследи, чтобы в приемной сейчас не было посторонних.
Магов, которых прислал Сардис, было двое. Одного она знала, второго видела впервые. Гвардейцев, как Ира и просила графа, было десять человек во главе с капралом, который от остальных отличался не только капральским значком, но и роскошными усами. Про себя девушка сразу же прозвала его тараканом.
– Представьтесь, – обратилась она к незнакомому магу.
– Мастер Игар Бердель, – поклонился тот. – Родом из Зартака. Прибыл к вам три декады назад и обучался у мастера Лаша Хардина, а когда он отбыл в Ливену, доучивался у мастера Саша Сардека.
Маг оказался из тех, кто готов был служить, но не хотел связывать себя магической клятвой. Таких в последнее время было много. Им увеличивали силу и кое-чему учили, не давая самых опасных заклинаний.
– Хорошо, – кивнула Ира. – Сейчас я вам расскажу то, о чем запрещается разговаривать с посторонними, кем бы они ни были. Через несколько дней войско хана Урная отправится в родные степи, причем двигаться туда будут тем же путем, каким шли сюда. С собой лучи погонят много тысяч голов скота и большое количество невольников. Король Сандер не в силах им помешать, а вот у нас силы есть. Не дело, когда кайнов превращают в рабов, да и вообще не стоит приучать кочевников к тому, что к нам выгодно ходить за добычей. Поэтому я думаю этих людей освободить, а добычу отнять. И не только добычу, домой лучи пойдут пешком, потому что я не оставлю им ни одной лошади. Вижу, что у вас загорелись глаза, и это хорошо. Но для того, чтобы это можно было сделать, вам нужно срочно добраться до степной границы Сенгала, найти путь, которым пришли кочевники, и пометить его моими маяками. После этого сообщите мне о готовности и будете с безопасного расстояния следить за границей. Если вляпаетесь, бросайте лошадей и уходите вратами. Вопросов нет? Тогда возьмите все необходимое в дорогу и отправляйтесь. Старшим у вас будет Игар. Вам, Игар, нужно будет зайти в новое здание министерства магии к Сардису и взять маяки и амулет, через который будете держать связь лично со мной.
– Сантор! – вызвала она своего капитана, когда все покинули кабинет. – Как дела у амазонок? Скоро их можно будет у тебя забрать?
– Всех, кроме баронессы Нор, можете забрать хоть сейчас. Девицы на редкость боевые и быстро научились стрелять из пистолета и автомата изо всех положений.
– А что не так с этой баронессой? Косоглазая?
– Глаза у нее такие, что косоглазие скоро заработают мои парни. Стреляет она не хуже остальных, дело в вашем брате.
– Олес принялся за прежнее?
– Хуже, он в нее влюбился, как и она в него. Налицо все симптомы, и, по-моему, это у них серьезно.
– Ладно, я с ним потом поговорю, а сейчас направляйте всех ко мне. Пока есть время, буду лепить из них магов. Только выдайте всем пистолеты и подберите ремни для кобур.
– Ваше величество, ремни им лучше заказать, наши не подойдут. Они в талии одна тоньше другой, поэтому придется все ремни укорачивать в три раза и пробивать дырки. Да и жесткие они для девушек.
– Хорошо, этот вопрос мы решим сами. Вы начали набор новых людей в дружину?
– Уже подобрал тридцать два человека из тех, кому в свое время пришлось отказать из-за отсутствия мест.
Загудевший амулет связи с Колином вынудил прервать разговор с капитаном.
– Ваше величество, – раздался из амулета еле слышный голос. – Старейшины собрались, и маяк я выложил. Вы придете?
– Сейчас подойду, – сказала Ира, стараясь говорить погромче, – только кое-кого предупрежу.
Она первый раз общалась через амулеты на очень большом расстоянии, поэтому еще не сталкивалась с таким сильным ослаблением голоса.
– Лен, – вызвала она канцлера. – Я сейчас иду в общину кайнов разговаривать со старейшинами. – Вызываю вас, чтобы вы были в курсе, где я нахожусь, и напрасно не искали. Я не собираюсь долго задерживаться. И не нужно так волноваться: я не дура и сразу иду в проницаемом виде.
Пройдя вратами, она оказалась в большой светлой комнате, в которой на лавке у одной из стен сидели двенадцать мужчин разного возраста. Здесь же чуть поодаль стоял Колин.
– Здравствуйте, почтенные! – поздоровалась она первой, после чего обратилась к Колину: – Ты все объяснил, что я тебе говорила?
– Все, как вы и говорили, – немного смущенно ответил Колин, – но они не верят.
– Они у тебя не только недоверчивые, но еще и невежливые, – усмехнулась Ира, рассматривая насупленных старейшин. – С ними поздоровалась королева, а они, мало того что не оторвали от лавок свои тощие задницы, вообще никак не прореагировали. Поневоле начинает закрадываться подозрение, что ты им плохо объяснял.
– Он нам нормально объяснял, ваше величество, – усмехнулся один из самых старых мужчин. – Только ему, видать, самому не все объяснили. Какой вопрос ни задашь, ответа не дождешься. А что мы тут все невеселые, так то понятно. Нет радости в том, чтобы бросать нажитое поколениями предков и нищими спасаться на чужбине.
– Ну что же, – сказала девушка, – если есть вопросы, задавайте. Для того я к вам и пришла, чтобы поговорить и при необходимости внести ясность.
– Тогда я, с вашего позволения, первый и начну, – продолжил тот же старейшина. – Мы хотим знать, почему вы так уверены, что рахо проиграют войну?
– Потому что сюда пришел один из двух хозяев этого мира, от которого рахо когда-то сбежали. Их силы слишком малы, чтобы противостоять империи даргонов. И договариваться с ними никто не будет. Точно так же как вы являетесь рабами для рахо, они сами рабы для императора доргонов. Их или всех перебьют, или позволят сесть на корабли и бежать в поисках новой земли. А для вас я не вижу выхода в любой ситуации. Если у рахо будет на это время, они вас всех вырежут, если времени не будет, вы достанетесь даргонам. В таком случае вырежут только стариков и тех, кто им не приглянется, а остальных продадут. Кому-то повезет устроиться слугой, а большинство отправят на рудники или арены гладиаторов. Ну а женщины из тех, кто помоложе, попадут в веселые дома для моряков флота. Вас действительно устраивает такое будущее?
– А какой у вас интерес нам помогать? – спросил другой старейшина.
– Нет у меня никакого интереса, – ответила Ира, – одна только головная боль. Сначала нужно будет найти для всех временное пристанище, а потом построить настоящее дома, да еще помочь разработать землю, поскольку у всех пашен уже есть хозяева. Конечно, со временем и от вас будет выгода, только до этого времени еще нужно дожить, а до той поры от вас будут одни расходы и беспокойство. Только если я скажу, что не хочу, чтобы кайны влачили рабскую долю или вовсе погибли, вы мне все равно не поверите. Ведь так?
Ответом ей было общее угрюмое молчание.
– Уходим, Колин! – сказала девушка. – Зря я тебя сюда посылала. Они будут до последнего ждать и надеяться, что все как-нибудь уладится, но ни за что не рискнут той тенью благополучия, которую имеют сейчас. И мне они тоже не поверят, потому что верят только в выгоду и не видят моей выгоды в том, чтобы вам помогать. Дядя не хочет уйти?
– Он бы и рад, – угрюмо ответил Колин, – но не выйдет из воли старейшин.
– О чем я и говорю! Рядовые кайны – рабы старейшин, а старейшины – рабы своего представления о мире, и все вместе вы рабы рахо. Я только зря теряю время, уходим!
– Подождите, ваше величество! – сказал старейшина, который начал разговор. – Я, пожалуй, рискну.
– Яр! – дернул его за руку сосед. – Забыл, о чем говорили?
– Мне все равно, что вы решили, – равнодушно сказал старик. – Я считаю доводы королевы убедительными, а в милость рахо никогда не верил.
– Сколько людей под вашим началом? – спросила Ира. – Мне это нужно знать, чтобы лучше вам помочь.
– Примерно сорок тысяч, – ответил старейшина. – Только, ваше величество, уходить нужно сегодня, потому что завтра здесь уже будут воины рахо.
– Вам нужно время на сборы, – сказала девушка, – а я не могу долго ждать. Кроме того, для вас нужно приготовить жилье. Поэтому я сейчас уйду и вернусь тогда, когда вы выложите треугольником эти камни, как при вас сделал Колин. Имейте в виду, что через мои врата можно провести повозки и прогнать скот. Собирать людей в кучу не надо, пусть ждут каждый в своей деревне. Колин, подними маяк и отдай уважаемому Яру.
Внезапно один из сидевших на лавке старейшин вскочил, выхватил короткий кинжал и бросился к нагнувшемуся Колину.
– Зря он это сделал! – сказала Ира, пряча пистолет в кобуру. – Выберите другого, который будет меньше лизать зад рахо.
– Мертв! – сказал один из старейшин, осмотрев тело. – Голова чем-то пробита. Зря вы это сделали! Колин был в его общине, поэтому старейшина имел право его наказать. А теперь нам придется отдать вас рахо!
– Попробуй! – сказала Ира, демонстративно убрав руки от пистолета. – Ну же? Кишка тонка, или только горазд болтать?
Старейшина побледнел, шагнул вперед и попытался схватить королеву за руку. Несколько раз бесполезно повторив попытку, он побледнел еще больше и попятился от Ирины к скамье.
– Не знала, что у вас старейшины взяли себе столько власти, что могут казнить простых кайнов, – сказала она. – У меня такого не будет. Говорю сразу, чтобы потом у вас, Яр, не было недовольства. Лишать жизни могут только по приговору суда, в том числе и королевского, за очень немногие преступления.
– Меня это устраивает, – отозвался старейшина. – Я этим правом никогда не злоупотреблял.
– Хочу всех предупредить, – сказала Ира. – Если в мое отсутствие с уважаемым Яром приключится что-нибудь нехорошее, я просто смертельно обижусь. А чтобы вы серьезно воспринимали мои слова, сообщаю, что я не только королева огромного королевства, но и его главный маг! И если я при этом убью кого-нибудь невиновного, беда небольшая: все равно оставшиеся для меня ничем не отличаются от мертвецов. Идем, Колин!
– Где это мы? – удивленно спросил прошедший врата парень, забыв поименовать ее величеством.
– В королевском дворце. Вы временно переехали сюда, поэтому мой секретарь сейчас отведет тебя к жене. Мар! Проводи этого молодого человека в ту комнату, куда поселили молодую женщину с маленьким ребенком.
– Сейчас отведу, ваше величество! – ответил вбежавший в кабинет, какой-то растрепанный секретарь. – Там вас дожидаются... дамы.
– Я, кажется, догадываюсь, какие именно дамы. Колись, что здесь произошло!
Мар стал красным как помидор.
– Ладно, веди Колина, а ко мне пригласи этих... дам!
– Рассаживайтесь! – сказала королева вошедшим амазонкам. – И рассказывайте, что вы сделали с моим секретарем.
– Ничего плохого, ваше величество! – улыбнулась Эма Васк, в прошлом атаман разбойничьей ватаги. – Честное слово, он сам нас завел своими комплиментами. Очень куртуазный, но слабый кавалер. Его хватило только на двоих, да и то...
– И кто же была второй? Ни минуты не сомневаюсь в том, что ты была первой.
– Это я, ваше величество! – призналась дочь барона Доршана. – Но он сам виноват! Гладил мою грудь, а потом собрался уйти! Это же такая наглость!
– А тебе он что гладил? – спросила Ира Эму.
– Ничего, ваше величество, – опять улыбнулась эта оторва. – Это я его гладила...
– Все! – подняла руки Ира. – Ни слова больше! Клятву приносили? Так вот, запрещаю вам соблазнять мужчин в моем дворце! Ваши амурные похождения за его стенами меня не интересуют, но попробуйте взять кого-нибудь насильно! Я не смогу оторвать вам то, что в таких случаях грозят оторвать мужикам, поэтому просто откручу ваши прелестные головки! А сейчас расслабьтесь, я буду пробуждать ваши магические способности. С завтрашнего дня будете заниматься в школе магии. Чем быстрее овладеете азами, тем быстрее я вас задействую в деле.
Пройдя от одной девушки к другой вдоль всего ряда сидевших девиц, она каждой активировала магические способности.
– А теперь выметайтесь, и чтобы я вас сегодня больше не видела. Баронесса Нор, останьтесь.
Ира внимательно осмотрела смущенно потупившую глаза девушку, пытаясь понять, что же особенного нашел в ней Олес. Да, красива, но среди этих девчонок есть и более красивые.
– У тебя с моим братом серьезно, или вы просто развлекаетесь? – спросила она Граю.
– Я его люблю! – ответила девушка.
– А он тебя?
– Говорит, что любит, и я ему верю. Мне с ним хорошо.
«Еще бы тебе не было хорошо с его-то опытом!» – подумала Ира.
Разборки прервал сигнал вызова от Марта.
– Я слушаю, Март! – сказала Ира. – Что, появился посол?
– Да, ваше величество! Прибыл какой-то тип, с ним два дружинника, куча золота и ваши амулеты.
– Почему два, а не три?
– Я еще не беседовал с парнями, только вывел из подвала посла, отправил вам амулеты и занялся золотом. За дружинниками пока присматривают парни Арома, позже я ими займусь. Да, маяка в вещах посла не было, а он сам если и маг, то очень слабый. Врата открыть не сможет. Когда он вам нужен?
– Только не сегодня. Сегодня у меня не будет ни одной свободной минуты. Кстати, передай в наше представительство Алину, что мне срочно нужны большие гвозди для постройки деревянных домов и инструмент по дереву. Пилы там всякие, топоры, рубанки и молотки. Ему нужно передать Воронцову, что мне нужно срочно построить пять тысяч домов. Пусть тянет сюда все, что ему может прийти на ум по части строительства.
«Закончится эта гонка когда-нибудь или нет?» – подумала Ира, прервав связь с Мартом и устало откинувшись в кресле.
Почувствовав взгляд, она подняла глаза и увидела, что еще не ушедшая Грая смотрит на нее с искренним сочувствием.
– Жалеешь королеву? – с улыбкой спросила Ира.
– Никогда не думала, что королева должна заниматься топорами и гвоздями! – ответила девушка.
– А я думала? Скажи лучше своему Олесу, чтобы бросал прохлаждаться и шел помогать канцлеру. И старику будет легче, и сам у него многому научится. А сейчас иди, мне скоро уходить и нужно подготовиться.
Грая ушла, но вместо нее в кабинет ворвался сияющий Серг.
– Это правда, что я завтра иду на Землю?
– Правда. Март сказал?
– Ага! Я был в библиотеке, а когда закончил и собрался уходить, он вывел из подвала какого-то типа и сообщил мне эту новость. А тип одет почти как раньше твой кочевник, только у того был малиновый халат, а у этого красный и не приталенный, а как платье для беременных. И тоже все сплошь обшито золотом.
– Послушай, Серг, тебе уже скоро одиннадцать? Вот видишь. Значит, должен думать, о чем говоришь, тем более что ты лицо официальное и по твоим словам будут судить о нас всех. Поэтому лучше лишний раз промолчи, чем что-нибудь ляпнуть.
– Это когда я ляпал? – обиделся брат.
– А кто сказал, что в бою я сущий зверь? Не помнишь? Это когда приезжали кинооператоры и тебя много снимали. Вот мне было приятно услышать такое с экрана! Ты даже представить себе не можешь, сколько людей посмотрели этот фильм и слышали твои слова.
– А что не так?
– Ты меня хоть раз видел в бою? Услышал от кого-то из дружинников и повторяешь чужую глупость. А ты принц! Ты вполне можешь когда-нибудь заменить меня на троне.
– Только не я! – побледнел мальчишка. – Пусть тебя заменяет Олес!
– И чем я тебя так обидел? – спросил старший принц, заходя в кабинет.
– Стучать надо! – буркнул Серг.
– Я стучал, но вы так расшумелись, что стучать надо было ногой.
– Серг, у тебя все? – спросила Ира, понявшая, что Олес зашел по делу.
– Ухожу, – ответил мальчик. – Олес, а ты правда женишься?
– И откуда такие сведения? – спросила Ира. – Кто на хвосте принес?
– А я помню? – пожал плечами мальчик. – Об этом все слуги болтают.
– Ты пришел насчет Глеры? – спросила Ира, когда Серг убежал. – Не делай такое удивленное лицо. Скоро о ваших чувствах будет знать вся столица. Если бросишь девчонку, опозоришь.
– Сантор сообщил? Можешь не отвечать. Не собираюсь я ее бросать. Ты права, я пришел из-за нее. Ты у нас в роду старшая, поэтому я прошу у тебя разрешение на брак.
– А если тебе придется взойти на трон?
– А чем на нем плохо тебе?
– Ладно, я согласна, но с одним условием. Ты с завтрашнего дня идешь к герцогу и становишься у него помощником. Будешь ты когда-нибудь королем или нет, но ты должен научиться всему, что для этого нужно. И не только научиться, но и помогать мне и канцлеру. Хочешь, чтобы я правила вместо тебя, так изволь помогать. Ты должен понимать, что со мной всякое может случиться, особенно сейчас. Лен уже в преклонном возрасте, а Серг еще мальчишка, поэтому вся надежда только на тебя. Если герцоги еще раз растянут королевство на части, как они уже однажды сделали, народ кайнов исчезнет. Будешь помогать?
– Буду.
– Тогда готовься к свадьбе. Только вам придется потерпеть несколько дней, пока мы не разделаемся с Урнаем. А потом отпразднуем сразу и вашу свадьбу и нашу победу.

Глава 14

– Хорошо, что ты зашла! – обрадовался канцлер. – А я уже хотел вызывать тебя амулетом. Ты не по вопросу своих невольников?
– Пришла рассказать вам радостную новость, даже две, и обе касаются Олеса. Во-первых, он с завтрашнего дня поступает в ваше полное распоряжение, а во-вторых, – женится.
– Слава всем богам! – с облегчением вздохнул канцлер. – Ты сама не представляешь, какой камень сняла с моей души! Наконец-то, он взялся за ум. Кто невеста?
– Дочь одного из баронов Ливены.
– Не мелко для принца?
– Этот принц не рвется в короли, а если когда-нибудь им и станет, к этому времени к ней уже успеют привыкнуть. Они любят друг друга, Лен. Она умная девушка, и внешностью боги не обидели. Я тоже поначалу подумала так же, как и вы, пока не вспомнила, что была такой же баронессой из Ливены, к тому же липовой. Если хотите, ее можно сделать графиней.
– Пусть уж лучше остается баронессой. Графиня без графства...
– Я к вам пришла не только с этими новостями.
– А что еще? – насторожился канцлер.
– Дайте в мое распоряжение человека, который мог бы взять на себя устройство переселенцев с побережья. Я их сегодня должна привести.
– Еще и эти! – схватился за голову Лен. – Рина, может, займемся ими позже?
– Поздно. Они уже готовятся и это нельзя остановить. У них разлад между старейшинами, так что очень скоро рахо все узнают. Но могу тебя обрадовать: уйти решил только один старейшина, а у него всего сорок тысяч кайнов.
– Всего! Ты даже не представляешь, сколько им всего понадобится!
– Пока не так и много. Они уйдут со своим добром, и перегонят скот. Запасов продовольствия у нас много, да и еще подкупим, поэтому прокормить их будет нетрудно. Дома они себе поставят сами, мы им в этом только поможем.
– А пашни?
– Будут валить лес на постройку домов и расчистят место, а с корчевкой пней я им помогу. Уж к следующему севу они подготовят поля. А сейчас мне нужен опытный человек, чтобы не заниматься самой еще и этим.
– Подожди немного, сейчас приглашу.
– А почему не амулетом?
– У меня столько работников, что я с твоими амулетами запутаюсь, да и сидит он рядом. Послал бы секретаря, но он и так уже послан по делу, так что придется идти самому.
Канцлер вышел и через минуту вернулся в сопровождении своего чиновника.
– Ваше величество, позвольте вам представить шевалье Виктора Саджа. Он у нас служит в департаменте земель. Шевалье, сейчас королева объяснит вам ваши задачи.
– Виктор, – сказала Ира. – Сегодня я должна привести переселенцев с побережья. Это тоже кайны, которые не успели оттуда уйти вместе со всеми и были вынуждены жить в неволе. Всего их должно быть тысяч сорок. Нужно выбрать место для временной стоянки, пока мы не разведем их на постоянное место жительства. И это место жительство тоже нужно выбрать так, чтобы они могли жить относительно компактно и заниматься выращиванием зерна. Придут они со своими вещами и скотом. Если можно найти возможность куда-то их временно поселить, это нужно сделать. Что скажете?
– Ваше величество, – ответил чиновник, – такое количество людей мы никуда не подселим, да и нет в этом необходимости. Раз это крестьяне, да еще со скотом и имуществом, они сами никуда не уйдут от своего добра, поэтому я предлагаю вывести их севернее Сагда возле реки. Там Ста делает поворот и по ее берегам много лугов. И рощи есть, так что и скот смогут пасти, и дров для костра нарубить. А уже оттуда будем разводить. Я знаю очень хорошие места поблизости от границ с Ливеной. В свое время там были деревни, но когда у соседей начались беспорядки, граница опустела. Вблизи города Тернаса есть пустые территории. Там несколько небольших рек, есть луга и хорошие леса. Наверное, они захотят селиться поблизости от тех, с кем уже жили на прежнем месте. Там это можно устроить. И от старого тракта в Ливену недалеко, так что свои товары они вывезут без больших сложностей. Если для них есть продовольствие, пусть валят лес и строят себе дома, а пашни можно расчистить позже, до следующего сева еще неблизко.
– Я еще не купила для них доски, – сказала Ира, – так что с домами придется подождать.
– А зачем им сейчас доски? – удивился Виктор. – Дома в деревнях делают из бревен. Их только потом оббивают досками изнутри и стелют полы. Так что пусть пока делают основную работу, а если будут доски, то они полностью построят дома до холодов. А пока обойдутся и так. Сейчас тепло, а от дождя укроются под навесами.
– Вы были в том месте, куда будем выводить людей? Можете их вспомнить?
– Конечно, ваше величество.
– Трудно сказать, где он не был, – усмехнулся канцлер. – Виктор объездил вдоль и поперек весь Тессон.
– Тогда я эту работу полностью переложу на вас, шевалье. Я распоряжусь, чтобы из министерства вам прислали в помощь мага. Выводить людей и скот буду или я, или кто-нибудь из моих помощников, а этот маг сможет открывать только небольшие врата.
Ира вышла от канцлера и первым делом проверила маяк. Отклика не последовало, и она решила пока заняться досками. Прямо из коридора вышла во двор мучного склада и удивленно огляделась. Во дворе собралась толпа мужчин, которые оживленно переговаривались и вовсю использовали фотоаппараты. Недалеко от входа в склад стояли на треногах телевизионные камеры, от которых к воротам тянулись электрические провода. Охранники с неудовольствием смотрели на этот бардак, но не вмешивались. Несколько секунд на возникшую посреди двора девушку никто не реагировал, потом, как по команде, обе камеры повернулись в ее сторону, а журналисты окружили, не мешая идти, и засыпали вопросами. Не отвечая, она дошла до склада, в воротах которого встретилась с Бенджамином.
– Что это такое, майор? – спросила Ира. – Я вам разрешила прогуляться по двору, но не устраивать здесь представления. А эта орава журналистов и ваши камеры для местных именно представление! Хорошо еще, что это относительно безлюдный район города. Уберите все со двора, и чем скорее, тем лучше. Я вижу, что вы уже закончили с мукой.
Весь склад почти до потолка был заложен мешками с мукой, оставался лишь неширокий проход.
– Да, ваше величество, – ответил офицер. – Только ваш склад слишком мал. Мы не загрузили в него и двух тысяч тонн.
– Завтра я перенастрою врата на другой, – пообещала Ира, – а заодно сделаю еще одни в этот двор. Будете вывозить и складывать муку под открытым небом, а мы потом все отсюда вывезем. Бенджамин, мне нужно срочно поговорить с кем-нибудь из вашего руководства. Как это быстрее организовать? Нужно кое-что решить, а действовать через вашего посла в Москве слишком долго.
– На нашей стороне совсем недавно был помощник Государственного секретаря. Возможно, он еще там. Следуйте за мной, только не запачкайтесь в муке, проходы не слишком широкие.
Помощник Госсекретаря, к счастью, еще не уехал.
– Джеймс Айкин, – представился он. – Рад познакомиться с вашим величеством!
– Я тоже рада, Джеймс! – сказала она. – Как вам мой школьный английский, не сильно режет слух?
– Что вы! Вы прекрасно говорите!
– Я нуждаюсь в вашей помощи. У меня возникла необходимость в палатках и строительных досках. Я уже говорила на эту тему с мистером Бимом, и он меня заверил, что никаких проблем не должно возникнуть, и предложил построить цех для производства пиломатериалов. Я не отказываюсь от строительства, но это дело долгое, а у меня сорок тысяч человек под открытым небом.
– У вас случилась катастрофа? – участливо спросил американец.
– У нас случилась война, – ответила Ира. – А эти люди, о которых я говорила, спаслись от рабства и смерти. Теперь мне нужно им помочь быстрее устроиться.
– Это благородная задача! – сказал чиновник. – Мы вам, несомненно, поможем. Сейчас найдут работника моего департамента, которого я взял с собой, и вы ему скажите, что конкретно нужно. Только, ваше величество, по-моему, не очень удобно решать текущие вопросы через нашего посла, когда это можно делать напрямую. Не могли бы вы проложить эти врата из помещения госдепартамента в то место, где сидел бы ваш доверенный представитель? Я понимаю, что у вас сложности с языком, посол об этом упоминал, но мы можем работать и на русском. А со временем наши работники постараются по вашему словарю выучить язык.
– Я посмотрю, что можно сделать, господин Айкин, – ответила Ира. – Пожалуй, одного работника со знанием английского я найду. Подберите у себя подходящий кабинет и передайте для меня его фотографию. Только повесьте там что-нибудь оригинальное на стену, что будет отличать его от других.
– Замечательно! – обрадовался американец. – А вот и наш Гарри Карр! Гарри, ее величеству срочно нужна помощь! Мы на тебя рассчитываем!
– Что нужно конкретно? – спросил подошедший молодой человек, доставая блокнот и ручку.
– Мне нужны палатки примерно на сорок тысяч человек, желательно большие.
– Мне известно о каркасных палатках на пятьдесят человек, – сказал Гарри. – Есть ли более вместительные, я не знаю.
– Пойдут и такие, – согласилась Ира. – Главное укрыть людей от дождя. Еще мне нужны доски.
– Толщина, размер, сколько кубов?
– Я не знаю, – немного растерялась девушка. – Прикиньте сами. Нужно изготовить пять тысяч деревенских домов на большую семью. Досками оббиваются стены, и их кладут на пол. Если дадите больше, ничего страшного. Заказы я тотчас же оплачу. Ваши люди будут еще два дня выгружать муку здесь и в другом городе. Как только определитесь с моими заказами, подойдите к кому-нибудь из охраны и скажите мое имя «Рина». Они будут предупреждены и передадут мне. Им же можно передать фотографию. Заранее благодарю за помощь и ухожу. Просьба к вам – убрать прессу. Поснимали и хватит.
Во дворце ее ждало приятное известие: прибыли ее амулеты связи.
Ира разложила их на столе в гостиной и выругалась: трети амулетов не хватало, а у некоторых были оторваны бирки. Она начала их перебирать, пока не нашла амулет связи с Новиковым.
– Владимир, – вызвала она бывшего капитана. – Ты сейчас где? В особняке? Мне с тобой нужно срочно поговорить, так что никуда не отлучайся.
Минуту спустя она уже сидела в одной из двух комнат Новиковых.
– Ваше величество, может, попьете чай? – спросила Лина.
– Можно. Давно я у вас не была. Как сестра? Еще не вышла замуж?
– Собирается к зиме играть свадьбу. Парень хороший, я его знаю.
– Когда будешь отправлять подарок к свадьбе, напомни мне, я для нее тоже передам. Владимир, пока она занимается чаем, садись рядом, нам нужно поговорить. Я зашиваюсь и не могу все тянуть одна, так что бросай все свои дела и начинай помогать. Мне нужно твое знание английского. Март с Алином мне помогают, взяв на себя общение с Советским Союзом, а на тебя я хочу взвалить всю Америку.
– А вся Америка – это не много? У меня не развяжется пуп?
– Заканчивай шутить и слушай внимательно. С американцами завязываются торговля, а скоро они будут кое-что строить. Регулировать все вопросы через их посла в Москве очень неудобно, причем в первую очередь нам. Мне приходится много мотаться, а товары приходят с запозданием. Я сегодня договорилась с одним типом из их Госдепартамента о том, что постараюсь их постоянно связать с моим представителем. Тебе объяснять, кто им будет, или сам догадаешься? Я сейчас завязана на несколько важных дел и не могу отвлекаться, поэтому бери все на себя. Пойдешь к канцлеру и обговоришь с ним все вопросы. Нужно найти подходящее помещение, откуда я могла бы проложить врата в их Госдепартамент. Надо создать тебе там все условия для работы и обеспечить охрану комнаты. Привлечешь для этого гвардейцев. Ни зайти в нее, ни выйти без твоего ведома не должен ни один человек. Работа тяжелая и ответственная, поэтому в качестве аванса вам дается баронское достоинство, а к нему еще и баронство в Ливене, которое недавно лишилось хозяев. Самому тебе будет некогда им заниматься, поэтому канцлер пока пошлет туда управляющего. Горбатиться одному не придется. Как только определитесь с помещением, сообщи Сардису, и он пришлет в помощь мага. Если будут нужны помощники, их можно нанять. Деньги на текущие нужды и свое вознаграждение получишь в казначействе. А по нашим с ними делам я тебя введу в курс сама. Вопросы есть?
– Да нет, – вздохнул Новиков, – все ясно.
– Ну раз нет, то поздравляю вас с баронством и исчезаю. День идет к вечеру, а дел еще немерено.
Оказавшись в гостиной, она опять проверила маяк, но сигнала готовности не было.
«Может, он передумал, – мелькнула у нее мысль, – а я здесь колочусь и всех ставлю на уши?»
Решив не терять время даром, Ира начала раскладывать амулеты так, как они лежали во дворце, откладывая в сторону те, которые были без бирок. Закончив с этим делом, она вызвала Сардиса.
– Сардис, мне нужны маги, причем не из слабых. Есть у тебя такие, кого можно было бы оторвать от текущих дел?
– Ваше величество, из более-менее сильных всех забрали генералы и его светлость господин канцлер. Остались так... Прибыли маги из Зартака, но с ними еще нужно заниматься, а в связи с войной и болезнью мастера Лаша Хардина это поручить некому.
– Не можете найти вы, найду я. Отзывайте мастера Олина из Ливены. Там сейчас спокойно, поэтому генерал Сорг без него обойдется. Направите его в канцелярию в помощь шевалье Виктору Саджу. Он работает по моему заданию и без мага не обойдется. Себе я заберу из школы Альбера Гальмина. Он только чуть-чуть не дотягивает до мастера, так что мне подойдет. А в школе сейчас и без него есть кому преподавать. Теперь для вас будет еще одно дело. Мне нужны маги, знающие хотя бы русский язык. Возьмите у меня с десяток словарей и усадите за изучение языка тех, кто у вас не сильно занят. Объясните, что их ценность для меня сильно возрастет. Себе, кстати, тоже возьмите словарь, вам это тоже нужно. Наварите зелья и начинайте учиться. И не нужно кривиться, без этого тонизирующего напитка вы будете учить язык до зимы.
Школа магии по-прежнему была прикрыта защитой от постановки врат, поэтому Ира сначала попала на площадь перед зданием школы, а потом прошла в нее пешком мимо отдавших ей честь гвардейцев. Альбер обучал старшую группу и сейчас был свободен, поэтому Ира нашла учителя в комнате, где он обычно отдыхал в перерывах между занятиями.
– Приветствую, ваше величество! – поклонился маг, увидев вошедшую королеву. – Чем обязан чести видеть...
– Сейчас объясню, – сказала она. – Только, может, вы мне сначала расскажите, почему у вас такое похоронное настроение? Что-нибудь не так в школе?
– В школе все так, – ответил он. – Не обращайте внимания, ваше величество, не стоит оно того.
– Это мне судить, стоит или нет. Все из-за Амали? Молчите, значит, правда. Вот что, Альбер, давайте договоримся так. Я вас забираю из школы для очень важного дела. Сходите потом к Игару Хонишу и доложите ему о моем решении. Думаю, что он найдет вам замену. Работать будете с Вольдером Новиковым в бюро, которое должно решать все вопросы связи с одним из самых крупных государств моего мира. Вольдер знает язык, на котором там говорят, и вам его тоже нужно выучить. Сбегаете к Сардису и возьмете у него отвар. Не нужно заранее кривиться, я его выпила не одну бочку и до сих пор жива. Дело, которым вы будете заниматься, очень важно для королевства, поэтому я своим указом ввожу вас в дворянское достоинство, а если хорошо себя проявите, получите баронство. А позже, когда раскручусь, постараюсь найти Амали и свести ее с вами. Не нужно прыгать от радости, я еще не все сказала. Чтобы вы могли нормально выполнять свою работу, я должна передать вам знания, которые никому не даю без клятвы. В свое время вы отказались давать клятву, если откажитесь и в этот раз, я на вас не обижусь, но буду искать для этой работы другую кандидатуру. Дворянство вы при этом все равно получите: заслужили.
– Какой текст клятвы?
– Как и у всех: не вредить мне и не передавать другим полученных от меня знаний.
– Я согласен. Что нужно делать?
– Ничего, я уже закрепила согласие. Завтра я постараюсь выбрать время и покажу вам пять заклинаний из тех, которые вам необходимо знать. Остальному научу как-нибудь потом, когда будет время.
Выйдя из школы на площадь, Ира проверила маяк и вдохнула с облегчением: он был активирован. Изменив на всякий случай свое тело, она открыла врата по маяку и очутилась на площади, окруженной со всех сторон одноэтажными каменными домами. Рядом с ней на брусчатке лежали камни маяка. Вся площадь была запружена народом. Рядом с каждым были узлы, мешки и сумки. Даже дети и те что-то несли.
– Почему так долго? – спросила Ира поспешно подошедшего к ней Яра. – И что это за город?
– Быстрее не получилось, – ответил он. – И так ехали одвуконь. У нас магов нет. Гонцов я уже отсюда отправил во все деревни. До дальних, небось, еще не доехали. А это центр нашей общины – что-то вроде маленького города или большой деревни.
– Население больше смахивает на городское.
– У них у всех есть скот, просто мы его собрали в одно стадо и выгнали за город, чтобы легче было переправлять.
– Я сегодня, кроме вас, никого не смогу переправить, – сказала Ира, посмотрев на темнеющее небо. – Давайте я открою несколько врат и пусть идут и перетаскивают свои вещи. Я думала, что будет много телег.
– Много телег будет в деревнях, а здесь они мало у кого были, так что мы решили, что будет справедливо, если их не возьмет никто.
Ира прошла по площади, создавая и фиксируя врата.
– Говорю для всех! – сказала она, применив усиливающую голос магию. – Врата проходите быстро. Если вещей много, кидайте на ту сторону, потом подберете. И не стойте на той стороне перед вратами, если не хотите получить в спину брошенными вещами. Быстро прошли, собрали вещи и освободили дорогу следующим!
– Вы знаете место, где собрано стадо? – спросила Ира у Яра.
– Вот он знает, – показал старейшина на стоявшего рядом с ним мужчину. – Вспоминай место, Зарт!
Ира, а за ней и Яр с Зартом прошли через созданные врата на окраину городка, где было собрано много коров и небольшой табун лошадей. Скот на ту сторону перегнали быстро, а вот люди со своими вещами переправлялись часа два, и когда все закончили, уже совсем стемнело. Последней ушла Ира, закрыв за собой все врата. Несмотря на темноту, люди как-то разобрались на группы, кое-где уже горели костры.
– Устраивайтесь на ночевку, – сказала она Яру. – Завтра придут люди из канцелярии, которые будут вас переправлять на постоянное место жительства и во всем оказывать помощь. А нам с вами нужно как можно раньше пройтись по вашим селам и переправить людей и скот, пока на ваше переселение не отреагировали рахо. Сколько человек было в этой группе?
– Около пяти тысяч.
– Надеюсь, в деревнях с возами дело пойдет быстрее, иначе мы с вами можем не успеть.
Во дворце на Иру навалилась такая усталость, что захотелось упасть в кровать и уснуть. Вздохнув, она вызвала Марта.
– Как там наш посол?
– Ему выделили гостевую комнату и заперли, жестами объяснив, что нужно ждать, – ответил Март. – За все время его три раза покормили и два раза сводили к удобствам.
– У вас есть горячая вода? Проверь и распорядись, чтобы дополнительно нагрели. Я сейчас к вам приду принять ванну, а потом кое-что скажу послу.
В ванной она чуть не заснула и пришлось применить магию, чтобы немного взбодриться. К послу зашла на несколько минут.
– Можете меня не разглядывать, – мысленно сказала она одетому во что-то вроде домашнего халата мужчине. – Я зашла только для того, чтобы сказать, что никто не умоляет вашего достоинства посла. Беда в том, что из всего королевства с вами могу разговаривать одна я, а я еще день или два буду занята. У нас война, которая должна вот-вот закончиться, и мне в ней приходится принимать участие, так что вы еще немного поскучайте. Приняли бы вас получше, но после попытки захвата столицы приходится проявлять осторожность. К вам один вопрос насчет моего третьего дружинника. Где он и что с ним? Пока мне его не передадут, вы не увидите своих магов.
– Спасибо, что зашли, – ответил посол. – Я прекрасно понял жесты ваших людей, но теперь мне ясно, с чем связано сидение в этой комнате. Ваш дружинник жив. Он очень активно возражал против плена, поэтому немного пострадал. Вы говорили насчет состояния своих дружинников, поэтому, прежде чем вернуть, его подлечат.
Во дворце Ира вошла в спальню, разделась и легла в кровать. Усталость никуда не делась, но сразу заснуть не получилось. Только она решила применить магию, как в дверь тихо постучали.
– Заходите, Лен, – громко сказала девушка. – Я пока не сплю.
– Как ты узнала, что это я? – спросил канцлер, заходя в спальню и присаживаясь на край кровати. – Магия?
– А кто еще может постучать в дверь моей спальни, когда я уже в кровати?
– Сильно устала?
– Очень. Последние дни вообще были суматошные, а сегодняшний из них самый тяжелый.
– И кому это нужно? Думаешь, кто-нибудь оценит то, что ты так выкладываешься? Я прожил немалую жизнь и давно уже не верю в человеческую благодарность. Подожди, спасенные тобой кайны, столкнувшись с трудностями, еще тебя же в них и обвинят. Никто из них не увидит, как рахо режут их менее дальновидных соседей, но многие вспомнят, как хорошо жилось на старом месте, откуда ты их согнала.
– Я это как-нибудь переживу. Я, Лен, понемногу перекладываю свою ношу на других. Вот проведу завтра к нам всех людей Яра и разделаемся с Урнаем, тогда будет легче. Просто все совпало по времени, поэтому и приходится вертеться.
– Одно дело сделаешь, появится другое и закончится это только вместе с жизнью, поэтому правильно делаешь, что нагружаешь других. Одна ты только перегрузишь себя, начнешь метаться и делать ошибки. Никто твоих трудов не заметит, в отличие от ошибок.
– Так уж и никто?
– Может, я немного преувеличил. Был у нас один король, который приходился Анишу прадедом. Он очищал земли от чудовищ, строил города и способствовал развитию ремесел. В его правление по дорогам можно было передвигаться без охраны. Он, как и ты, начал очищать свое окружение от дармоедов. И каков финал?
– И каков? – заинтересовалась Ира.
– Короля отравили, его жена разбилась, когда лошади почему-то обезумели и понесли. Карета перевернулась, а у женщины, несмотря на мягкую обивку, оказалась сломана шея. Старшую дочь короля тоже не пощадили, несмотря на то что она не имела никаких прав на трон. Уцелел только малолетний наследник, которого воспитал спешно созванный регентский совет. Состоял он, кстати, сплошь из тех, кого разогнал покойный король. И никто из тех, кто был ему обязан, а таких было много, не сказал ни слова. А сейчас о нем и его жизни мало кто знает. Поняла, к чему я тебе все это говорил? О людях думать нужно, но не грех при этом хоть немного подумать и о себе, потому что никто, кроме близких людей, о тебе не позаботится. А их у человека всегда мало. Иногда их нет совсем.
– У вас есть я! – сказала Ира, поймав его руку и прижав ее к щеке. – Спасибо за сочувствие, мне правда стало легче.
– Спи, – растроганно сказал старик. – Ты так устала, а тут еще я со своими разговорами.
Ира ожидала, что провозится с отправкой кайнов Яра весь день, но все прошло гораздо быстрее и без каких-либо происшествий. Предупрежденные старейшиной крестьяне успели собрать все ценное и погрузить в свои повозки. Ира ставила двое врат в разных концах деревни в прорытых по ее указанию канавах, и деревенские гнали свои повозки в заглубленные врата одну за другой. А когда повозки заканчивались, пастухи перегоняли скот. Налаженная схема дала сбой только в самой последней деревне. Мало того что часть жителей отказалась уезжать, они еще препятствовали это делать другим односельчанам. Как выяснилось, здесь успел побывать не только посланник Яра, но и гонец, посланный другими старейшинами. Толпа вооруженных вилами и топорами мужиков хотела разобраться и с самим Яром, и Ире пришлось применить «ментальный ветер». Несуществующий шквал раскидал толпу, и дальнейшая эвакуация прошла спокойно. Вернувшись в общий лагерь, девушка смогла убедиться, что шевалье Садж и вернувшийся из Ливены Олес прекрасно справляются, и ее вмешательства не требуется. Поэтому она с легким сердцем отправилась обедать. А после обеда ее вызвал амулетом Саш, который сообщил, что захвачен первый караван плотов.
– Все прошло на редкость скучно, – говорил он. – Приехали, постреляли, разгрузили. Эти остолопы даже не стали держаться середины реки, а шли вдоль берега. Могли бы обойтись без снайперских ружей, одними автоматами. Хотя тогда, наверное, попортили бы товары. Мы их пока не переправляем, ждем вечера. Может, будут еще плоты. У вас там как?
– Пока тихо, – ответила она. – Посланный отряд только добрался до места, так что ты, наверное, еще успеешь к самому интересному.
Она как сглазила. Минут через двадцать после этого разговора пришло сообщение из степи, что отряд прибыл на место и приступил к постановке маяков, а два часа спустя тот же маг сообщил о том, что замечены первые отряды лучи. Хоть на улице было жарко, Ира надела теплый костюм. Она собиралась подняться в воздух выше обычного и помнила, что с высотой температура понижается, хотя и не знала, насколько сильно. Надев пояс с кобурой, девушка вышла в степь по последнему маяку.
– Игар, – позвала она мага, активировав амулет. – Как далеко вы от последнего маяка?
– Совсем близко, ваше величество, – отозвался маг. – Отошли немного к западу, чтобы не стоять на дороге у Урная. Лучи ехать к последнему маяку еще часа три. Их заметил один из гвардейцев, которых я расставлял на всем пути следования отряда. Со мной сейчас осталось только два человека.
– Собирайте всех людей и ждите от меня вызова, – приказала Ира. – Вы свое дело сделали.
Она определила направление на предпоследний маяк и взлетела в воздух. Минуты три набирала высоту, пока не поднялась метров на пятьсот. Ветра почти не было, а температура если и понизилась, то ненамного, так что скоро стало жарко. Скорость полета на такой высоте была совсем небольшой, поэтому, несмотря на то, что они с Урнаем двигались навстречу друг другу, прошло еще не меньше часа, прежде чем она увидела среди бесконечного моря трав медленно двигающееся войско победителей.

Глава 15

С такой высоты лошадь казалась размером с муравья, а отдельных людей на фоне степи вообще не было заметно. Войско Урная двигалось узкой полосой и растянулось так, что сливалось с линией горизонта. Для заклинания медленного сна Ире нужно было видеть всех, на кого оно должно подействовать, поэтому пришлось ждать не меньше часа, пока она не оказалась над серединой колонны, а потом спуститься немного ниже, чтобы различать людей. Девушка взяла силу у аруса и начала навевать сон на едущих и бредущих по степной дороге людей. Действие заклинания она увидела только минут через двадцать. Колонна остановилась, а отдельные то ли лошади, то ли коровы начали разбредаться в разные стороны. Подержав заклинание для верности еще минут десять, Ира начала опускаться, сделав тело проницаемым. Спустившись совсем низко, она могла полюбоваться на результаты своей работы. Люди заснули так крепко, что не просыпались, даже выпав из седла. Степные кони по большей части стояли рядом с лежавшими на траве хозяевами, лишь некоторые отходили в сторону, соблазнившись еще не успевшей засохнуть травой. А вот взятый в Сенгале скот, лишившись своих погонщиков, тут же начал разбредаться. Рабов было не меньше, чем хозяев, и все вместе вперемешку лежали на траве.
Вернув телу нормальные свойства, Ира связалась с командующим гвардией:
– Ален, ваши гвардейцы готовы? Тогда выводите их через врата, которые я сейчас открою перед вашими казармами.
Она открыла врата гвардии, связалась со своим отрядом, которому приказала двигаться к спящему войску Урная, и стала ждать, когда через врата пройдут все четыреста гвардейцев. Они быстро вышли в степь и построились.
– Объясняю задачу, – сказала девушка, усилив голос магией, чтобы не кричать. – Все войско кочевников спит и будет спать еще долго или до тех пор, пока я их не разбужу. Сейчас я буду ставить врата на остров Борис вдоль всей колонны. Ваша задача – перегнать туда скот и лошадей и перенести невольников. Потом нужно избавить кочевников от всего оружия и заодно от золота. Для этой добычи я открою уже другие врата. Хочу предупредить сразу, что вам запрещается убивать хоть кого-то. Мы своих степных соседей и так достаточно накажем, а на будущее у меня на них есть планы. Все поняли? Тогда я ставлю врата, а вы начинайте работать. Работы много, здесь одних невольников будет на каждого из вас не меньше сотни.
– Ваше величество! – сказал с восторгом смотревший на королеву граф. – Может, мне вывести сюда еще столько же людей? Охрана столицы не пострадает, а управимся намного быстрее.
– Действуйте, Ален, – согласилась Ира. – Наверное, я действительно потребовала мало гвардейцев.
Она двинулась пешком вдоль колонны, ставя врата через каждые три сотни шагов. Хвоста колонны девушка достигла только через час, попутно встретив своих людей и включив их в работу. После этого она села на одну из лошадей и погнала ее к тому месту, откуда начала работать. Предстояло еще идти по ходу движения колонны до ее головы, где должен был находиться хан Урнай. Еще никогда Ира не ставила столько врат сразу, но у аруса на все хватило сил. Урная она нашла в голове колонны, отстегнула его меч, вынула его из ножен и, оттянув голову хана за волосы, обрезала ему чуб.
– Лаш, ты сейчас где? – спросила она, активировав его амулет.
– Помогаю переправлять твоих кайнов, – ответил мастер.
– Как самочувствие? Сил у тебя хватит? Я, вообще-то, хотела это сделать сама, после того как старосты с помощью Олина выберут себе места, но если это сделаешь ты, я не буду отвлекаться.
– Хватит у меня сил, не беспокойся. А чего звонила-то?
Ира как-то назвала вызов звонком и, несмотря на то что амулеты гудели, название прижилось.
– Хотела тебя использовать в другом месте, но ты освободил меня от работы с переселенцами, поэтому другую я выполню сама.
– Лен, – вызвала она канцлера. – Вы обещали мне помочь с выпасом скота. Подобрали человека? Очень хорошо. И у нас был разговор насчет невольников. Обратитесь от моего имени к жителям столицы с просьбой приютить у себя на один-два дня хотя бы по одному человеку. За это можно будет заплатить. И пусть стража на полдня выделит в мое распоряжение сотни три стражников. Автоматы могут не брать, оружие им не понадобится. Сейчас гвардейцы выносят бывших невольников и выгоняют скот и лошадей на большой остров Борис, что в низовьях Сты. Травы там много, а вода не даст животным разбежаться. Скот там может побыть несколько дней, в отличие от людей, которых я хочу с помощью стражников вынести в город. Потом мы всех желающих переправим в Сенгал.
– А что с войском Урная?
– А я разве не сказала? Спит войско. Только какое это теперь войско без оружия и лошадей? Так, толпа...
– Люди, конечно, неблагодарны, – сказал канцлер, – но я думаю, что такого они никогда не забудут. Скажи, куда прислать нужных тебе людей?
День подходил к концу. Физически Ира сегодня устала мало, но магических сил у нее осталось на самом донышке. У Малыша их осталось еще меньше. Страшила после нападения имперцев куда-то исчез и на вызов не отзывался, поэтому полудохлый арус обосновался у девушки в спальне и не собирался уходить с ее кровати. Ира была довольна и прошедшим днем, и собой. Войско Урная перестало существовать, и толпа, в которую оно превратилось, сейчас устало брела во главе с ханом без надежды одолеть почти тысячекилометровый путь без припасов, оружия и лошадей. Ничего, пусть походят, будут сговорчивее. Пришедшие в себя сенгальцы долго не могли поверить в то, что кошмар неволи остался позади. Жители Сагда без возражений разобрали бывших пленников, причем многие выразили желание насовсем забрать себе детей, которых среди спасенных было не меньше половины. Многим дарили одежду взамен тех лохмотьев, в которые превратилась их собственная, а компенсацию, выдаваемую казначейством за проявленное гостеприимство, взяли единицы.
– Честно говоря, они меня удивили, – сказал Ире канцлер, когда она с ним встретилась за ужином. – Мало того что такое бескорыстие, так еще по отношению к сенгальцам. Не ожидал.
Не ожидали такого и сами сенгальцы, многие из которых не могли сдержать слез.
– Боюсь, что завтра в канцелярию посыпятся просьбы остаться в Тессоне, – сказал Лен. – Почти все потеряли свои семьи и все имущество. Что их ждет на прежнем месте? Многие уже не верят своему королю и магам, после того как их бросили на произвол судьбы. Я не возражаю, если горожане усыновят сирот, но обеспечивать всем необходимым еще и этих...
– Бесполезных людей не бывает, – возразила ему Ира, – а нам будет нетрудно им помочь. Саш передал, что они захватили два каравана и сняли с них столько тюков, что у нас не хватит подвалов для хранения. Поэтому нужно будет часть этих вещей раздать тем, кто захочет остаться. Завтра генерал организует отправку грузов, а вашим чиновникам нужно обеспечить их сортировку и сохранность.
– А когда Кордой намерен возвращаться? – спросил канцлер.
– Генерал хотел сегодня, но Саш его уговорил уйти завтра в полдень. Он расстроился из-за того, что Урная взяли без него, и рассчитывает на третий караван. Вряд ли он будет, но пусть полдня посидят, заодно нормально отправят захваченный груз, а не впотьмах.
– С Сандером будешь говорить?
– Не хочу я с ним говорить, если честно. Я совершенно не понимаю мотивов его поступков. Да и его окружение... Такое впечатление, что они все чокнулись. Завтра нужно объявить, что все желающие вернуться на родину должны прийти на королевскую площадь. Пошлете туда несколько чиновников, чтобы они собирали людей в группы по месту проживания. Лучше, чтобы в такой группе были не меньше ста человек, а то я пуп надорву ставить им врата даже с помощью Лаша. Мой Малыш будет восстанавливаться три дня, а мы с Лашем сегодня тоже выложились и вряд ли завтра будем в полной силе. Сандера, конечно, нужно поставить в известность, но лучше это сделать через его посла.
– Чем завтра думаешь заниматься, кроме сенгальцев?
– Вряд ли получится заняться еще чем-нибудь. Хорошо, если удастся закончить эту работу за один день. Но если получится управиться, затребую у Марта императорского посла или схожу за ним сама при условии, что в замке появится Воронцов. У вас Олес сегодня работал?
– Работал – это слишком сильно сказано. Сидел в кабинете и смотрел, что и как я делаю. До самостоятельной работы ему еще далеко. Да, забыл спросить, что у нас с мукой.
– Бегала я сегодня на склад настраивать врата. Из-за Урная все получилось позже, чем обещала. Что они там выгрузили, я не знаю, но, скорее всего, забили мукой склад в Сантилле и навалили гору мешков во дворе нашего склада. Надеюсь, что сегодня не будет дождя, а завтра нужно большую часть муки продать купцам. У них много своих складов, а спрос на хлеб постоянно растет. Местные лепешки намного хуже. Получим у американцев зерно для посева, а в следующий сезон сами посеем пшеницу.
– Крестьяне очень консервативны.
– А мы в первую очередь дадим зерно для посева кайнам с побережья. Им выпендриваться не с руки, тем более что они весь год до следующего урожая будут сидеть на нашем хлебе. Мы им еще и картошки дадим, если нормально вызреет. С нашим летом ее можно сажать два раза.
После ужина Ира разложила все уцелевшие амулеты и сделала новые бирки взамен оторванных. Заодно составила список отсутствующих амулетов, которые теперь нужно было восстанавливать. Закончив с этой работой, она согнала с кровати Малыша, позвала Страшилу и, не получив ответа, решила раньше заснуть. Утром проснулась позже обычного, привела себя в порядок и отправилась в трапезную, где увидела уже заканчивающего завтракать канцлера.
– Мы отправили глашатаев с твоим объявлением, – сказал он Ире, – и расклеили их в самых людных местах, а своих людей я предупрежу, когда доем.
После завтрака Ира амулетом вызвала Новикова:
– Владимир, вы еще не нашли помещение для работы? Покупаете? Вот и хорошо. Пошлите своего мага в канцелярию, пусть посмотрит у кого-нибудь из чиновников герцога вид улицы возле нашего мучного склада и сходит туда вратами. Задача – посмотреть, сколько муки сложено во дворе, и узнать у охраны, говорили ли им американцы мое имя и передали ли фотографию. Фотография будет нужна для открытия врат в американский департамент, а мое имя – это условный сигнал о том, что мне готовы поставить пиломатериалы и палатки. Все это для переселенцев с побережья. Ими у нас занимаются один шевалье из канцелярии и наш Олин. Состыкуетесь с ними и отправите груз по назначению. У Альбера не хватит сил на большие врата, поэтому пусть привлечет Лаша. И нужно будет собрать хоть одну палатку, чтобы переселенцы знали, как это делать. Я вам уже говорила о наших заказах и дала расценки, но в них стоят очень приблизительные цифры. Когда нам начнут поставлять шасси, весы или часы, скажете мне, вместе посмотрим на качество и окончательно определимся с ценой. А потом уже все будете решать сами.
Поговорив с Новиковым, она переключилась на канцлера:
– Лен, я понимаю, что прошло еще слишком мало времени, но может, у вас уже есть какие-то группы на отправку? Очень не хочется сидеть и терять время.
– Выйди на площадь и узнай сама. Мне не до того. Твой Саш начал передачу товаров, и мне нужно срочно выделить людей, которые займутся их приемкой.
Королевская площадь была занята народом самое большее на треть. Ира применила проницаемость и вышла из дворца.
– Как дела, Ном? – остановила она пробегавшего мимо знакомого чиновника. – Сформировали хоть одну группу?
– Ваше величество! – откровенно обрадовался он. – Много мелких групп, которые продолжаем собирать, но есть одна большая в столицу. Не могли бы вы их туда сейчас отправить? Там две тысячи человек, так что площадь почти очистится, и будет легче работать.
– Конечно, Ном, сейчас сделаю.
Она вышла на свободное место и создала врата в одно из предместий столицы Сенгала, картинку которого знала.
– Все, кому нужно в вашу столицу, проходят в эти врата! – раздался на площади усиленный магией голос королевы, и большинство людей торопливо двинулись к радужному кругу.
Через час все желающие попасть в столицу ушли вратами, и Ира их закрыла. Постепенно приходили новые люди, и отобранные группы росли, но все равно их было слишком много, а людей в них, наоборот, мало.
– Так дело не пойдет, – сказала Ира собравшимся возле нее чиновникам. – На всех не угодишь, поэтому давайте объединять группы из тех, кто живет не слишком далеко друг от друга. Как-нибудь доберутся до дома.
Чиновники развили бурную деятельность, и вскоре почти все собравшиеся на площади ушли в Сенгал через пять поставленных королевой врат.
– Сколько всего отправили? – спросила Ира Нома.
– Семь тысяч человек, ваше величество! – ответил он. – Почему-то остальные не идут, а детей сегодня почти совсем не было.
– Сегодня я им больше не буду помогать, – сказала ему девушка. – Людей мало, и я только буду зря терять время. Объявите, что завтра последний день отправки. Кто не придет до полудня, пусть добирается на родину самостоятельно. Если кто-то решил остаться у нас, пусть зарегистрируются в страже. Тогда мы им поможем вещами и выплатим немного денег. Если будут желающие крестьянствовать, можем помочь скотом, лошадьми и деньгами. Скоро сможем дать инструменты. А если наши хотят забрать себе детей, и те не возражают, пусть тоже отметятся. Наверняка в получаемых грузах будут и детские вещи. Да и мы с вами будем в курсе, куда подевался народ, который мы привезли в столицу.
– Пойдем обедать? – спросил канцлер зашедшую к нему Иру. – Ты сегодня рано управилась.
– Видимо, большинство не хочет возвращаться в Сенгал, – ответила она. – Отправила только пятую часть всех освобожденных. Завтра займусь этим в последний раз или попрошу Лаша. Если хотят жить у нас, пусть живут. А обедать я пока не хочу, поэтому сейчас схожу в замок. Пришел Воронцов, так что я, как и собиралась, поговорю с ним и заберу посла.
Воронцов не просто пришел сам, одновременно с ним прибыла колонна из двух десятков доверху груженных ящиками грузовиков.
– Что это вы привезли? – спросила Ира. – «Град»?
– Нет, это ваш последний заказ. Пока только половина. Разгрузятся и сделают еще один заход.
– Что в этих ящиках, инструменты?
– Инструменты будут во второй партии, а здесь гвозди, оконное стекло, навесы, плиты и много еще чего. Сами же сказали, чтобы вез все, что придет в голову, я и привез. Вот полный список. Специалисты подобрали сюда все, что нужно для постройки деревенского дома, кроме кирпичей для печи и бревен. Еще не стал пока включать рубероид, решил прежде узнать, нужен он или нет.
– А что это такое?
– Это то, что стелют на крышу под шифер, чтобы она не протекала. Везти?
– Везите, конечно. Слушайте, Павел, как там Серг? Не слышали?
– О вашем брате не слышал только глухой. Сейчас об этом мальчике все говорят, а детвора не пропускает ни одной передачи с его участием.
– Какие передачи? О чем вы?
– Телевизионные. Я смотрел три, а говорят, что их было пять. Замечательный мальчишка, если так можно выразиться о принце. Не по возрасту умный, начитанный и бойкий. Сегодня, кстати, должна быть его встреча с детьми на телестудии.

Встреча состоялась в большом помещении студии, в одном конце которой сидели Серг и кто-то из работников Центрального Комитета ВЛКСМ, а в другом – отобранные для встречи дети. Эти работники, которые сопровождали Серга в поездках и мероприятиях, все время менялись, поэтому он их не запоминал. Детей было десять: пять мальчишек и столько же девчонок, все одетые в школьную форму и с красными галстуками. Такой же галстук красовался и на парне, сидевшем рядом с Сергом. Детей подобрали его возраста или чуть старше. Прямо перед ними было небольшое возвышение с установленными на нем телевизионными камерами, за которыми работали операторы. Для Серга это была третья подобная встреча, и он уже понял, что дети спрашивают не о том, что их действительно интересуют, а повторяют вопросы, которые им велели задать взрослые. Вопросы были такие, что отвечать на них не хотелось, причем повторялись они с завидной регулярностью от встречи к встрече. Сергу это уже надоело, и он решил немного похулиганить.
– Этот вопрос мне задают уже в третий раз, – сказал он сидевшему ближе других мальчишке, который спросил, как в их королевстве учат детей. – Видимо, первые два раза я плохо объяснил, если спрашивают еще раз. У вас такая жизнь, в которой неграмотному человеку просто нет места, поэтому всех детей учат не только читать и писать, но и разным наукам. У нас человек может прожить всю жизнь и ни разу не воспользоваться своей грамотностью. Конечно, грамотные люди нужны, но нужда в них небольшая, поэтому и родители, которые сами почти все поголовно неграмотные, не рвутся отдавать своих детей в школы. У жрецов в школах при храмах всегда большие трудности с набором учеников. У дворян, многие из которых служат в армии или в ведомстве канцлера, проблем с грамотностью меньше, хотя и у них девочек учат редко. Наша королева хотела открыть школы для детей из низов, но пока для них нет учителей, да и война отвлекает. Я ответил на твой вопрос? Тогда и я спрошу. Как тебя зовут?
– Оля... – ответила понравившаяся ему девчонка.
– Я бы хотел, чтобы ты задала мне вопрос – сказал Серг, глядя на смущенную общим вниманием девочку. – Только не тот, который тебе дали. Спроси то, что интересно тебе самой.
– А каково это – быть принцем? – спросила она, покраснев.
– Смотря каким, – ответил он. – Просто принц – это одно, а наследный принц – это совсем другое.
– А ты какой? – неожиданно для самой себя спросила Оля. – И в чем разница?
Онемевший от выходки Серга комсомольский работник слегка ожил и попытался вернуть встречу к запланированному сценарию.
– Понимаешь, Оля... – начал он.
– Извините, – перебил его Серг. – Лучше я сам объясню. Наследный принц с юных лет знает, что ему предстоит управлять королевством. Его для этого специально долго готовят. А просто принц... С ним, конечно, тоже занимаются, но уже гораздо меньше. У него больше свободного времени и возможности заниматься не тем, чего от него хотят другие, а тем, чем он любит заниматься сам. Раньше я был наследным принцем. Отец прикладывал много сил, чтобы я мог со временем его заменить. Но я не хотел править, власть приводила меня в ужас.
– А почему? – спросила Оля, уже немного отошедшая от смущения и втянувшаяся в разговор.
– Наверное, потому что я лодырь, – ответил Серг, вызвав смех у ребят.
Они все тоже как-то «оттаяли» и с интересом слушали разговор.
– Зря смеетесь, – продолжил он. – Власть у нас – это постоянный тяжелый труд и огромная ответственность. Ошибка обычного человека может привести к неприятностям, но это не идет ни в какое сравнение с ошибкой короля. Король часто не может поступать, как обычный человек, и должен руководствоваться не своими интересами, а интересами всего королевства. В первую очередь это интересы дворян, на которых опирается его власть. Но хороший король должен учитывать интересы всех сословий, а это очень трудно.
– Но ведь короли – это эксплуататоры, – неуверенно сказала Оля. – Как они могут печься об интересах простого народа?
– Наверное, твой вопрос поверг бы меня в растерянность, если бы не моя любовь к книгам, – засмеялся Серг. – У сестры большая библиотека, которую она вывезла с Земли. Я и русский язык выучил только для того, чтобы прочитать ее книги. Сначала она давала мне художественные книги, которые очень понравились, особенно фантастика. Потом, когда я все перечитал, стал читать ваши учебники. Что-то было интересно, что-то нет. Учебники по истории меня заинтересовали, поэтому я понимаю, что вызвало твое удивление. В вашем представлении все короли такие же паразиты, каким был французский Людовик. На самом деле король точно так же управляет государством, как и президент любой вашей страны, только эта работа у него пожизненная. В благополучные времена на троне может усидеть и ничтожество, которому не нужно ничего, кроме почитания окружающих и вседозволенности. А в тяжелые времена такой вождь – это смерть для королевства и для многих тысяч его жителей. Вот ты спросила, как может эксплуататор заботиться о благе народа. А в чем ты видишь это благо?
– В том чтобы люди пользовались плодами своего труда, а не отдавали их кому-то.
– Значит, в первую очередь в стране должен царить мир, потому что в случае войны придет враг, который заберет и добро, и жизнь. Для мира нужна сильная армия, чтобы никто не посмел на вас напасть, а армия требует денег. Деньги король получает в виде налогов. Хочешь или нет, но ради безопасности нужно платить. То же самое и с ворами и грабителями, для защиты от которых держат стражу. О магии говорить не буду, у вас ее нет.
– Но короли тратят на себя огромные деньги!
– Как Людовик, – кивнул Серг. – Но и в вашей истории были короли, которые вели скромную жизнь. Сестра рассказывала о вашем Петре, а потом я о нем прочел еще несколько книг. Он везде искал способ заработать денег, но не для себя, а для своих реформ.
– Он все построил на костях народа!
– А если иначе было нельзя? Если народу было наплевать на его реформы, и каждый хотел только того, чтобы его оставили в покое? Насколько я понял вашу историю, если бы не Петр и его реформы, то и России давно не было бы. Мой отец никогда не бросал деньги на ветер, а тратил их с толком. Сестра надрывается, делая все, чтобы выжило королевство. Если это у нее не получится, большинство нашего народа просто вырежут, а меньшая часть попадет в рабство. Тебя возмущает, что короли тратят на себя больше, чем другие, но им и нужно больше! У вас все точно так же!
– Неправда! У нас равноправие!
– Я, конечно, только мальчишка, да еще из чужого мира. Я не знаю всего того, чему учили вас, но я твердо знаю, что равные права еще не означают равных возможностей. Чем сложнее и ответственней труд, тем больше он должен вознаграждаться. А самая сложная работа – это управление страной. И самая ответственная тоже. Если ты мне скажешь, что рабочий пользуется всем, чем пользуются те люди, которые управляют вашей страной, я буду долго смеяться. Они, конечно же, получают больше других, и это совершенно нормально. Я не стану тебе ничего доказывать. Для меня это очевидно, и ты, если подумаешь, поймешь, что я прав.
В дальнейшем разговоре приняли участие и другие дети, которые начали задавать самые разные вопросы. Встреча окончательно вышла из-под контроля, но операторы продолжали съемку, которая через два дня после обсуждения в высоких инстанциях все-таки пошла в эфир.

– Я немного освободилась и могу уделить вам внимание, – сказала Ира послу. – Сейчас мы идем в столицу, в королевский дворец. Соберите ваши вещи, я подожду в коридоре.
– Извините, ваше величество, у вас нормально, когда глава государства сам ходит за послом?– спросил он, выходя из своей комнаты с дорожной сумкой. – Я с таким ни разу не сталкивался, хотя на службе уже давно.
– И не столкнетесь, – ответила она. – Во-первых, я не только королева, но еще и главный маг, а во-вторых, я вас забираю попутно. Но если хотите, я могу оставить вас здесь, и во дворец пойдете с дружинниками, но уже не сегодня.
– Я молчу, – улыбнулся посол. – Считайте, что я не задавал вам никаких вопросов.
– Вот и молчите, и следуйте за мной. Возможность поговорить у вас еще будет.
Ира отрыла врата в одну из гостевых комнат королевского дворца.
– Побудете пока здесь, – сказала она. – Сегодня вам подберут небольшой дом в городе и прислугу. Если мы с вами договоримся, потом приобретете себе сами что-нибудь получше. Дверь пока останется закрытой, а замок здесь очень надежный. Когда я уйду, поставлю защиту от врат.
– Боитесь повторного вторжения?
– Думаю, что вторично вы на это не пойдете, но не могу исключать такую возможность, тем более пока вы в королевском дворце. Сейчас вас покормят, и я заодно пообедаю, а потом пообщаемся. Я перед уходом говорила о вас канцлеру, так что вам недолго сидеть взаперти.
– Стеф! – мысленно обратилась Ира к главному повару. – Пошли кого-нибудь к гостевым комнатам левого крыла, в угловую комнату. Здесь важный гость, которого нужно накормить. Мой обед тоже принесите. Дверь заперта, так что пусть постучат, и я открою врата.
В свое время она пробудила возможности мага у главного повара именно для таких случаев. Маг из него получился слабый, но его способностей хватало на мысленное общение.
– Не будем терять время и поговорим, пока не принесли еду, – сказала Ира, садясь в кресло. – Расскажите о ваших планах относительно нашего материка.
– Мне можно сидеть в вашем присутствии? Спасибо. Никаких планов пока нет. Мы о вас узнали совсем недавно, проследив за армадой даргонов. Вас нашел их разведывательный корабль. Теперь мы уже знаем, что они ввязались в войну с некогда сбежавшими островитянами. Нам не повезло, и вся посланная в разведку группа погибла, вырезанная какими-то дикарями. Уцелели только капитан и его повар. Они столкнулись с патрулем островитян, отбились и при этом смогли кое-что узнать о населении этой части материка, в том числе и о вас. К вам их и отправили, усилив магом и моряками. За попытку захвата вашего королевства извиняться не буду. Это был резервный вариант, сначала с вами хотели поговорить. Но вы поступили жестко, перебив моряков и спеленав нашего мага, поэтому в ход пустили морскую пехоту.
– С ними некогда было возиться, да и не захотели ваши люди нам доверять. Ваш капитан оказался разумным человеком и не пострадал.
– Давайте забудем о прошлых ошибках и поговорим с вами о возможном союзе. Мы о вас уже немало узнали от попавших в плен бойцов...
– Каким образом?
– Они неплохо защищены от магии своими амулетами, но стоит снять амулет... Поверьте, никто их не подвергал пыткам, им просто развязали языки.
– А как вы с ними разговаривали? У них есть магические способности, но их недостаточно для мысленного общения.
– Вы же со мной разговариваете, – пожал плечами посол, – хотя я не маг.
– Хотите сказать, что и вы так умеете?
– Умеют наши маги, – уточнил посол. – Вашего бойца задержали не только для лечения. С его помощью составят заклинание для изучения вашего языка. Если мы с вами договоримся, то мне пришлют в помощь мага, который очень быстро обучит меня языку.
– Здорово, – с завистью сказала Ира. – Мне бы тоже не помешало такое заклинание.
– Если заключим договор и будем полезными друг другу, то вы многое сможете получить. Только прежде чем мы с вами продолжим разговор, я бы хотел узнать, из какого мира вы берете свое оружие?

Глава 16

– Я могу узнать, с чем связан ваш вопрос? – осторожно спросила Ира. – Не все ли вам равно, где я его достаю, если оно все равно есть?
– Империя существует очень долго, – сказал посол. – Чего мы только не перепробовали за тысячи лет. Пробовали пробиться и к чужим мирам. Миров много, но большинство из них совершенно не подходит для жизни, а у всех, которые подходят, давно есть свои хозяева. С нашей стороны была попытка захвата одного из таких миров, жители которого не смогли бы нам противостоять.
– И что? – спросила Ира. – Что-то помешало?
– Помешало не что-то, а кто-то. Вмешался Создатель разумных того мира. Вы слышали о них? Они не вмешиваются в жизнь своих творений, но жестко защищают их от чужого вмешательства. Наша армия там была уничтожена, а место, где тогда была столица империи, превратилось в могильник. Больше мы не занимались такими захватами, но не прекратили поиски миров, с разумными обитателями которых можно было бы обмениваться знаниями и товарами. Лет триста назад были найдены два мира, населенные людьми, не владевшими магией, но создававшими очень сложные вещи. К сожалению, они нас восприняли не как партнеров, а как дикарей, и решили захватить наш мир. Их вещи как-то позволили узнать, куда мы ушли, и прийти в наш мир. Это был единственный случай в истории, когда мы вынужденно объединились с даргонами и вместе дрались против пришельцев не на жизнь, а насмерть. Тогда очень пригодилось все то, что мы приготовили друг для друга, но так и не решились применить. С огромными потерями мы вышвырнули пришельцев и договорились, что не будем больше посещать другие миры. А теперь мы захватили у ваших людей оружие, которое не могло быть изготовлено в этом мире. Даже мы не смогли бы так точно и качественно обработать металл, тем более этого не можете сделать вы. Извините меня, ваше величество, но люди в вашем королевстве по сравнению с большинством жителей империи...
– Можете не извиняться. Я поняла, что вы хотели сказать и чего опасаетесь. Что вам удалось узнать об оружии у моих людей?
– Ничего. У них в мозгу стоит блок, похожий на те, которые ставят у нас военным и чиновникам. Они не могут рассказать ничего такого, что находится под запретом, и применять принуждение бесполезно.
– И вы боитесь, что жители того мира, с которым я поддерживаю контакты, когда-нибудь решат, что вы с даргонами в этом мире лишние, и попытаются забрать его себе?
– Совершенно верно.
– Дело в том, что я сама уроженка того мира, которого вы так боитесь. Не скажу, что ваши опасения совсем уж беспочвенны, но они очень сильно преувеличены. Сам по себе уже занятый мир им не очень-то нужен, но вот некоторые из его ресурсов...
– Золото! – воскликнул посол. – Так вот зачем оно вам нужно в таких количествах! Но почему вы не делаете из этого тайны?
– По нескольким причинам. Много людей в моем окружении и чиновников канцлера в курсе моих торговых операций, и вам не потребовалось бы много времени, чтобы это узнать. Кроме того, я хочу не просто союза с вашей империей, а настоящего сотрудничества во многом, а это предполагает доверие. Только этим доверием не стоит злоупотреблять, чтобы потом не пожалеть об упущенных возможностях. Вам не удастся перехватить мои связи, а если начнете их рвать, придется опять объединяться с даргонами. И на этот раз объединение может не помочь. Мой мир очень жестко отреагирует на попытку меня уничтожить, и вам останется только надеяться на то, что и у этого мира есть свои Создатели. Хотя в прошлый раз они вам не помогли, помогут ли в этот?
– А если мы приобщимся к вашей торговле?
– Почему бы и нет? – пожала плечами Ира. – Все будет зависеть от того, кем мы с вами станем друг для друга: временными союзниками или партнерами и друзьями. Золота и у меня немало, вы своим только сэкономили мне время на его добычу. Мой мир может дать очень много. Я беру намного меньше того, что могла бы получить, только потому что у меня мало нужных для этого людей. Так что вы мне еще и в этом могли бы помочь. Ничто так не способствует сближению, как совместная работа. Но давайте пока отставим этот разговор, как преждевременный, и поговорим о даргонах.
Разговор о Даргонах пришлось прервать, так как пришли слуги с обедом. После того как пообедали, Ира продолжила:
– Сейчас даргоны сражаются с рахо. Вождь рахо предложил мне военный союз, но я не спешу его принимать. Когда-то рахо изгнали с побережья предков народа, которым я сейчас правлю, а тех, кто не смог уйти, превратили в рабов. Этот народ очень заносчив и вряд ли признает кайнов равными себе. Если вдруг отпадет необходимость в союзе, я не поручусь за то, что они, оправившись от потерь, не попытаются прибрать к рукам наши земли. Нам не нужен такой союзник. Да и с вами нужно будет рассчитываться чьими-то землями, почему не землями рахо? Я хотела бы знать, как далеко может пойти ваш император в борьбе за новый материк? Даргоны вцепились в земли рахо и просто так уже не уйдут.
– Большая война между империями нежелательна, – задумчиво сказал посол. – Единственная, которая была, вызвала столько жертв и разрушений, что после ее окончания численность населения уменьшилась в несколько раз. Все готовятся к войне, но надеются, что ее не будет.
– Тогда я вижу только один выход – раздел материка между империями. Оставляете земли Рахо даргонам, берете нас под свое крыло, а основные силы бросаете на завоевание множества небольших королевств, которые находятся по ту сторону горного хребта. Наверняка там есть удобные для высадки участки побережья. Все равно эти королевства не смогут сохранить независимость и будут кем-то завоеваны, почему не вами? И потери вы понесете намного меньше, чем даргоны, а земли заберете больше, чем они.
– Мне нужна связь с канцелярией императора! – решительно сказал посол. – Вы же понимаете, что сам я такие вопросы не решаю?
– Я могу отправить вас, куда пожелаете. В отличие от нас, вы ничем не рискуете, передавая мне образ места. Уж я вас завоевывать не полезу, еще не сошла с ума. Только давайте это сделаем после того, как вы вселитесь в дом, который вам подберут. Вернетесь туда уже вместе с магом и моим дружинником. К этому времени у вас уже наверняка будет что нам предложить.
От посла Ира зашла к канцлеру.
– Лен, ваши люди нашли временное посольство?
– Какие люди? Твоими стараниями в канцелярии скоро никого не останется. Знаешь, сколько народа сейчас разбирает то барахло, которое твой Саш до сих пор передает нам с помощью солдат Кардоя? Разбирают двести горожан, а за ними присматривают десять работников канцелярии. Кстати, дождался Саш третьего каравана. Наверное, Урнай вывез половину Сингала. А стража хватается за голову и поминутно вспоминает свою королеву. Это они тебя благодарят за то, что ты на них навесила регистрацию сенгальцев. С час назад от них кто-то был. Точно не помню, но примерно восемь тысяч детей уже записали на усыновление, и больше десяти тысяч взрослых просят позволения остаться. И в помещение стражи выстроилась немаленькая очередь.
– Лен, это очень нужно! Не могу я оставлять посла здесь на ночь, не настолько я ему доверяю. Отношения начинают налаживаться, но пока они еще очень далеки от доверительных. А нам для полного счастья не хватает только штурма королевского дворца! Не тащить же этого посла обратно в замок! Ему надо срочно вернуться в империю, а дом нужен только для возвращения и на несколько первых дней, пока они не подберут для себя что-нибудь получше.
– На таких условиях я ему оставлю свой особняк. Я в нем бываю в лучшем случае раз в декаду. Поставишь потом на всякий случай защиту от врат. Ты где оставила этого посла?
Ира объяснила.
– Сейчас кого-нибудь найду, и его проводят в мой особняк, – пообещал канцлер.
– Только пусть сначала возьмет у управляющего ключ, а то там заперта дверь.
– Ты мне так и не сказала, что надумала делать с лучи.
– Пусть походят два-три дня, а потом я с ними поговорю.
– За столько времени могут и умереть. Ты учти, что они обычно ходят от источника к источнику, и не пешком. У них на лошадях были мехи с водой?
– Вроде что-то такое было.
– Вроде! Эх, женщины! В степи сейчас сушь и жара, много воды в источниках не будет и на такую ораву ее не хватит. Сколько они у тебя уже ходят? Походят без воды еще день и начнут падать и умирать. Если ты этого добиваешься, тогда все нормально.
– За кого ты меня принимаешь? Я бы скорее приказала их всех перерезать во сне! Послушай, а как же они собирались вывести столько скота и рабов, если там так мало воды?
– Я тебе не Урнай. Думаю, что они разделились бы. Большая часть войска двинулась быстро по более длинному маршруту, а остальные погнали бы пленников и скот по короткому пути. Там, помимо источников, должны быть и реки. А часть скота наверняка в пути забили бы на еду. Но это мои предположения, а точно ты сама спросишь у хана, если так интересно.
– Лен, я сейчас в степь, а к тебе будет просьба. У тебя есть связь с тем человеком, который поехал на остров с пастухами приглядывать за скотом?
– У меня нет, есть у...
– Мне это не важно. Пусть их оттуда быстрее выводят.
– Собираешься отдать назад лошадей?
– А зачем нам эти степные недомерки, да еще в таком количестве? Да и кочевники в моих планах числятся живые.
Для задуманного представления нужно было переодеться в парадное платье, поэтому Ира от канцлера пошла в свою спальню и вызвала служанку. Затянув с ее помощью шнуровку, она закрепила на талии пояс с пистолетом. В сочетании с парадным платьем кобура с пистолетом смотрелась дико, но для ее зрителей сойдет. Девушка взяла в руки лежавшие на столике меч Урная и клок его волос и вышла в степи у последнего по счету маяка. Насколько хватало глаз, не было видно ни человека, ни коня, лишь на восток уходила полоса вытоптанной травы. Представив свой вид снизу в этом платье, Ира вздохнула и взлетела метров на десять вверх. Выше подниматься не стала, чтобы не уменьшалась скорость полета, и быстро полетела по следу лучи. Платье мешало лететь, пока она не догадалась применить проницаемость. Теперь воздух проходил сквозь тело, и скорость полета стала намного больше. Постепенно пришла усталость. Полет уже не приносил удовольствия, и хотелось только, чтобы все быстрее закончилось. К концу четвертого часа полета она увидела вдали идущую по степи толпу. Солнце уже сильно опустилось к горизонту, поэтому нужно было торопиться. Девушка поднялась выше, чтобы ее не увидели раньше времени, и полетела к голове колонны. Урнай шел первым, как и положено вождю, первым он и увидел королеву, которая медленно опустилась на траву, перегораживая им путь. Прежде чем встать на землю, Ира вернула телу обычные свойства, а потом пошла к Урнаю и стоявшим рядом с ним магам. Посмотрев в широко раскрытые глаза степного вождя, она бросила к его ногам меч и клок волос. Меч упал как надо, а волосы подхватил порыв ветра и унес в сторону. Машинально проводив их взглядом, Урнай опустил голову и встал на колени. Тотчас все, кто был рядом с ним, сделали то же самое. За ними со скоростью степного ветра на колени попадали все тридцать с лишним тысяч несостоявшихся победителей. Из конца в конец колонны пролетело слово «сола».
«Ну вот, я уже стала богиней, – горько подумала девушка. – Слава богу, что пока только для этих».
– Встаньте! – властно сказала она, и мужчины тут же поднялись. – Сейчас я создам для вас врата на остров. Там много воды и ваши кони. Сегодня вы отдохнете, а завтра этими же вратами уйдете в свои степи. Можете забить часть скота. Воевать с кайнами запрещаю! Я вас навещу и укажу достойную цель для ваших мечей, а заодно их верну. Все меня поняли?
– Мы все поняли, сола! – почтительно сказал Урнай. – И все исполним, как ты повелела! Благодарю за жизнь!
«Вот и пригодилось знание языка», – подумала Ира, открывая врата на остров.
Рядом с этими она открыла вторые, а потом и третьи врата, а сама исчезла, уйдя в свои покои по способу хортов.
Ужинать было уже поздно, да и не хотелось, поэтому она передала главному повару, чтобы он ее не ждал и отпустил прислугу. Без аппетита пожевав прихваченную с завтрака сдобную булочку, Ира разделась, согнала с кровати Малыша и легла сама, взяв с собой амулет связи с Лашем.
– Рина? – услышала она после вызова голос старого мага. – Ты сейчас где?
– А где может быть в такой час порядочная девушка? Лежу в своей постели. Немного устала, но спать еще рано, поэтому решила с тобой поболтать. Ты чем сегодня занимался?
– Перевалкой грузов.
– А что и куда переваливали?
– Все, что ты заказала, переваливали с машин на спины переселенцев. Я сам не таскал, а только открывал врата и лишал груз веса, а то там все бы при переноске и померли бы. Один твой Воронцов привез два десятка грузовых машин железа и стекла, а потом еще прибыли доски и большие палатки. Замечательные, я тебе скажу, вещи эти палатки! Вольдер с помощью переселенцев собрал одну, так они пришли в дикий восторг. Теперь можно не спешить со строительством домов.
– Они хоть довольны?
– Трудно сказать. Когда отойдут от изумления, тогда будет видно. Я сам до сих пор под впечатлением. Замечательные инструменты, стекло, которое будет получше, чем в королевском дворце, и железные гвозди! О досках я уже не говорю. На днях в каждую из семи деревень завезут муку, а больше им пока ничего не нужно.
– Ты сегодня сильно устал?
– Нет, а что?
– Сможешь завтра вместо меня сходить на Королевскую площадь отправить сенгальцев? Спасибо. Только не давай им садиться на шею. Пусть собираются в большие группы, а не по двадцать-тридцать человек.
– Хорошо, не дам. Расскажи, чем занималась ты.
– Тебе сначала похвастаться, а потом начинать плакаться или наоборот?
– Можешь совместить. Март сказал, что ты у него забрала посла. Ты с ним уже говорила?
– У нас с ним получился интересный разговор, но более интересный будет, когда он вернется из империи с конкретными предложениями. Ты не в курсе, какие результаты проверки Мартом моих дружинников?
– Все нормально, нет у них никаких закладок. Я после Марта тоже проверил. Оба уже отправлены к Сантору. Кроме посла, было что-нибудь интересное?
– Знаешь о том, что Саш выпотрошил третий караван и притащил в столицу, по словам канцлера, половину Сенгала? Тогда буду говорить только о себе. Можешь меня поздравить: с сегодняшнего дня я богиня кочевников и мое слово для них – закон.
– Хочешь бросить их на рахо? – спросил Лаш, выслушав рассказ девушки.
– Мы еще посмотрим, на кого их бросить. Главное, что теперь они будут смотреть в нашу сторону с почтением, а мы приобрели войско и два десятка сильных магов. Надо будет подкрепить свою божественность и подбросить им продовольствие, чтобы не померли до весны.
– А откуда возьмешь столько продовольствия?
– Это как раз не проблема. Саш захватил не только барахло. Там треть грузов – это продовольствие, так что поделимся с ними тем, что они сами награбили.
– Посланник Сандера не просил его принять?
– Не было таких просьб. Сам Сандер должен был уже давно прийти в норму, но у него, видимо, нет желания со мной общаться. Ну и ладно, я тем более не стану навязываться, и без них забот хватает. Мы им и так сильно помогли. Я только, как немного раскручусь, навещу одну маркизу. Очень уж она запала в сердце нашему Альберу. У них здесь был такой роман...
– Это Гальмин, что ли? Так он же даже не дворянин.
– Ну маркизе на эту мелочь было плевать, и уходила она от нас в растрепанных чувствах. А дворянство я ему вчера дала. Теперь он у нас шевалье. Так вот, у этой маркизы есть влиятельный муж, с которым нужно будет мило побеседовать.
– Ты с ним собираешься мило беседовать до того, как уведешь его жену, или после?
– Их брак носил чисто политический характер, а как женщина она ему не нужна. Мы ведь захватили маркизу в веселом доме, куда она время от времени бегала от безысходности. Я полагаю, что замок ее отца разрушили воины Урная, поэтому вряд ли кто-нибудь из семьи остался в живых. Может быть, ее муж мне еще скажет спасибо. Послушай, Лаш...
– Что замолчала?
– Думаю. Мне не нравится то, как приходится работать. Все время в спешке, почти все решения приходится принимать на ходу. Слишком мало людей, на которых можно опереться и кому можно доверить самостоятельно делать что-то важное. Последнее время такие люди начали появляться, но их все еще слишком мало, а дел, становится все больше. Сейчас еще добавится империя, даже две. Мне уже не хватает людей канцлера, а своих раз, два и обчелся. Я многие вещи не могу брать на Земле только из-за того, что нет тех, кто мог бы с ними работать. Я ведь и сама недоучка и многого не знаю, поэтому приходится больше полагаться на магию.
– Если ты об этом думала, значит, какие-то мысли уже есть. Или нет?
– Мысли появились, но надо посоветоваться с тобой и с канцлером. В разговоре со мной посол императора обмолвился о том, что у них есть заклинание для изучения языка. Они задержали моего дружинника не столько для его лечения, сколько для того, чтобы изучить язык. Я сразу же намекнула, что и сама не отказалась бы учить людей языку таким способом.
– И что он ответил на твой намек?
– Да то же, что уже несколько раз говорила ему я. Если будем дружить, то...
– Полезное заклинание, но я не совсем понимаю, как оно поможет решить вопрос с людьми. Ну подготовишь ты их для посольств на Земле, а дальше?
– Дальше можно ограниченно использовать моих соотечественников, причем делать это не на государственном уровне.
– И тебе это позволят?
– Если с одной стороны на них надавить, а с другой пойти на уступки, то позволят. Деваться им особенно некуда: кроме них теперь есть американцы.
– И в чем ты готова уступить, в золоте?
– Нет. Мы слишком завязались на золото, но кроме него есть еще много того, что мы могли бы предложить. Мы приготовили для Советского Союза десятка два магов. Я не знаю, как их используют, но, скорее всего, для лечения и постановки врат. Может, еще читают чьи-то мысли. А больше они ничего не могут.
– Я понял. Ты хочешь им предложить подготовить не двадцать, а скажем, двести таких магов. Так?
– С новым заклинанием мы им таких магов могли бы сделать и тысячу, только тогда столько же их нужно готовить и американцам. И за все требовать плату. Я ведь соврала, когда меня спросили, не готовила ли я магов России. Точнее, не соврала, а отбрехалась.
– А что, есть разница?
– Неважно. Важно то, что рано или поздно американцы все равно узнают, что какие-никакие маги у Советского Союза есть. А наш мир так устроен, что любой перекос сил в пользу одной из этих двух стран может привести к такой войне, о которой мне даже страшно подумать.
– Чем хочешь привлечь соотечественников?
– Романтикой большого и полезного дела. У нас это очень важно, особенно для молодежи. Помимо романтики будем давать магические способности, а это, даже если отбросить все остальное, увеличит им жизнь в два раза. Ну и уровень жизни у нас будет повыше, а чтобы они имели привычные удобства, придется повозиться. Только я боюсь, что многим мое усиление придется не по вкусу. Лен говорит, что половина герцогов спят и видят, что меня турнули с трона. Сейчас, когда лучи ушли, они наверняка оживятся.
– А если обнародовать угрозу от даргонов?
– Я хочу сначала договориться с ланшонами, а уже потом обо всем рассказать подданным. Только это не даст нужного эффекта. Даргоны воюют не с нами, а с нашим старым врагом где-то на краю земли. Многих ли это напугает? Мало ли что говорит королева!
– Пока армия на твоей стороне, недовольство части знати не грозит неприятностями.
– Мне не грозит, но не тем людям, которых я хочу сюда привести. Сам знаешь, как относятся к чужакам, и одно знание языка здесь не поможет.
– Я думаю, что не стоит расселять твоих соотечественников по всему королевству. Нужно выбрать два-три удобных места на королевских землях, и там строить для них поселения. Они будут жить среди своих и только время от времени общаться с кайнами. Если от такого общения будет польза или хотя бы не будет вреда, со временем к ним все привыкнут. При наличии врат уже не так важно, где живет человек. Поговори об этом завтра с канцлером, он плохого не посоветует. Только как ты будешь контролировать, сам человек захотел здесь работать, или его сюда прислали? Со всех брать магическую клятву? Что это будет за королевство, где все будет держаться только на тебе?
– Кроме магов, которым я даю опасные знания, и солдат, получающих современное оружие, я больше ни с кого клятвы брать не буду. Поступлю проще. Заранее предупрежу, что всем будут задавать несколько вопросов и проверят, врет человек или нет.
– Все равно это получится вмешательство твоего мира только под твоим контролем.
– Нам все равно придется меняться, Лаш! Знаешь, как назвал кайнов посол? Дикарями.
– Так и сказал?
– Не совсем. Он хотел сказать, да я перебила. И самое печальное в том, что он прав. Люди страшно консервативны, и какую бы я себе ни забрала власть, одна ничего не сделаю. Человеку мало показать, как нужно делать, ему даже мало доказательств того, что так выгодней делать. Его нужно или заставить, или сделать так, чтобы он сам не мог делать дело по-прежнему. А для этого мне нужна большая колония моих соотечественников. Хотя, если не будет языкового барьера, их вполне можно будет разбавить американцами. Ладно, я заболталась, а уже поздно. Спасибо за то, что выслушал.
– Тебя интересно слушать, а в последнее время мне все интереснее жить. Все начало меняться, и этим изменениям не видно конца. К сожалению, таких стариков, как я или канцлер, единицы. Большинство держится за традиции и обычаи и терпеть не может нововведений. Канцлер тебе говорил, кто из герцогов наиболее враждебен?
– Конечно. Перечислил поименно.
– Могу поспорить, что почти всем из них больше пятидесяти.
– Ты прав. Среди них только один относительно молодой родом из Сардии.
– Сардийцы – это не показатель. Они, наверное, все в этом списке. Ладно, спи, а то ты уже начала прощаться, а я опять разговорился.

Вчера Ира не ужинала, поэтому утром проснувшийся вместе с ней аппетит погнал на завтрак раньше обычного. Канцлер подошел в трапезную, когда она уже заканчивала есть.
– Чем сейчас думает заняться ваше величество? – спросил он Иру.
Находившиеся в трапезной подавальщики не позволяли пренебрегать этикетом.
– Послом. Пойду отправлять его на родину.
– А потом на Королевскую площадь?
– Нет, работу на площади выполнит мастер Лаш Хардин, а у меня будут другие дела. С вами, ваша светлость, я бы хотела поговорить во второй половине дня.
Ира три раза была в особняке канцлера, поэтому проблем с постановкой врат не возникло. Она появилась в маленьком саду и пошла по мощенной камнем дорожке в сторону просвечивающего через кроны деревьев большого двухэтажного особняка. Ответив на приветствие охранявших владение Лена гвардейцев, девушка вошла в холл и подозвала к себе домоправителя канцлера.
– Здравствуйте, ваше величество! – согнулся он в поклоне. – Вам, наверное, нужен господин посол? Он уже встал и позавтракал.
– Вы с ним общаетесь жестами?
– Он очень выразительно жестикулирует, – позволил себе улыбнуться слуга, – да и мои жесты вроде понимает.
– Оповестите господина посла о моем приходе, Рон. Я подожду его в малой гостиной.
В гостиную посол пришел со своей сумкой в сопровождении домоправителя.
– Здравствуйте, ваше величество! – мысленно сказал он. – Я снял амулет, поэтому вы можете считать тот образ, который я сейчас вспомнил.
– Довольно нелепое здание, – сказала Ира. – Я его запомнила. Но там вокруг стоит лес. Неужели вы нас так боитесь, что готовы добираться до обжитых мест по глухомани?
– Конечно, нет! – засмеялся посол. – Просто столица закрыта от внешних врат. В ней этим способом можно перемещаться куда угодно, кроме некоторых закрытых мест, и из нее можно уйти. Здание, которое удивило вас своей нелепостью – это заброшенный храм. Меня возле него должны ждать, а от этого места совсем близко до столицы. Возвращаться сюда?
– Да, господин канцлер оставляет свой особняк в вашем распоряжении, пока вы не найдете себе чего-нибудь другого. Возьмите с собой золото, которое вам обменяем на деньги. У вас будет средство связи с империей?
– Конечно, ваше величество! Я его не взял с собой потому, что с ним могут работать только маги.
– Прощайте. Надеюсь, что ваш император примет благоприятное для нас решение. В любом случае желательно, чтобы вы вернулись быстрее. Рахо не смогут держаться долго, поэтому мне самой нужно быстро определяться и знать, какое место отводить вам в своих планах.
После отправки посла Ира сняла с пояса амулет связи с Новиковым, но Владимир на не ответил. Амулет для связи с его магом остался во дворце, поэтому Ира связалась с Мартом.
– Март, пошлите кого-нибудь в посольство. Нужно предупредить Алина, чтобы он связался с Воронцовым. Мне с ним желательно сегодня встретиться. Оружие было?
– Нет, ваше величество. Пока каждый день с утра до вечера строят склад для снарядов. Вчера я туда ходил. Фундамент уже готов, а стены скоро закончат. Потом еще сделают крышу, и все оборудуют внутри. Обещают закончить за двадцать дней. Я спрашиваю инженера, почему так долго, а он смеется. Мы, говорит, никогда еще так быстро не строили.
– Ладно, нам не горит. Если появится Воронцов, позвонишь.
Вернувшись в свою гостиную, Ира нашла амулет Альбера.
– Шевалье! – вызвала она мага. – Скажите, куда запропастился Вольдер?
– Господина барона забрали в Америку смотреть повозки, – ответил Альбер, – и был разговор насчет часов и чего-то еще. Извините, ваше величество, но я еще плохо понимаю их язык, а у барона не было времени на объяснения. Он сказал, что к обеду должен вернуться.
Ира разорвала связь и пошла в спальню переодеваться. Поперек кровати лежал Малыш, который уже несколько дней отчаянно скучал. Серг, с которым он сдружился, отсутствовал, а хозяйке было не до него.
– Ну что, маленький, – погладила его Ира, – бросил нас Страшила? Не знаешь, куда он ушел?
Арус грустно вздохнул и положил голову на край кровати, чтобы ей было удобнее его чесать. Он знал, куда делся маленький друг, но почему-то не мог определить, где сейчас Страшила. Хозяйка тоже потеряла своего друга, была несчастна, и ее ласка уже не приносила прежней радости.

Глава 17

Почесав Малыша и заметив, что он как-то вяло реагирует на ее ласки, Ира вздохнула и оставила Аруса в покое. Впервые за последние несколько дней появилось свободное время, и она не знала, чем его занять. Дела, конечно, были, но заниматься ими сейчас не получалось по разным причинам. Можно было разве что посидеть с учебником хортов, но учиться совершенно не хотелось.
«Посмотрю из дома жреца рахо на их столицу, – подумала девушка. – Если увижу пожары или эвакуацию, значит, дела рахо плохи, а если все спокойно, то и у меня еще есть время».
Через открытое по воспоминаниям чернокожей девушки «окно» она увидела не пожары, а идущего по выложенному цветной плиткой двору бывшего верховного мага Сардии. Рядом с ним шел пожилой рахо в непривычной, но явно дорогой одежде. Хортог и жрец рахо одновременно почувствовали магию, но не смогли определить, что применили и где. Беспокойно оглядываясь, они ушли в дом.
«Вот это номер! – подумала девушка. – Хортог у жрецов рахо, и уже, наверное, давно. Чувствует себя уверенно, одет в их одежду, да и разговаривает свободно. А сам вождь об этом не знает, иначе отправка Колина была бы подготовлена совсем иначе. И язык ему поправили бы, и о нашей жизни он хоть что-то знал бы, да и отправили бы вратами. Если жрецы скрыли от вождя факт пребывания у них мага кайнов, значит, они были заинтересованы в провале его планов на союз со мной. Мамочка! Да этот паразит может в любой момент вывести рахо прямо к столице!»
Решение созрело мгновенно. Ира бегом промчалась мимо удивленного Мара и распахнула дверь.
– Быстро за мной! – приказала она трем стоявшим в карауле гвардейцам. – Да шевелитесь вы!
Забежав следом за королевой в ее гостиную, парни с недоумением обвели глазами пустую комнату.
– Сейчас я вам покажу, в кого стрелять, а потом открою врата, – объяснила Ира. – Приготовьте оружие к бою и постарайтесь ускориться, кто как может. Этот человек – очень сильный маг, поэтому он будет быстро двигаться. Стреляйте не только в то место, где его увидите, но и вокруг. Огонь будете вести вслепую через врата.
Она решила, что жрец повел гостя к себе и открыла «окно» в одну из двух комнат хозяина. Эта комната оказалась пустой, поэтому Ира перешла ко второй. Хортог со жрецом были в ней и сидели в креслах у окна. Судя по недоумению и беспокойству на их лицах, они опять почувствовали «окно», но не знали, как реагировать на следы непонятной магии. Времени на раздумья Ира им не оставила.
– Смотрите внимательно! – сказала она гвардейцам, доставая свой пистолет. – Сейчас рядом будут врата. Как только их увидите, сразу начинайте стрелять! Ускоряйтесь!
Она сама перешла в ускоренный режим, создала большие врата и на долю секунды раньше гвардейцев открыла огонь с таким расчетом, чтобы не дать Хартогу уйти к двери. Он не побежал к двери, он бросился в окно. Маг сумел выбить раму, но получил в спину автоматную очередь, и во двор вывалилось уже мертвое тело. Но это обнаружилось чуть позже, когда они захватили дом.
– Ты остаешься здесь! – приказала Ира одному из гвардейцев. – Остальные за мной! Захватываем этот дом и не даем никому из него уйти. Сбежавшего нужно найти. Сейчас сюда набегут на шум стрельбы, объясни, в чем дело, и направь к нам подкрепление.
Предоставив гвардейцам захватывать дом, она в проницаемом состоянии прошла во двор сквозь стену и остановилась возле лежавшего под окном окровавленного тела. Хортог был мертв, поэтому можно было уже не спешить. Ира огляделась. Двор жреца был окружен каменной оградой высотой больше двух метров. Деревянная, окованная бронзой калитка была заперта на надежный засов, а слуга, который должен был ее открывать, сейчас стоял перед одной из клумб с чем-то вроде лейки в руках, с ужасом глядя на девушку и лежавшее у ее ног тело гостя. Из распахнувшихся дверей выбежали несколько гвардейцев, которые заломили руки слуге, после чего один из них увел его в дом, а остальные подошли к королеве.
– Дом захвачен, ваше величество! – отрапортовал капрал. – Какие будут приказания?
– Прежде всего не орать, а говорить тихо. Мы находимся в центре вражеской столицы, и если вас услышат прохожие...
– Извиняюсь, – сказал капрал. – Сейчас передам ваш приказ всем.
– Сидите тихо, – предупредила Ира, – и притворяетесь, что вас здесь нет. Естественно, никому не открывайте, и при опасности сразу же уходите. Врата сюда будем перенастраивать в другое место, так что на короткое время они могут исчезнуть. Всех захваченных доставьте в подвальное помещение дворца, в допросную, а два тела во что-нибудь заверните и тоже вынесите на ту сторону, только не в мои комнаты. Спросите секретаря, он скажет куда.
Вернув тело в нормальное состояние, она вошла в полный гвардейцев дом и направилась в комнату с вратами.
– Мертв? – спросила она стоявшего у окна гвардейца, кивнув на жреца.
– Да, ваше величество, – ответил тот. – Ему чудом не попало в голову, а все тело, как решето. Вы не становитесь возле него на ковер – запачкаетесь. Там все пропитано кровью.
Пройдя в свою гостиную, она обошла слугу, который стоял на коленях и собирал патронные гильзы, и вышла в приемную.
– Мар, – позвала она секретаря, который, держась за сердце, что-то рассказывал канцлеру. – Пусть найдут Колина и отведут в допросную. Нам понадобятся его услуги переводчика.
– Сейчас сделаю, ваше величество, – поклонился Ламей. – Извините, у меня что-то прихватило сердце. Как началась стрельба в ваших комнатах...
– Так, иди сюда, – Ира быстро осмотрела секретаря. – Теперь как себя чувствуешь?
– Теперь вроде отпустило, – ответил Мар. – Спасибо, ваше величество!
– Ты что творишь? – подошел к ней канцлер. – Всю столичную гвардию подняли по тревоге! Королеву, понимаешь, убивают! Секретарь вон чуть не помер. Не могла предупредить?
– Может, и могла, но не стала рисковать. Если бы этот мерзавец сбежал, могли бы и не найти.
– О ком ты говоришь?
– О Хортоге. Оказывается, он окопался у рахо. Представляешь? Он мог вывести их армию куда угодно. Наверняка у него были такие места даже в нашей столице. Я думаю, что они его не тронули еще по этой причине.
– А если он успел передать рахо нужные образы?
– Вряд ли, – немного подумав, сказала Ира. – Я бы на его месте не стала. Какая после этого от него польза? Хотя придется принять дополнительные меры безопасности. Сегодня же поговорим об этом с генералами. Лаш, сейчас нужно будет допросить захваченных рахо. Я послала Мара за Колином, чтобы он поработал переводчиком. Поручи допрос Загу Малину: он из всех дознавателей самый толковый. Нужно узнать, когда у них в первый раз появился белокожий гость, и с кем, кроме хозяина, встречался. Ну и вообще все, что им известно о войне. Среди пленных оба сына жреца, они не могут совсем ничего не знать.
– Все сделаем. Ты закрыла врата?
– Пока нет. Этот домик в центре столицы рахо еще может пригодиться. Главное, чтобы в ближайшее время в него никто не приперся. А врата я сейчас перенастрою, нужно только подумать куда.
Час спустя Ира принимала в своем кабинете генералов Кордоя, Горташа и срочно доставленного из Ливены Сорга, а так же командующего гвардией Алена Перна. Рассказав им о случившемся, она попросила каждого высказаться, что по их мнению можно срочно предпринять для повышения безопасности.
– Всю страну мы не прикроем, – сказал Сорг. – На это не хватит никакой армии, а стражи мало, да и готовили стражников против зверей. Они не будут большим препятствием для армии, даже со своим оружием. Поэтому предлагаю всю гвардию расквартировать в столице, а все незанятые сейчас воинские части свести в одно место, откуда их можно с помощью магов быстро перебросить куда угодно. Имея возможность быстро перемещать армию, уже не нужно распределять ее по разным землям. Моих солдат тоже необязательно держать в Ливене. А вот наблюдателей с амулетами связи надо бы побольше. Главное – как можно раньше обнаружить опасность и на нее отреагировать.
– Я бы все-таки увеличил численность армии и гвардии, – добавил Горташ. – Сейчас солдат в армии в четыре раза больше, чем их было у Тессона, но в два раза меньше общей численности, которая была во всех королевствах до объединения. Из Ливены мы не взяли в армию ни одного человека, а из Сардии взяли в двадцать раз меньше, чем их было у Малха.
– Я попрошу вас, Сорг, заняться вербовкой солдат в Ливене, а Сардией займусь сама. У меня есть, что им сказать. Вы не хотите высказаться, Кордой?
– У меня есть одно предложение, – сказал генерал. – Как мне сообщили, солдаты, которые захватили ваш дворец, двигались в два-три раза быстрее обычных людей, и вашим дружинникам тоже пришлось использовать ускорение. Я не знаю, могут ли так воевать рахо, но ведь мы можем опять столкнуться с солдатами империи. А у нас магические способности давались только гвардейцам. В армии служат обычные люди, хотя они тоже принесли магическую клятву. Если мы дадим им кое-какие возможности магов, то многократно усилим армию даже без увеличения численности. Да и при вербовке обещание магической силы и долгой жизни сыграли бы большую роль.
– Вы правы, Кордой, – сказала Ира, – но я боюсь давать это солдатам. Да, они тоже принесли мне клятву и получили оружие. Но, в отличие от гвардии, у вас намного больше человеческого мусора. Ваши солдаты отслужат десять лет, сдадут оружие и вас покинут. Не все, но многие. А способности мага не сдашь, они уйдут с ними. И любой обычный человек окажется перед ними беспомощным. Эти люди привыкли к насилию и чувствуют себя выше прочих.
– На них можно постараться воздействовать, – неуверенно сказал Кордой. – Или давать не всем, а лучшим.
– Если лучшим, то я не вижу проблемы, – сказала Ира. – У меня сейчас достаточно магов, которым под силу заняться вашими солдатами. Только как это повлияет на остальных? Не почувствуют ли они себя ущербными? Первое ваше предложение мне понравилось больше, только вот выполнить его будет не просто. Нужно каждый день говорить вашим солдатам, что они щит и меч кайнов. Только они стоят защитой между простыми людьми и враждебным внешним миром. Они должны этим проникнуться и гордиться своей службой. Если такое говорить десять лет, самый порочный из ваших солдат в это поверит.
– Или сбежит, – хмыкнул Кордой. – Здесь главное – это не перегнуть.
– Посмотрите сами, что лучше, – решила Ира, – но я вам предлагаю следующее. Самых лучших солдат можно переводить в гвардию, но не в королевские гвардейцы нашего графа, а в армейскую гвардию, которая останется под вашим командованием. Вот им и будем давать способности мага, да и новое оружие, когда оно будет. Постепенно ваша гвардия будет расти, а обычные армейские части уменьшатся в числе. Пусть те, кто хочет иметь силу и долгую жизнь, сами рвутся в гвардию, а вы им постоянно напоминайте, что от них для этого требуется. И вот еще что. Те гарнизоны, которые у нас стоят в городах вдоль границы со степью, убирать ни в коем случае нельзя. Будем их называть пограничниками и поручим постоянное патрулирование границы. С кочевниками я нашла общий язык, но остаются еще рахо, да и не только они. Пришли одни имперцы, могут прийти и другие. Работа там трудная, а противник может быть серьезным, так что магию им дадим первым.
– Может быть, все же увеличим стражу в столицах и самых крупных городах? – предложил Горташ. – Не так уж плохи стражники. Заниматься с ними побольше, так они в случае чего могут оказать существенную помощь.
– Я не против, – сказала Ира. – Средства есть, оружие – тоже, дело только за людьми. Я найду, кому поручить стражу, а вы займитесь своей гвардией. Придумайте им на форму какой-нибудь отличительный знак. Когда будете готовы, сообщите Сардису, и он пришлет магов.
Выйдя из кабинета вслед за генералами, Ира увидела Воронцова, который, не зная языка, скучал в приемной в обществе ее секретаря.
– Вы давно здесь? – спросила она, приглашающе распахивая дверь кабинета.
– Минут десять, – ответил куратор. – Здравствуйте, ваше величество. Что за неотложные дела заставили вас искать моего общества?
– Садитесь, Павел, – пригласила Ира, усаживаясь сама. – Есть важный разговор. Но прежде расскажите, как там мой Серг. Я уже успела соскучиться. Сколько ему еще у вас сидеть?
– А он у нас не сидит, а все больше ездит и летает. По-моему, неделя дружбы продлится еще три дня. Сегодня у него очередная встреча. Вам своего брата нужно оформлять полпредом. Удивительно эрудированный и бойкий на язык мальчик. Недавно отмочил номер на одной из встреч на телевидении. Перехватил у ведущего инициативу и провел встречу по-своему. Думали, что запись не выпустят в эфир, и не выпустили бы, если бы не вмешался Брежнев. Я при том разговоре не присутствовал, но слышал от человека, которому можно доверять. Ваш брат очень критически высказался насчет равноправия в нашем обществе. Сказал, что его руководители наверняка имеют больше благ, чем простой рабочий, и что так и должно быть, потому что управление государством – это самая сложная и ответственная работа.
– И что же сказал Брежнев? – заинтересовалась Ира.
– А он ничего не сказал. К каждой записи прилагалась распечатка того, кто и что говорил. Так вот Генеральный секретарь взял этот текст и поставил свою подпись под этими словами вашего брата. После этого все споры о том, показывать или нет, сразу же прекратились.
– Он себе при такой бойкости еще не прихватил невесту?
– А вы откуда знаете? Алин передал?
– Вы что, серьезно? Я просто пошутила... Ну-ка, рассказывайте, что там еще за невеста в одиннадцать лет!
– Невеста – это слишком сильно сказано. Просто ему понравилась одна девочка.
– А он ей?
– Вы попробуйте сейчас найти в Союзе девчонку, которой бы не нравился ваш брат. Я не понимаю, Рина, чего вам беспокоиться? Это просто дружба. Он с ней встретился несколько раз, только и всего.
– Славная хоть девочка?
– Сейчас она само очарование и вдобавок умница. С возрастом может измениться, но фигура в любом случае должна быть отличной.
– Ладно, когда приедет, я с ним поговорю. Теперь давайте от моего брата перейдем к вашим магам. Меня интересует, как широко и насколько открыто используют их таланты.
– Я могу узнать, с чем связан ваш интерес? – спросил Воронцов.
– Узнаете, когда ответите на вопрос.
– Я не в курсе того, как их используют. Слышал, что существует программа изучения лечебного действия магов. Они вылечивают больных, а медики тщательно изучают все изменения в организме больного. По-моему, ничего там такого эпохального не нашли, только подтвердили сами факты излечения. Наверняка продолжаются работы по использованию врат, но я о них не слышал. В любом случае это из-за секретности только для использования очень узким кругом людей.
– В этом я могу вам помочь.
– Я не совсем понял...
– Сейчас объясню. На пресс-конференции мне задавали вопрос насчет магов, делала я вам их или нет.
– Да, я помню. Вы тогда изящно ушли от ответа.
– Не вижу в своем ответе ничего изящного. Мне и тогда было стыдно врать и будет стыдно, когда эта ложь откроется, хоть я и оставила себе лазейку оговоркой, что не считаю ваших неучей магами.
– А почему она должна открыться?
– Вы серьезно считаете, что будете использовать два десятка магов, и никто никогда об этом не узнает? Это, Павел, только вопрос времени. Поэтому у меня есть деловое предложение. С тех пор как я мучилась с вашими магами, наши возможности так сильно выросли, что я могу предложить вам превратить в магов несколько сотен ваших сограждан. Только одновременно такое же предложение будет сделано и американцам. Единственное условие заключается в том, что маги должны быть только для внутреннего употребления. Вы не должны читать мысли у кого не надо или прокладывать тропинки на чужие территории.
– А как это можно проконтролировать?
– То, что читают мысли, легко узнать с помощью других магов. А можно просто купить у меня амулеты, которые закроют вас от такого чтения, или, например, от наведенной болезни.
– Как это наведенной? – не понял Воронцов.
– Любой маг может как вылечить человека, так и вызвать у него болезнь. С амулетом такое невозможно.
– А врата?
– Врата вы не сможете проконтролировать, но если обратитесь ко мне не позже чем через два-три часа после их исчезновения, мои маги смогут проследить, откуда их поставили. Маги для этого будут в наших посольствах.
– Посольствах? Вы собираетесь открыть посольство у американцев?
– Чему вы удивляетесь? У нас с ними развивается торговля, а решать множество возникающих вопросов через посольство в Москве очень неудобно.
– Я правильно понял, что за магов придется платить?
– Правильно поняли. Я за ваши услуги плачу, почему для вас должно быть иначе? Могу обещать, что цены будут божеские.
– И чем ограничивается количество магов?
– Только вашей готовностью платить за их подготовку. Еще есть ограничения по времени: мы не осилим больше трех-четырех сотен человек в месяц. При этом могу обещать, что американцы не получат больше магов, чем их будет у вас, сколько бы они ни платили. Вам нужно донести мои слова до руководства. Пока вы не дадите своего ответа, я не буду выходить к американцам со своим предложением.
– Будут ограничения по амулетам?
– На их производство нужна чешуя драконов, время и сила магов. Больше сотни в месяц мы вам пока поставить не сможем. С ростом наших возможностей будет больше и амулетов. В них, кстати, можно вкладывать еще и заклинание связи. Пара таких амулетов даст их владельцам возможность прямой связи на огромные расстояния. Перехватить такой разговор невозможно.
– Это все, или есть еще новости?
– Вам, Павел, надо завести блокнот и ручку, иначе все не запомните. Новостей у меня сегодня много. Я хочу просить ваше руководство дать мне возможность вербовать граждан Советского Союза для работы и постоянного проживания в моем королевстве. Наличие колонии таких людей еще больше сблизило бы наши страны и позволило бы мне расширить ассортимент покупаемых товаров. Я думаю, что вы не откажитесь построить для них городок, если я оплачу это строительство.
– Мы же вам это предлагали, а вы отказались. Что-то изменилось?
– Изменилось. Мы столкнулись с более развитыми государствами, с одним из которых намечается союз, а с другим что-то вроде конфронтации. Но вашим бывшим согражданам это ничем не грозит.
– Почему бывшим?
– Вы, Павел, пропустили самое главное. Вы мне предлагали построить свою колонию, поэтому я и отказалась. Мне нужны грамотные и умелые люди, но они должны быть моими подданными. Я не могу ставить будущее своего народа, в зависимость от чьего-либо расположения.
– Вряд ли на это пойдут.
– Жаль, если так. Мне не хотелось набирать американцев, свои как-то ближе.
– Я все понял, – сказал Воронцов, – и все передам в точности.

Встреча Серга, о которой говорил Воронцов, была проведена не в телестудии, а в концертном зале Государственного института имени Гнесиных, и присутствовали на ней не только дети, а люди всех возрастов. Телевизионщики, как всегда, трансляции не вели, но все снимали. Сергу на этот раз подобрали действительно интересные вопросы, а он сумел на них интересно ответить. В конце встречи он все-таки выбился из плана ее проведения, но подобное уже стало чем-то вроде традиции и больше не вызывало у ведущих паники. Причиной послужил вопрос из зала, который поступил на бумажке. Один из молодых людей, сидевших за столом рядом с ведущим, посмотрел записку, не нашел в ней криминала и передал принцу.
– Расскажите, как население королевства относится к дружеской помощи Советского Союза, – прочел записку Серг. – Я могу попросить подняться того, кто это написал?
В третьем ряду поднялся интеллигентного вида юноша лет семнадцати или немного старше.
– Я хотел перед вами извиниться за то, что не могу ответить на ваш вопрос, – сказал Серг. – Дело в том, что никакой дружеской помощи нет. Наши страны не друзья, а всего лишь партнеры. Мы взаимовыгодно торгуем, но это не то, что называется дружбой. Я считаю, что дружбы между странами не бывает вообще или она бывает очень редко. Я вижу ваше дружеское к нам отношение, но вы – это только часть вашего государства, причем часть небольшая.
– И что же тогда, по-вашему, дружба? – спросил парень, и в притихшем зале его услышал каждый без всякого микрофона.
– Дружба, – сказал Серг, – это когда я в трудный час прихожу к своему другу и говорю ему, что готов разделить с ним его горе и помочь всем, что у меня есть. Очень трудно так сказать и еще труднее сделать, поэтому настоящая дружба так редка.
– Как у нас с Вьетнамом? – понимающе сказал парень.
– Нет, – покачал головой Серг. – Ваши отношения это тоже не дружба, а выгода.
– Как же так? – растерялся парень. – Мы ведь помогаем вьетнамцам бескорыстно...
– Можно давать даром, но это будет не дружба, а расчет. Ваш мир разделен. Часть стран поддерживают вас, часть – американцев, а остальные смотрят на вашу борьбу со стороны. Части у вас неравные. Я ведь не все время провожу на встречах, стараюсь хоть немного посидеть в библиотеке. Это нужно хотя бы для того, чтобы грамотно отвечать на такие вопросы, как ваш. Да мне и самому интересно. У вас везде пишется о борьбе капитализма с социализмом, а в любой борьбе выигрывает тот, кто сильнее. Если позволить своему главному противнику беспрепятственно завоевывать страну за страной, он будет постоянно усиливаться, и вы в конце концов проиграете. Поэтому ваше правительство, помогая вьетнамцам, борется за ваше будущее. А за свое будущее можно и самому заплатить. Надеюсь, мой ответ вас удовлетворил?
Прощаясь с Сергом, все в зале встали и горячо аплодировали, пока он не ушел со сцены. Очередной работник ЦК ВЛКСМ хотел проводить принца к автомобилю, но он попросил подождать несколько минут и, вернувшись в уже почти пустой зал, спустился со сцены по боковой лестнице.
– Здравствуй! – сказал он поджидающей его Оле. – Познакомишь с мамой?
– Познакомлю. Это моя мама Ирина Александровна. Мама, это мой друг принц Серг.
– Можно без принцев, – улыбнулся Серг. – Мне очень приятно познакомиться. Это действительно так, я не из вежливости говорю. Ирина Александровна, мне можно поговорить наедине с вашей дочерью? Я прошу вас на меня не обижаться, но мне дали очень мало времени...
– Говорите, – вздохнула молодая и красивая женщина. – Оля, я тебя подожду в вестибюле.
– Больше мы не сможем увидеться, – сказал Серг, когда они остались вдвоем. – Завтра мы летим в Новосибирск, а потом мне сразу нужно будет уходить. Ты меня навестишь?
– Ты приглашаешь? А как это сделать?
– Очень просто. Я предупрежу нашего посла, и как только придешь в посольство, тебя сразу же переправили в столицу. Можешь прийти с мамой. Это займет минут двадцать, а по протоколу мы не только можем сами посещать Союз, мы можем по своему усмотрению принимать гостей. Сестра специально настояла на этом пункте. Там, правда, указано, что на срок не более пяти дней, но на большее время тебя не отпустят из-за школы. Только если соберетесь, надевайте брючные костюмы. У тебя есть?
– У мамы есть, а я или куплю, или возьму брюки у подруги. На несколько дней она даст.
– А я к вам попробую вырваться зимой. Сестра рассказывала, как много здесь снега. А у нас он бывает редко и быстро тает. Приду сразу после Нового года, когда у вас каникулы. Ты принесла фотографию?
– Вот, возьми! – девочка достала из нагрудного кармана кофты небольшую черно-белую фотографию своей комнаты. – Ее сделал мой одноклассник. Наверное, крутил пальцем у виска. Ты сможешь по ней прийти?
– Я не смогу. Я очень слабый маг, а между мирами у нас мало кто может ходить. Вот если уломаю сестру, тогда без проблем. Но одного она меня ни за что не пустит, а сама постоянно занята, так что попробую, но ничего не обещаю. Пойдем, провожу к матери, а то она волнуется, а меня ждут.
Дети вышли в вестибюль, где мать Оли ждала ее, уже одетая с пальто дочери в руках.
– Извините, что заставил ждать, – сказал Серг. – Я не подумал заранее о цветах, поэтому, может, хоть так?
Он создал замечательную иллюзию букета красных роз и вручил его опешившей Ирине Александровне. Два вечера трудов не пропали даром: розы даже кололи пальцы и аромат от них шел, как от настоящих.
– Я очень слабый маг, – повторил он, – но до завтрашнего утра они должны простоять. В воду их ставить не нужно: это только иллюзия. В следующий раз буду предусмотрительней и приду с букетом.

Дома между матерью и дочерью состоялся разговор.
– Слава богу, что он уезжает и все кончится! – сказала мать, положив несуществующие цветы на тумбочку и снимая пальто.
– Как ты можешь так говорить! – возмутилась дочь.
– Могу, потому что желаю тебе счастья! Мало того что ты еще слишком молода для такой дружбы, так еще в друзья выбрала принца! Ты знаешь, что у тебя от него никогда не будет детей?
– Дети – это не самое главное в жизни!
– Это ты сейчас так говоришь, а когда вырастешь и поумнеешь, будет поздно!
– Если бы был жив папа, он бы не стал так говорить!
– Еще как стал бы! Он точно так же, как и я, желал бы тебе счастья. Подумай сама, кто он и кто ты?
– Главное – кто для него я! – отрезала дочь. – Королева была точно такой же девочкой, как и я! У нее даже не было матери!
– Вон ты как заговорила! В королевы захотелось? Так ты и в этом ему не пара! Этот мальчишка будет не глупее нашего завкафедрой, а у тебя нет ничего, кроме внешности!
А вот этого матери говорить не стоило. Заплакав, Оля схватила букет роз и убежала с ним в свою комнату.
– Оля, пойми, я хочу тебе только добра! – приоткрыла дверь в комнату дочери мать.
Плач Ольги перешел в рыдания.
– Солнышко, ну не плачь! – мать подбежала к ревущей дочери, обняла и прижала ее к груди. – Тебе же только одиннадцать лет, ты еще совсем ребенок!
– Ну и что? – всхлипывания стали чуть тише. – Мы с ним только дружим, а ты уже завела разговоры о детях. Другая бы мать помогла, а ты хочешь разрушить нашу дружбу! Кому она может мешать?
– Ладно, успокойся. Не буду я вам мешать. Пойди умой лицо. И розы на всякий случай поставь в воду, может быть, дольше простоят.

Глава 18

– Докладывайте, Заг, – сказала Ира дознавателю. – Что вы узнали в результате допроса?
– По Хортогу дали показания трое слуг и младший сын хозяина дома. Первый раз он появился у них три декады назад и с тех пор заходил чуть ли не каждый день. Не было его только тогда, когда хозяин сам куда-нибудь уезжал. Получается, что он об этих поездках знал заранее. В доме Хортог ни с кем не общался, кроме самого жреца. Вот и все, что удалось по нему узнать.
– Немного. А что говорит старший сын хозяина?
– Молчит он, ваше величество. Нас ненавидит, и своей ненависти не скрывает. Но мы пока не прибегали к пыткам.
– Колин не рвался его придушить?
– А зачем ему душить арестованного?
– Из-за него жена Колина потеряла ребенка, была изнасилована и очутилась в подвале. Не знали?
– Откуда? Колин проявляет завидную выдержку, а о его семье я вообще ничего не знал. Но теперь мне понятна причина ненависти пленника. Он увидел Колина и считает себя обреченным.
– Правильно считает. Как только мы с ними закончим, я его Колину и отдам. Такое нельзя прощать.
– А остальные?
– Слуг можно оставить, а на младшего сына жреца у меня свои планы.
– Теперь по боевым действиям, – продолжил Заг. – Точно никто ничего не знает, все питаются слухами. Так вот, по этим слухам, рахо потеряли на побережье все города, кроме одного. Там сейчас базируется их флот, туда же стянуты основные силы.
– Странно. Что тогда мешает воинам даргонов нанести удар вглубь страны и взять столицу?
– Может, боязнь удара в спину?
– Было еще что-нибудь интересное?
– Узнали, что у них не было других гостей, кроме Хортога. На рынок за продуктами и всем, что нужно, ходили слуги. Правда, сам жрец каждое утро уходил по делам и редко возвращался до обеда, так что если кто-то придет в тот дом, то только из-за прекращения его хождений.
После ухода дознавателя Ира попыталась дозвониться до Новикова. На этот раз он ответил сразу:
– Слушаю вас, ваше величество.
– Нет, это мое величество слушает тебя. Рассказывай, что американцы полдня показывали офицеру КГБ.
– Мне кажется, что они не догадываются о порочащих меня связях.
– Это тебе так только кажется, барон. Они не дураки и прекрасно знают, кто со мной работал на первых порах, хотя бы от вашего перебежчика. Ладно, давай о деле.
– Они приготовили образцы той продукции, которую вы заказывали. В первую очередь это повозки и шасси для карет. Я только глянул и сразу дал добро. Как ни жаль, но нашим до такого качества далеко. Поставки они готовы начать через неделю, так что нам для приема нужно где-нибудь огородить площадку. Места понадобится много.
– Подготовим. Что еще?
– Весы четырех видов. Как я понял, это стандартная продукция, они лишь добавили к арабским цифрам наши. Будут напольные весы двух видов на больший и меньший вес, настольные и ручные. У меня замечаний не было. Я по вашему указанию еще раньше спрашивал о стеклянной и керамической посуде, так они мне и это показали.
– И как посуда?
– Захотелось взять все и сразу.
– Такие послы, как ты, пустят меня по миру. Ладно, это была шутка. Когда будешь в следующий раз говорить о посуде, скажи, чтобы нам передали образцы. Оценим и сообщим американцам, пусть решают, выгодно им это или нет. И по ценам на остальную продукцию нам с тобой нужно будет собраться и поговорить. За доски и палатки с ними рассчитались?
– Да, золото я отправил, вроде довольны.
– Слушай, Владимир, купи-ка ты у них побольше картошки. Во-первых, я по ней соскучилась, а во-вторых, вот-вот вызреет свой урожай.
– А зачем тогда покупать, если будет своя? – не понял Новиков.
– Сколько ее там будет! Я хочу посадить все, что соберем, а народ нужно приучать к тому, что сажать картошку выгодно не потому, что за это платит королева, а потому, что хорошие урожаи и вкусно. Пусть попробуют жареную картошку, потом за уши не оттянешь, в том числе и меня.
– Сколько брать?
– На первый раз хватит тонн сто. Хранить нам ее негде, так что сделаем запас для себя, покормим тех крестьян, которые у нас заняты картошкой, а остальное продадим в столице. Пусть сначала распробуют, потом можно будет взять больше.
– Все сделаю.
– Как там Лина? Чувствует себя баронессой? Герб уже придумали?
– Свой гардероб в соответствии с новым положением уже обновила, теперь наседает на меня, чтобы я обновил свой. А герб... Пока не до него, да и не понимаю я ничего в геральдике.
– Жене не поддавайся и ходи в том, в чем удобно, но парадный дворянский костюм сделать нужно. Скоро у старшего из принцев свадьба, так что вы приглашены. А с гербом помогу, у канцлера есть знатоки.
После разговора с Новиковым она позвонила Марту:
– Есть дело. Нужно несколько раз сходить за чешуей. Будем продавать амулеты на Землю, да и нам их много понадобится для связи. Со временем можно будет продавать населению. Те же купцы с руками оторвут. Это не горит, но и надолго откладывать не стоит. Когда принесете, соединись с Сардисом, и он кого-нибудь за ней пришлет. Все не отдавай, достаточно половины. Если есть свободное время и желание помочь, можешь и сам потихоньку сделать сотню-другую амулетов.
Прервав связь с Мартом, Ира взяла амулет связи с канцлером:
– Лен, у меня есть серьезный разговор, но я не знаю, стоит ли его затевать до обеда, чтобы не портить вам аппетит.
– Ты хочешь его начать после обеда, чтобы испортить мне пищеварение? – насмешливо спросил канцлер. – Давай совместим. Выгоним слуг, и ты мне все расскажешь, когда будем есть. И это время уже подошло. Бросай все, и идем обедать. Не люблю я неприятные разговоры, но откладывать их я люблю еще меньше.
Через несколько минут они встретились в трапезной.
– Начинай свой разговор, – сказал Лен, усаживаясь за стол. – А вы, милейшие, пока подождите за дверями. Когда в ваших услугах будет нужда, мы вас позовем.
– У меня не один, а сразу несколько разговоров.
– И все неприятные?
– Нет, неприятный только один.
– Тогда с него и начинай.
– Лен, я хочу отказаться от Сардии!
– Слава богам! Я вам с Анишем сразу говорил, что это королевство нам не нужно. Не протестовал только потому, что в то время его нужно было занять. И что ты думаешь сказать сардийцам?
– У меня найдется, что им сказать, – заверила его Ира, – а с вашей стороны мне нужно отправить кого-нибудь в магистрат Талимы с известием, что завтра в десять утра на площади перед магистратом королева Рина будет отчитываться перед народом за неполный год своего правления. Придут, как ты думаешь?
– Если так объявить, весь город соберется.
– Что и требуется. И отдельно нужно отправить людей ко всем трем их герцогам с тем же предупреждением. Возьми у Сардиса магов, они откроют врата. А завтра герцогов нужно будет доставить на площадь.
– Скажу своим – сделают.
– Теперь дальше. Лен, я хочу построить город и заселить его выходцами с Земли.
– Где ты его думаешь построить и с какой целью?
– Думаю построить на месте разрушенной столицы Ливены. Дарома стояла в очень удобном месте. После переворота и войны она по большей части превратилась в развалины, хотя Лаш сказал, что там немало относительно целых зданий, которые будет нетрудно отремонтировать. Ее бросили из-за того, что не было никакой власти. Вокруг столицы множество брошенных деревень, которые тоже можно использовать. Дома пришли в негодность, но недолго построить новые. Главное, что сохранились поля и луга и много мелких речек. Это королевские земли, поэтому местные дворяне не осмеливаются их занимать. Герцог Воля просил меня дать ему эти земли во владение на очень выгодных условиях, но я отказалась. Я их уже тогда присмотрела для себя, к тому же не хочется слишком усиливать герцога. Есть и еще одно преимущество. Там очень безлюдная местность, поэтому при строительстве можно свободно использовать любую технику.
– Так строить будут твои земляки?
– И они, и американцы. Я хочу заставить их вместе работать. Кроме того, будет гораздо безопасней, если они не будут сводить друг с друга глаз.
– Я не понимаю разницы между ними, главное, что от нас потребуется только золото, которое уже не влезает в дворцовый подвал. Пока мы его добываем намного больше, чем ты успеваешь тратить.
– Подожди, еще не будет хватать. Нам не только строить город, нужно создать вокруг него пояс деревень и выращивать в них новые культуры. Кроме зерна, они должны обеспечивать город всеми необходимыми продуктами питания. А, может быть, посеем и зерно. И дорогу начнем строить оттуда. Сначала она пойдет на Сагд с заходом в три крупных города, а потом уже на Сантиллу и немного дальше. Мы этой дорогой соединим три столицы и десяток крупных городов. К более мелким городам специально сворачивать не будем, разве что они расположены поблизости.
– Взвоют хозяева постоялых дворов по старому тракту.
– А чего им-то выть? Старый тракт еще долго будет нужен. Объем торговли будет только расти. А потом некоторым из них поможем открыть свои заведения на новой дороге.
– Ты мне так и не сказала, для чего тебе новый город.
– Имея грамотных людей, я могу покупать сложную технику и вооружения. Это не только позволит увеличить безопасность и со временем вовлекать в прогресс кайнов, причем постепенно, но еще сильно поднимет нас в глазах императора. У нас сложное положение, Лен. Союз мы заключим, главное – не скатиться в подчиненное положение. Для меня нет большой разницы, кто начнет устанавливать свои порядки, император или правительство одной из земных стран. В любом случае для кайнов это закончится плохо.
– Ты уже все рассказала, что хотела?
– Есть еще одна мысль. Всю магию мы с вами используем только в военном деле, население ею не пользуется, и это плохо. Раньше такое положение было обусловлено малым числом магов и тем, что я многое должна была держать в секрете.
– А сейчас у тебя маги стали расти на грядке?
– Примерно так. Я могу взять любого человека и быстро сделать из него мага, который будет неплохо лечить почти все болезни и раны. Чем человек моложе, тем он будет сильнее. Мастера таких магами не считают, но простым людям наплевать, кто избавляет их от недугов. Одним словом, я хочу организовать королевские лечебницы в городах, где за небольшую плату сможет вылечиться любой.
– По-моему, хорошая мысль.
– По-моему, тоже. Только это еще не все. Мы можем продавать всем желающим пары амулетов для связи. Это уже будет дорого, но все равно многим доступно. И последнее, что мне пришло на ум, – это поставить в столицах большие постоянные врата, которые свяжут их между собой. Все равно уже всем известно, что я могу их ставить, так что не вижу смысла хранить это в секрете.
– Это будет платная услуга?
– Конечно. Врата необходимо охранять и взимать плату за проход.
– А зачем тогда дороги?
– Во-первых, дороги соединят не только столицы. Со временем будем делать от основной дороги отводы к небольшим городам и даже к деревням. А во-вторых, мои врата будут только для пеших, конных и карет. Грузы будем пропускать в виде исключения и за хорошую плату. Пусть лучше везут по дороге на новых повозках, а то мне нужно будет делать по сотне врат. Пользоваться ими будет сложно, а контролировать...
– Надеюсь, это все?
– Все. Можешь звать слуг, пусть подают десерт.
Спустя час после окончания обеда Ире позвонил Сардис:
– Ваше величество, к вам прибыли маги. Среди них есть несколько сильных. Все хотят служить и готовы принести вам клятву. Вы придете сами или их вести к вам?
– Откуда они, Сардис?
– Пятеро из Зартака, один из Ливены и еще одна женщина из Сенгала.
– Из Сенгала? Маг Сандера? Сейчас приду. На такое чудо нужно посмотреть.
«Чудо» оказалось симпатичной женщиной, выглядевшей лет на сорок. Учитывая, что в силе она только немного уступала Лашу, ей могло быть и пятьдесят лет.
– Господа не обидятся, если я первой приму даму? – с улыбкой спросила Ира дожидавшихся ее магов. – Сардис, мы ненадолго займем ваш кабинет.
– Садитесь, миледи, – пригласила она женщину. – Рассказывайте, кто вы и как маг Сандера докатился до такой жизни, что предлагает свои услуги чужому монарху. Не в обиду вам будет сказано, но такого презрительного отношения к собратьям по ремеслу, как у магов Сенгала, я не видела даже у сардийцев. Вы в этом всех переплюнули.
– На правду не обижаются, – ответила женщина. – Я мастер Лори Герла. Был еще титул баронессы, но все это сгорело вместе с моей семьей и имением. Вы спасли мне жизнь на холмах Кошта, где я валялась без чувств, получив магическое истощение. Пока меня приводили в порядок в королевском дворце, брошенную королем страну терзали кочевники. Я ничем не могла помочь своей семье, приехала в родовое гнездо только спустя семь дней и на месте замка застала лишь кучу обгоревших камней. Родители, муж, дочь с сыном – все сгорели и превратились в пепел. Я случайно узнала, что вы предлагали Сандеру помощь, и он отказался. Когда я его спросила, почему он это сделал, меня выгнали вон. Я не могу больше жить в Сенгале и служить его королю.
– Сколько лет было вашим детям?
– Дочери девять лет, сын – на год младше.
– Сколько же вам лет, Лори?
– Что, ваше величество, не выгляжу я на свой возраст? – невесело усмехнулась женщина. – Мне всего тридцать пять. Видели бы вы меня до всего этого...
– Как имена детей?
– Оли и Нор. А зачем вам это знать?
– Я не хотела вас обнадеживать, – ответила Ира, – но мы отбили у кочевников двенадцать тысяч детей разного возраста. В Сенгал ушли немногие, остальных усыновили здесь, в столице. Я распоряжусь, чтобы посмотрели по спискам.
Следующим за Лори в кабинет Сардиса на беседу с королевой попал пожилой маг из Ливены. Силой он уступал женщине, но тоже был мастером не из слабых.
– Вы меня удивили, – сказала ему Ира. – Мастер Лаш Хардин прочесал Ливену частым гребнем и поговорил со всеми найденными магами. Все, кто хотел, давно пришли ко мне на службу.
– Лаша знаю, – с улыбкой ответил мастер, – но он наверняка не там чесал. Он искал в свободных землях и в герцогстве Воля, а я из тех мест, куда пришли сенгальцы. Позвольте представиться, мастер Ном Старг. Дворянского звания не имею и никогда за ним не гнался, но если дадите, не откажусь.
– Купец Мар Старг вам не родственник?
– Может быть, – пожал плечами Ном. – Я тоже из купцов, но родов с названием Старг много во всех королевствах. Если родство и есть, то очень отдаленное.
– А что вынудило уйти? Если не хотите, можете не отвечать, просто в тех местах, откуда вы к нам пришли, магам неплохо жилось. Хардин мне говорил, чтобы я на них не очень рассчитывала.
– Сам-то он оттуда бежал, да еще потерял всю семью. Вы правы в том, что там относительно безопасная и сытая жизнь, но и в ней бывает всякое.
– Это «всякое» не связано с приходом сенгальцев? Поймите меня правильно, Ном. Я не лезу в вашу личную жизнь, мне лишь нужно знать, случаен ваш приход, или могут прийти и другие.
– Связано, – помолчав, ответил маг. – Другие тоже могут прийти, но их будет немного.
Поговорив после Старга с магами из Зартака, Ира приняла у всех магическую клятву, после чего тут же подействовала на каждого заклинанием хортов.
– Уже завтра вы почувствуете, насколько выросли ваши возможности, – сказала она магам. – Я увеличила не силу, а способность ею управлять, и сильно ускорила восстановление. Я не уверена, что смогу завтра уделить вам внимание. Скорее всего, с вами начнет заниматься мой помощник мастер Лаш Хардин, а я подключусь к занятиям позже. Сейчас вы получите у Сардиса чеки в казначейство и часы, которыми он научит вас пользоваться. Если вы еще не остановились на постоялом дворе, он вам поможет с жильем. К сожалению, мой личный дворец находится на ремонте, поэтому не могу вам предложить свое гостеприимство.
Прибыв во дворец, Ира связалась с канцелярией и приказала поискать в списках усыновленных детей с именами Оли и Нор девяти и восьми лет. После этого она легла на кровать, немного побаловалась с Малышом и начала готовиться к завтрашнему дню, прикидывая, что будет говорить горожанам, и возможные повороты в разговоре.

– Хорошо, что мы их приучили измерять время в часах, – сказала Ира канцлеру, который сидел рядом с ней в гостиной и смотрел через открытое «окно» на площадь перед магистратом.
Площадь была забита битком. В ее центре возвышался помост, на котором при Малхе время от времени рубили головы его врагам из числа знати. Сейчас на нем стояли трое герцогов и глава магистрата Талимы. Время от времени один из них демонстративно подносил руку к лицу и смотрел на часы.
– Пора! – сказала девушка. – Я пошла, а вы наслаждайтесь спектаклем. Жаль только, что ничего не слышно, но я сожму в кулаке ваш амулет. Не знаю, как других, но меня вы должны услышать, хоть и очень тихо.
На помост она пришла по способу хортов, не открывая врата. Только что эта часть помоста была пуста, и вот на ней возникла королева, заставив увидевших это приглушенно ахнуть. Первым делом Ира применила магию, позволившую всем собравшимся ее отчетливо видеть и слышать.
– Прежде всего, как вежливый человек, я хочу вас поприветствовать! – сказала девушка, заранее зная реакцию толпы на ее слова.
Как она и думала, все промолчали, только за ее спиной что-то невнятно буркнул кто-то из герцогов.
– Я так и знала, что никто из присутствующих не желает мне здравия, – усмехнулась Ира. – Наверное, не все из вас понимают, что управление – это тоже работа. Вот ваш глава почти каждый день этим занимается и может подтвердить. Чем большей территорией управляет человек, тем тяжелее и ответственнее его труд. В этом смысле тяжелее всего приходится королям, ну и таким королевам, как я. Мне особенно нелегко, поскольку под моим управлением целых четыре королевства. Честно говоря, я за последний год здорово вымоталась. Любой человек не любит бессмысленного труда, и я в этом не исключение. А мое правление в Сардии – это именно тот самый бессмысленный труд. Не потому, что я что-то делаю не так, вовсе нет. Просто вам мой труд не нужен, так ради чего я из-за вас буду колотиться? Я хорошо подумала и решила, что если я вам не нужна, то и вы мне тоже не нужны! Поэтому я объявляю, что оставляю трон Сардии!
Площадь взволнованно и по большей части радостно зашумела.
– Подождите радоваться! – подняла руку Ира. – Имейте терпение выслушать все, что я вам скажу. Может, радости немного поубавится. Весь этот год я пыталась многое сделать для вашего королевства, для всех вас. Но трудно что-то сделать для тех, кто все мои начинания отвергал, даже не вдумываясь, для чего все это делается. Наиболее показательный случай с продовольственным складом. Мы заложили три таких склада во всех трех столицах. И что же? В двух они давно закончены и заполнены мукой, а у вас строительство выполнено только наполовину. А ведь это склад не для меня, а для вас. И мука должна была идти для вас. Кого вы наказали своим упрямством? Только самих себя! То же и со стражей. Когда была угроза нашествия зверей, неприязнь к королеве перевесила у вас страх за жизни ваших близких! Я была вынуждена нанимать для вашей охраны людей из других королевств. Ваши сограждане почти не служат в армии, а ваши маги остались недоучками. Мы собрали с Сардии всего триста тысяч налога, а вложили в нее около четырех миллионов. От вас объединенному королевству одни убытки и никакой пользы. Вам, как и сенгальцам, сотни лет твердили, что вы выше прочих кайнов и все неприятности от чужаков. И вы перестали быть кайнами. В Ливене, Тессоне и Зартаке люди не смотрят на то, кто где живет. Они все – один народ! Боги уже наказали сенгальцев за презрение и ненависть к другим кайнам, накажут и вас. Вам повезло, что Сардия со всех сторон окружена землями других королевств – моих и Сандера, но это не значит, что вам некого опасаться! Ваш бывший верховный маг чуть было не привел вратами на вашу землю старых недругов всех кайнов – чернокожих рахо!
Площадь взволнованно зашумела.
– Доказательства! – выкрикнул кто-то из толпы, и его поддержали одобрительными криками. – Сказать можно все!
– Да пожалуйста, – пожала плечами Ирина, открывая врата, из которых двое гвардейцев вынесли большой сверток.
Толпа на площади притихла, с интересом наблюдая, что будет дальше.
– Можете полюбоваться на Хортога! – сказала Ира, пока гвардейцы разматывали гобелен, в который было завернуто тело. – Он был убит на побережье в столице рахо, когда вел переговоры с их магами.
Гвардейцы подхватили тело под руки и повернулись, чтобы было видно всем. При этом один из них приподнял за волосы голову мертвеца.
– Это Хортог, – повторила Ира. – А сейчас вам покажут мага рахо!
Другие гвардейцы вынесли и показали тело жреца.
– Это иллюзия! – закричал опять тот же голос. – Таких людей не бывает!
– Да ну? – засмеялась Ира. – А это тогда кто?
По ее знаку гвардейцы уложили тела на помост и ушли во врата. Через минуту двое из них вернулись, вытолкнув впереди себя младшего сына жреца.
– Ваш глава магистрата, хоть и слабый, но маг. На то, чтобы отличить иллюзию от живого человека, его хватит. Я попрошу вас, уважаемый Марк, посмотреть на этого человека и сказать жителям вашего города, дурю я им головы или говорю правду!
– Это настоящий человек! – сказал глава. – Никакого обмана нет!
– Вы ничего не знаете о нашем мире, – продолжила Ира, переждав шум, – а он уже давно поделен наполовину двумя огромными королевствами, которые называются империями. С одной из таких империй сейчас сражаются рахо. Хоть сами рахо сильные и свирепые воины, но империя сильнее, и чернокожие терпят поражение. Бежать морем они не смогут, а умирать не захотят. Повторить тот путь, каким шли наши предки, очень тяжело, поэтому они и хотели использовать знания вашего Хартога, чтобы прийти сюда вратами. Кайнов они не считают людьми. У них четыре сотни лет находятся в рабстве потомки тех кайнов, которые не смогли убежать вместе со всеми. Недавно я вырвала из рабства и привела к себе пятьдесят тысяч приморских кайнов. К сожалению, остальные идти не захотели. Если бы рахо пришли сюда, вы все стали бы рабами, а Хортога поставили бы над вами надсмотрщиком. Сейчас я уйду, и защита вашей земли будет целиком в ваших руках. Наверное, ваши герцоги передерутся между собой, выясняя, кто больше достоин трона, и вовлекут в эту драку и вас. Пусть, это уже не мое дело. А сейчас я вам скажу, что все-таки мое. Я вам не зря говорила, что вы со всех сторон окружены моими землями, за исключением небольшого участка границы с Сенгалом. Вы нам не противники и уже никогда ими не станете – слишком слабы. Но попробуйте только дать себя кому-то завоевать! Мне все равно, кто это будет: Сандер, рахо или империя! Я не потерплю врага внутри моего королевства и приду сюда еще раз. Эти земли я заберу себе. Земли, но не вас, потому что вы мне не нужны! Я подчинила кочевников, поэтому выселю всех вас в сердце степей к их рекам. Воды там много, земли тоже. Будете учить лучи земледелию. Тот, кто не в силах защитить свою землю, недостоин ею владеть. Вы все поняли? Отгораживаться от вас никто не будет, но все товары будут продавать дороже, чем моим подданным, а разницу отдавать в королевскую казну. Должна же я вернуть потраченные на вас деньги. Теперь еще. Отряды, которые вас охраняли с новым оружием, уже выведены, как и те, кто охранял границу с Сенгалом. Сейчас уходят последние армейские гарнизоны. Те из вас, кто принес мне клятву и служил в армии, уходят вместе со своими семьями, за исключением тех, кто решил остаться. Они остаются, но без оружия. Берите все в свои руки и на своем опыте убеждайтесь, легко ли управлять королевством. Прощайте, больше я постараюсь у вас не появляться.
Гвардейцы вместе с рахо зашли во врата, которые тут же исчезли, за ними исчезла и королева. Толпа на площади молчала. До большинства людей еще не дошло, что же все-таки произошло.
– Молодец! – похвалил канцлер появившуюся в гостиной девушку. – Все сказала правильно, только мало. Я бы им еще добавил. Смотри, они начали понимать, что их просто бросили!
Толпа на площади бурлила. Было видно, что многие кричат и размахивают руками. Кое-где начались потасовки. Наиболее умные старались покинуть площадь, но сделать это было непросто. На главу магистрата, который пытался успокоить людей, никто не обращал внимания. Забытые герцоги испуганно жались к середине помоста.
– Как бы не устроили давку, – сказала Ира, погасив «окно». – Там некоторые дуры приперлись вместе с детьми. Значит, мое выступление тебе понравилось? А что понравилось больше?
– То, что ты им не сказала, что потраченные четыре миллиона были взяты из захваченной казны их бывшего короля. К тому же на эти деньги куплено то оружие, которое мы забрали с собой.
– Это несущественно! – отмахнулась девушка. – Те деньги были военным трофеем, я их могла использовать по-другому.
– И сколько солдат мы оттуда вывели? – спросил канцлер.
– Точно не знаю, но примерно полторы тысячи. Лен, ты действительно думаешь, что герцоги передерутся?
– Ни минуты не сомневаюсь. Перед каждым из них замаячил реальный шанс стать королем, а силы у них примерно одинаковые. Я отсиделся бы в стороне, пока мои противники бьют друг друга, но среди них умных нет. Я думаю, что они досыта наедятся свободы и приползут к тебе на коленях дней через сто. Это при условии, что не вмешается Сандер. Не только тебе он кажется странным, я его действий тоже не понимаю.
– Ну их всех! Еще только начало дня, а я из-за этих сардийцев уже устала. Давай поговорим о другом. Свадьбу готовят?
– Уже почти приготовили, осталось только вписать день в приглашения. А когда будет этот день, зависит от тебя.
– Я думаю, что посол придет сегодня или завтра, причем с конкретными предложениями. Хоть о чем-то с ним договоримся, потом можно будет немного расслабиться и обрадовать собравшихся.
У канцлера на поясе загудел один из амулетов.
– Рон звонит, – сказал канцлер. – В чем дело, Рон? Да, хорошо. Скажи, передам. Появилось твое посольство. Их там человек десять, и все чисто говорят по-нашему. Просили оказать содействие в приобретении дома для посольства, а пока хотят срочно встретиться с тобой. Когда пойдешь?
– Одета я прилично, поэтому сейчас и пойду. Только на всякий случай попрошу Лаша себя подстраховать. А когда закончим, сразу зайду к тебе.

Глава 19

– Здравствуй, Рон, – поздоровался с домоправителем канцлера Лаш. – Где ваши гости?
– Здравствуйте, господин Хардин! – почтительно поклонился Рон. – Они в тех комнатах, которые посольству выделил господин канцлер. А ее величество не пришла?
– Ее величество придет позже. Сначала с ними встречусь я. Проводи меня в большую гостиную, а потом приведешь туда посла.
Посол пришел не один, вместе с ним был маг, принесший с собой какой-то тяжелый ящик, который он с облегчением поставил в центре гостиной.
– Я Лаш Хардин, – ответил Лаш на вопросительный взгляд посла. – Я один из помощников ее величества и буду вместе с ней принимать участие в переговорах. Сама королева сейчас появится.
– Кто-то применяет магию, – сказал маг посла, с подозрением посмотрев на Лаша.
– Это не я, – с улыбкой покачал головой мастер. – Это ее величество смотрит, куда удобнее выйти.
Внезапно рядом с ним возникла Ира. Брови у имперцев поползли вверх. Удивление вызвали ее способ перемещения и одежда. Когда Ира готовилась к переговорам и вышла из спальни в своем белом с золотом костюме, Лаш спросил, не стоит ли надеть что-нибудь более традиционное, например, парадное платье.
– От нас ждут, что королева варварского, по их мнению, королевствавырядится во что-нибудь такое, – ответила она. – Не будем идти им навстречу, а постараемся удивить и не только одеждой.
– Оружие брать не будешь?
– Я сама оружие, – улыбнулась Ира. – Да и идем мы на переговоры, поэтому будет достаточно твоего пистолета.
– Приветствую ваше величество! – посол быстро справился с удивлением и почтительно поклонился королеве. – До сих пор мы общались мысленно, и я не представился, потому что мое имя не имеет звукового образа в вашей памяти. Позвольте это сделать сейчас. Илем Алий, личный посланник императора Строга Ладия. А это мой маг Торин Дарий. В наших обычаях в личном общении называть друг друга по именам. Родовое имя используется только тогда, когда в разговоре с кем-то нужно показать, о ком идет речь.
– Имя ее величества вам уже, наверное, известно от ее человека, – сказал Лаш. – На переговорах называйте королеву просто – королева Рина. Меня тоже можете называть только по имени.
– Давайте продолжим разговор сидя, – сказала Ира, первая усаживаясь в одно из кресел. – Прежде чем мы начнем что-то обсуждать, я хочу увидеть своего дружинника.
Торин вышел из гостиной и почти тотчас вернулся вместе с дружинником, одетым, как и все имперцы, во что-то вроде короткого халата, из-под которого были видны широкие штаны.
– Здравствуй, – ответила на его приветствие Ира. – Сейчас идешь во врата и ждешь нас. За тобой проследят, но не нужно обижаться на ребят. Ты долго был в гостях, где тебе лазили в голову. Могли в ней чего-нибудь забыть. Мы с мастером Лашем тебя посмотрим, потом пойдешь в казармы.
Дружинник ушел в созданные для него врата, после чего Ира их убрала.
– Давайте начнем разговор, – сказала она послу. – Только сначала задам вопрос. Для чего предназначен этот ящик? Это устройство связи? Или вы с его помощью ведете запись переговоров?
– Вы угадали, – ответил Илем, с удивлением посмотрев на королеву. – С помощью этого устройства наш император сможет видеть все, что здесь происходит, и принимать участие в разговоре. Мы его тоже будем видеть.
– Только его? – спросила Ира. – А остальных, кто будет в одном помещении с императором?
– Вы не перестаете меня удивлять, ваше величество, – сказал ей посол. – Устройство настроено так, что мы с вами не увидим никого, кроме императора. Обычно он на таких переговорах бывает один, но иногда там присутствует его жена, если ей это интересно.
– А потом обо всем узнают ее подруги, – засмеялась Ира, – если они у нее, конечно, есть. Ладно, нам нечего скрывать от императрицы.
– Она все равно ничего не поймет, – улыбнулся Илем. – В отличие от императора, леди Лонита не учила ваш язык. Сейчас Торин послал сигнал, и мы немного подождем, пока император займет свое место.
– Тогда, пока нет императора, поговорим о вашем посольстве. Какой вам нужен дом?
– Чем больше, тем лучше, – ответил посол. – Во всяком случае, он должен быть не меньше этого особняка. И желательно, чтобы был парк. Золота мы взяли достаточно.
– После нашего разговора к вам придет чиновник канцлера, который в курсе того, какая недвижимость выставлена на продажу в столице. Только сразу скажу, что вы не найдете в верхнем городе больших зданий, да еще с парком. Я сама в свое время купила дворец только в нижнем городе. Но в нашей столице нет ограничений на пользование вратами, поэтому место большого значения не имеет.
– Есть сигнал, включаю связь, – сказал маг, и из ящика в потолок ударил не очень яркий, сильно расширяющийся луч света.
Луч расширился еще больше, замерцал и внезапно исчез. На том месте, где стоял ящик, возникло цветное и объемное изображение сидевшего в массивном кресле мужчины. Он осмотрел помещение, увидел Иру и больше не сводил с нее взгляда, в котором смешались любопытство и удивление. Девушка, в свою очередь, с любопытством смотрела на того, кто олицетворял собой власть над половиной этого мира. Это был хорошо развитый мужчина лет пятидесяти, с грубоватыми чертами лица и густыми черными волосами, забранными сзади в конский хвост. Одет он был в традиционный халат ланшонов, который цветом и золотым шитьем очень походил на ее собственный костюм. Штаны у императора тоже были белые, но без золотых узоров. Из украшений был виден лишь массивный золотой диск на груди с каким-то сложным и непонятным рисунком.
– Владыка империи ланшонов Строг Ладий! – торжественно провозгласил посол.
– Мне себя представлять самой? – спросила Ира, глядя на императора. – Или это сделает мой человек?
– Как хотите, – улыбнулся ей император. – Мой посланник действует в соответствии со сложившимися традициями. Если у вас таких традиций нет, можете не представляться.
– И как мне к вам обращаться? – спросила девушка. – С одной стороны, в ваших традициях обращаться по имени, с другой – называть по имени императора...
– Вам можно, – усмехнулся он, – при условии, что я тоже буду обращаться к вам так же. Если ко мне захочет обратиться ваш человек, пусть просто говорит «ваше величество». Вас это устроит?
– Конечно, Строг, – ответила Ира, бросив взгляд на сидевших справа от нее имперцев.
Оба хорошо собой владели, но она все-таки смогла уловить удивление посла.
– Прежде всего, ваше величество, позвольте поинтересоваться, известно ли вам что-либо о текущем положении в войне даргонов с рахо? – спросил посол.
– Очень мало, – ответила Ира. – Мы захватили несколько жителей их столицы. Они слышали, что рахо потеряли все прибрежные города, кроме одного. В этом городе у них сосредоточен весь флот и основные силы армии. В самой столице пока спокойно.
– Вы можете наблюдать за их столицей? – удивился посол. – Нельзя узнать, каким образом? Ведь сами рахо чернокожие. Вы используете иллюзию или меняете с помощью магии цвет кожи?
– Все проще, – засмеялась Ира. – Мы захватили и удерживаем особняк личного жреца вождя рахо. С самим вождем у нас есть связь, которую я пока не использовала. Он прислал ко мне своего человека с предложением военного союза и магическим прибором связи для переговоров.
– А почему вы затягиваете переговоры? – спросил император.
– В первую очередь потому, что мне не нужны такие союзники, как рахо, – ответила Ира. – Они никогда не признают нас равными и разорвут союз в любое удобное им время, для того чтобы нанести удар уже нам. Кроме того, я еще не знаю, чем закончатся мои переговоры с вами.
– А чего вы хотите? – спросил император, пристально глядя на Иру.
– Я понимаю, что у нас с вами неравные силы, – ответила она, – хотя вы недооцениваете наши возможности. Нам желателен союз с вами, причем даже не для того, чтобы отбиться от даргонов. Я думаю, что к тому времени, когда они займутся нами, мы так усилимся, что сможем отбиться самостоятельно. Но жизнь не ограничивается войной. Вы с даргонами поделили почти весь мир, а сейчас будете заканчивать эту дележку. И что тогда делать нам? Ну отбились мы от даргонов или от вас, и что дальше? Сидеть на своих землях и не высовывать нос за их пределы? Есть, конечно, возможность найти какой-нибудь бесхозный, но пригодный для жизни мир, и открыть в него доступ своим подданным, но нам не нужны земли. Нам и своих хватит самое малое лет на триста. Главное – это люди, обмен с ними идеями, знаниями и товарами. Даже возможность куда-то поехать и посмотреть, как кто живет, очень важна.
– У вас есть выход в другой мир, – сказал посол. – Изоляции в любом случае не получится.
– У меня есть выход не только в тот мир, о котором вы говорите, – сказала Ира. – Я еще дружу с представителями могучей магической цивилизации. Недавно была у них в гостях. Но их интересую только я, другие люди им не нужны.
– И они вам помогают? – недоверчиво спросил маг.
– Иногда. Они считают, что моих знаний магии достаточно для решения всех задач. Попросишь – помогут, не попросишь – пальцем не шевельнут, хотя иногда дарят ценные подарки. Малыш!
У ее ног возник арус, который с любопытством осмотрелся и вопросительно задрал к ней мордочку.
– Убийца магов! – отшатнулся от нее Торин.
– Никакой он не убийца, – улыбнулась Ира, погладив Малыша по голове. – Это живой накопитель магии, который делает своего хозяина многократно сильнее. Они могут поглощать магию отовсюду, в том числе и у магов. Если арус лишится хозяина, тогда он может выпивать магов, полностью лишая их сил. Малыш, исчезни!
– Вы объяснили, почему хотите союза, – сказал император, – но ничего не сказали о его форме.
– Союз может быть в чем-то одном, – продолжила Ира. – Скажем, только в военной сфере. Вы своим присутствием сдерживаете даргонов, а мы за это оказываем вам мелкие услуги.
– Очень мелкие? – усмехнулся император. – И в чем тогда наша выгода?
– Можем вообще не оказывать, – пожала плечами Ира. – А ваша выгода в том, что мы своим существованием не даем еще больше усилиться вашему главному сопернику. Если даргоны нас сомнут и захватят наши земли, вам в этой части материка будет нечего делать.
– А если сделать союз чуть пошире? – прищурился император.
– Можно и пошире, – согласилась Ира. – Это уже предполагает что-то вроде дружбы и взаимовыгодного сотрудничества, причем во всем: в магии, в торговле, в искусстве, а так же обмен людьми.
– Что вы можете нам дать в магии? – пренебрежительно заявил маг. – Мы свою развивали больше двух тысяч лет!
– Пожалуй, я действительно смотрелась бы бледно на вашем фоне, если бы пользовалась только той человеческой магией, какая была в королевствах до моего появления, – сказала Ира. – Только это не так, поэтому мне будет, что вам предложить!
При последних словах все ее тело засветилось так ярко, что свет пробивался даже через ткань одежды, а на руки и лицо вообще нельзя было смотреть. Посветив так с минуту, она убрала заклинание.
– Это только то, что касается магии, – сказала Ира, обращаясь уже больше к императору. – Но ведь мы еще можем поделиться тем, что дает мой мир. А дать он может очень много. Я видела ваши арбалеты. Тонкая обработка материала, хорошая сталь и стальной тросик в качестве тетивы. Это говорит о том, что вы развивали не только магию. Но до моего родного мира вам еще очень далеко. Свои контакты с ним я вам не отдам, не настолько я вам доверяю, но могу быть посредником в торговых операциях. Только понятно, что выгода от этого должна быть взаимная.
– Вы говорили о королевствах за горным хребтом, – сказал посол. – Как вы о них узнали, если горы непроходимы?
– От своего друга-демона, – ответила Ира. – Он по моей просьбе немного побегал по этому миру и посмотрел, кто здесь живет, а потом сообщил об этом мне и заодно показал картинки для постановки врат. От него я узнала о вас и даргонах, да и о рахо тоже.
– И на кого похож ваш демон? – спросил посол.
– На демона! – засмеялась девушка, создавая иллюзию Страшилы.
– Подобного зверя видели в империи с год назад, – сказал император. – Тогда еще погибли несколько людей.
– Иногда он бывает неосторожным, – объяснила Ира. – Это же демон! Но меня он любит, и польза от него может быть большая.
– А где он сейчас? – спросил маг.
– Куда-то ушел дней десять назад и пока не возвращался. Он свободно перемещается между разными мирами без всяких врат и иногда уходит очень далеко.
– Значит, у вас есть картинки для врат в нашей империи? – спросил император.
– И в вашей, и у даргонов. Еще есть несколько мест на морском берегу у рахо и одно за горным хребтом.
– И вы этим не пользовались?
– А для чего? Языка я не знаю, обычаев – тоже. Одеваетесь вы очень своеобразно. Меня у вас не заметил бы только слепой. И у меня вечно не хватает свободного времени. Все-таки три королевства.
– Почему три? – удивился посол. – Было же четыре.
– От одного я сегодня отказалась. Там такие подданные, что от них одна головная боль.
– Не расскажите подробнее? – заинтересовался император. – Причина должна быть существенной. У вас же во всех королевствах живет один народ?
– Как выяснилось, он один только по названию, – помрачнела Ира.
Говорить об этом не хотелось, но рано или поздно все равно узнают...
– В трех королевствах не было больших сложностей с объединением, – продолжила она свое объяснение, – а в четвертом нас восприняли как захватчиков и саботировали все, что бы мы ни делали. В конце концов, мне это надоело. Какой толк от королевства, на которое нужно только тратиться?
– А если применить силу? – спросил император.
– К народу? Один герцог взбрыкнул и мигом перестал быть герцогом. С такими я не церемонюсь. Но если все поголовно говорят «да» и при этом ничего не делают или делают так, что проще выполнить самой, наказанием ничего не добьешься, сделаешь только хуже. Какие бы они ни были, а все равно свои. Вот был бы у вас такой ребенок, который не принимал бы вашего внимания и заботы. Вы бы его за это сразу били розгами? А если не поймет или озлобится? Тогда вы его можете потерять совсем. Я предпочла сделать по-другому. Хотите свободу? Берите ее и ешьте, только не подавитесь! Доступ для них в свое королевство не закрыла, но цены на товары для таких посетителей заставлю поднять, а разницу выплачивать мне в казну. И насчет внешних союзов и охраны границ тоже предупредила. Для меня это важно, так как они находятся в центре моих земель. Если что, всех погоню в степь сеять зерно для степняков, а землю заберу себе.
– А как на это посмотрят степняки? – спросил посол.
– Положительно посмотрят, если подобное будет исходить от меня. Они меня в последнее время очень уважают и самую малость побаиваются. И поднимут свои мечи на того, на кого я им укажу. Нужно будет только не забыть им эти мечи вернуть.
– Рассказывайте! – потребовал император. – Если не расскажите, никаких договоров с вами заключать не буду!
И улыбнулся, показывая, что это всего лишь шутка. Пришлось рассказать, как она приручила степняков и очистила их до нитки, а заодно освободила пленных.
– Вы умеете летать?! – поразился маг.
От былой надменности у него уже ничего не осталось.
– Умею, как и некоторые из моих магов. К сожалению, полет требует много сил. Вы тоже сможете подняться в воздух, но далеко не улетите.
– А можете показать? – попросил император, и в его лице в это мгновение было столько мальчишеского, что Ира не выдержала и улыбнулась.
– У нас с вами сейчас переговоры или показ моих способностей? – спросила она императора. – Не буду я перед вами летать. Это ущерб моей репутации. Лаш, полетай немного, чтобы моим словам было больше веры.
Мастер измерил взглядом расстояние до потолка, осторожно поднялся в воздух и, облетев гостиную по кругу, приземлился на свой стул.
– Ну и какие у вас мысли по поводу нашего союза? – спросила Ира. – Я уже час заливаюсь соловьем, пора бы вам прийти к какому-нибудь решению.
– Скажите, Рина, почему вы вторично не вышли замуж? – спросил император. – Неужели до сих пор не можете забыть мужа? Или нет достойной кандидатуры?
– Скорее, второе, – немного смутилась Ира повороту в разговоре.
– А если я вам предложу в качестве мужа моего младшего сына?
– Я вас разочарую, Строг. Дело в том, что я не смогу иметь детей от мужчин этого мира, и вы от меня не дождетесь внуков.
– Это даже к лучшему, – невозмутимо ответил император. – У меня их достаточно. Так согласны или нет?
– Я так не могу... – растерялась девушка. – Как я могу за кого-то выйти замуж, если я его даже не знаю!
– Принц может прибыть к вам и некоторое время пожить рядом. Познакомитесь, а потом будете решать. Имейте в виду, что ваш отказ от брака никак не повлияет на мое отношение. Вы мне понравились, и союз с вами представляется полезным. Я бы вам отдал и старшего сына, только он уже женат.
– Через два дня у нас намечается свадьба моего старшего брата. Пусть ваш сын на это время будет моим гостем, а там посмотрим.
– Не понял, – сказал император. – Если у вас есть старший брат, почему правите вы?
– Старший в том смысле, что есть еще один младше него, – рассмеялась Ира. – По возрасту я старше обоих братьев, но дело даже не в этом. Он сам отказался от трона в мою пользу.
– Вы знаете, что в мире нет ни одной страны, где правила бы женщина? – задумчиво сказал император. – Возможно, за вашим горным хребтом иначе, но сомневаюсь. Как вам это удалось? Или это в традициях кайнов?
– Это против всех традиций. Просто я была и королевой, и главным магом в одном лице. Когда убили мужа, процесс объединения был в самом разгаре, а тут еще внешняя угроза. Армия предана мне абсолютно, и ее реформа тоже шла через меня. Брат править отказался, да и нет у него магических сил, а для контроля того, что мы с мужем выстроили в королевствах, нужно быть сильным магом.
– Вы удивительная женщина! – сказал император, посмотрев на нее с уважением. – Не помочь вам – преступление, поэтому считайте, что мы уже заключили союз, вы его потом в подробностях обсудите с моим посланником. Ему же скажете, когда прибыть принцу. А сейчас давайте решим один вопрос, и я уйду. Вы говорили, что у вас есть возможность связаться с вождем рахо. Эту возможность нужно использовать. Союз с ними никто заключать не будет, но можно помочь дольше продержаться и уменьшить силы даргонов у этого материка. Сами мы, к сожалению, с ними сражаться не можем, но вот чужими руками...

– Где мы? – спросил посол.
– Это допросная комната в подвалах королевского дворца, – ответил Лаш.
– Вы шутите! – побледнел Торин.
– Ничуть. Это самое подходящее место. Королева не поведет вас в свои покои, не настолько мы вам доверяем. Здесь нет никого постороннего, а если кто-нибудь попадет вратами, наружу его не выпустят. Сейчас придет королева с человеком вождя, тогда и начнем.
Посередине помещения допросной ярко засветился круг врат, и из него вышла Ира с Колином, который нес в руках «Ухо моря».
– Давайте, господа, присядем за этот стол, – предложила королева. – Пододвигайте стулья, а ты, Колин, начинай вызывать вождя.
Вождь подошел через десять минут, и из «Уха» послышались отрывистые лающие звуки языка рахо.
– Вождь говорит, что готов слушать и спрашивает, что мне удалось сделать, – перевел Колин.
– Давай я буду говорить, – сказала Ира, – а ты переводи ему мою речь. Я приветствую вождя рахо. Добавь от себя, что с ним говорит королева кайнов.
– Почему королева, а не король? – спросил вождь.
– Вам надо было спросить об этом своего жреца, пока он был жив, – ответила Ира. – Его часто навещал сильный маг, который бежал из нашего королевства. Почему жрецы это от вас скрывали, разбирайтесь сами.Когда мы убивали своего мага, пришлось убить и вашего жреца, а так же его старшего сына, который с попустительства отца совершил насилие над женой вашего посланника. Остальных мы просто на время забрали, чтобы они нам не мешали пользоваться домом.
Несколько минут «Ухо» молчало, потом заговорило вновь:
– Так почему все-таки королева, а не король?
– Мой муж убит, я правлю вместо него.
– О чем можно говорить с женщиной?
– Если не хотите, я не буду с вами разговаривать. Этот разговор важнее для вас, чем для меня.
– И чего вы хотите?
– Я от вас ничего не хочу. Вам хотят помочь враги тех, кто сейчас доламывает ваше сопротивление. Для вас в доме вашего жреца оставили корзину с небольшими белыми шарами. Если такой шар подплывет к кораблю даргонов, на нем освободятся все духи воздуха. Это сразу же приведет к разрушению корабля, каким бы большим он ни был. Войну вам не выиграть, но можете выиграть время и уйти. Уничтожите или сильно ослабите флот даргонов и сможете увезти на своих кораблях часть рахо. Прощайте.
– Я свое обещание выполнила, – сказала Ира Торину. – Ваши шары доставлены в дом жреца. Думаю, что вождь воспользуется вашим подарком и даргонам придется плохо. Вы мне, кажется, что-то обещали?
– Смотрите заклинание и запоминайте, – сказал Торин. – Вот этот блок замыкается на того, кто знает язык, а этот – на того, кто его хочет узнать. Единственный недостаток в том, что с ним нужно долго сидеть. Зато язык усваивается в полном объеме со всеми его особенностями. В большинстве случаев нет даже акцента.
– Тогда я вас попрошу об еще одной услуге. Я пришлю к вам в посольство человека, которого нужно научить языку империи, а мы будем учить язык уже с его помощью. Лаш, проводи наших гостей в посольство, а я забираю Колина и ухожу.
У себя Ира достала учебник хортов и начала разбирать подаренное заклинание на блоки, а потом определять, какой блок за что отвечает. Нужно было убедиться в том, что она вместе со знанием языка не подцепит из головы «донора» чего-нибудь еще. Ира почти поверила императору, но не могла позволить себе риск довериться ему полностью. Для такого доверия пока не было оснований. Может быть, потом... Работать пришлось три часа. Она закончила, когда на улице совсем стемнело, и обнаружила, что пропустила ужин. Возникнув в трапезной, девушка перепугала слугу, который до сих пор ее ждал с замотанными тканью горшочками и горкой сдобных булок. Взяв ложку, она съела еще теплую гречневую кашу с молоком и сахаром, отказалась от всего остального и ушла к себе, прихватив несколько булочек. День был прожит не зря. Наконец-то, сброшена с шеи Сардия, заключен союз с империей ланшонов и решена проблема изучения языков. Заклинание оказалось чистым, и им можно было безбоязненно пользоваться.Все было хорошо, только страшно разболелась голова. Ира применила обезболивающее заклинание. Боль пропала, но появился шум в ушах. Сильное нервное напряжение сегодняшнего дня требовало отдыха и магией не убиралось. Согнав с кровати Малыша, она разделась и заснула, не успев укрыться одеялом. Снова забравшийся на кровать арус вздохнул, поправил лапой одеяло и положил голову на ноги хозяйке.
Утром ее разбудил вернувшийся Серг. Точнее, разбудил арус, но Серг был тому причиной. Когда он появился в приемной, чтобы справиться у секретаря, не встала ли сестра, почувствовавший друга Малыш так резво прыгнул с кровати к входной двери, что поцарапал Ире ногу даже через одеяло.
«Вот бестолковый зверь, – подумала она, залечивая царапину. – Как будто не мог сразу с кровати очутиться в приемной».
Едва она закончила с лечением, как вынуждена была снова укрыться под одеялом, потому что в кровати опять очутился возбужденный Малыш.
– Уйди, дурень! – рассердилась девушка на аруса, который пытался зубами стащить с нее одеяло, и мысленно обратилась к брату: – Серг! Уйми своего дружка, а то сейчас попадет обоим.
– А ты вставай! – пришел мысленный ответ брата. – Вчера нормально не ужинала, теперь хочешь пропустить завтрак? Стоило ненадолго уехать, и сразу у вас черт-те что творится! Мало того что на одно королевство стало меньше, так еще сестра ходит голодная и потому злая!
– Тебя прислал главный повар? – догадалась девушка. – А почему ты голодный? Неужели не накормили?
– Я прямо с самолета. В посольстве для завтрака еще рано, и я не захотел ждать. Вставай, а то я сейчас захлебнусь слюной!
– Уже оделась, сейчас расчешу волосы и выйду.
Ира наскоро